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Es una sensación, la noción de retirar el número de un jugador, como lo harán ahora los Mets con el número 17 de Keith Hernández. Se trata más de simbolismo que de estadísticas, un referéndum sobre el significado de un jugador para un equipo y una ciudad.

Muchos equipos han entendido esto durante mucho tiempo. No hay una placa en Cooperstown, NY, para Thurman Munson, pero los Yankees retiraron su No. 15 de todos modos. Lo mismo con Johnny Pesky y los Boston Red Sox, Frank White y los Kansas City Royals, Randy Jones y los San Diego Padres y así sucesivamente.

A los Mets les tomó mucho tiempo comprender el concepto. Les tomó hasta su temporada 55, en 2016, retirar el número de un segundo jugador. Eso se debió a que Mike Piazza acababa de ser elegido para el Salón de la Fama, lo que significa que su No. 31 podría unirse al No. 41 de Tom Seaver en el frente de la plataforma superior en la esquina del jardín izquierdo en Citi Field.

Los Mets también habían retirado los números de los mánagers Casey Stengel (37) y Gil Hodges (14), y el 42 de Jackie Robinson está retirado en todas las Grandes Ligas. Pero el equipo era notoriamente tacaño a la hora de reconocer a los jugadores; incluso Gary Carter, el receptor del Salón de la Fama cuyo número 8 ha estado fuera de uso desde 2001, no fue honrado con el retiro de un número antes de su muerte en 2012, un descuido cruel y sin sentido.

Hernández, de 68 años, todavía está aquí. Puede encontrarlo en transmisiones de SNY y Twitter y reposiciones de “Seinfeld” en Netflix. Luego de una ceremonia el 9 de julio, también lo encontrarás en una alineación con otros jugadores esenciales de los Mets: Seaver, Piazza y Jerry Koosman, cuyo No. 36 fue retirado el año pasado. Ningún Met ha usado el número 17 desde Fernando Tatis Sr. en 2010, y ahora le pertenece a Hernández para siempre.

“Trajo una cultura ganadora, simplemente por la forma en que se movía, actuaba y jugaba”, dijo Ron Darling, compañero de equipo de Hernández en el campo y en la cabina de transmisión, y agregó más tarde: “No conocía el juego. podría tocarse correctamente.”

A los 20 años, con los St. Louis Cardinals, Hernández logró casi todo lo que un jugador podría esperar hacer: un título de Serie Mundial, un premio al Jugador Más Valioso, un Slugger de Plata, dos selecciones All-Star y cinco Guantes de Oro en la primera base.

También consumió cocaína, se peleó con el manager Whitey Herzog y fue cambiado en junio de 1983 al olvido del béisbol: los Mets del último lugar, por el precio de regalo de los lanzadores Neil Allen y Rick Ownbey.

“Recuerdo que Dave Kingman se reunió conmigo en la casa club: Dave Kingman, que estaba tan inexpresivo, nunca con emociones, con la cara seria, nunca lo vi sonreír”, dijo Hernández. “Tenía una gran sonrisa en su rostro para saludarme y estrecharme la mano, y dijo: ‘Gracias a Dios que estás aquí, porque eres mi boleto para salir de aquí’”.

Los Mets habían estado en una espiral desde que intercambiaron a Seaver en 1977, pero en 1983 regresó para una segunda temporada. Las cosas se habían vuelto locas para la franquicia y The Franchise.

“Seaver se me acerca y me dice, ‘Bienvenido a los Stems’”, dijo Hernández. “Digo, ‘¿Tallos?’ Él dice: ‘¡Mets escrito al revés!’ Dije, ‘¿Dónde estoy?’ Dejé un equipo en primer lugar, era un campeón mundial defensor y me dije: ‘Oh, Dios mío’.

“Me subo al autobús después del partido de pelota para volver al hotel, no hay nadie en el autobús. Entro en el bar del hotel después del partido, no hay nadie en el bar del hotel. Dije, ‘Oh, muchacho’. Así que tuve tres meses para realmente empaparme de todo”.

Los Mets terminaron la temporada de 1983 con marca de 68-94, la peor de la Liga Nacional. Hernández, nativo de California, consideró firmar con los Dodgers de Los Ángeles o los Padres de San Diego. Su padre, John, lo convenció de que se quedara en Nueva York, recordándole el cargado sistema de granjas de los Mets. Después de siete temporadas negativas seguidas, los Mets tendrían el mejor récord de las mayores (575-395) durante las seis temporadas completas de Hernández en Flushing.

Hernández se preparó con cambios mentales y físicos antes de su primer entrenamiento primaveral con los Mets. Recién separado de su esposa, pasó el invierno en Filadelfia por sugerencia de un amigo, Gary Matthews, que acababa de terminar la temporada con los Phillies. A Matthews le gustaba correr para hacer ejercicio, y aunque Hernández nunca había entrenado mucho fuera de temporada, siguió el programa de Matthews, corriendo a lo largo del río Schuylkill, pasando Boathouse Row, hasta el Museo de Arte. Se presentó al campamento en óptimas condiciones, listo para asumir un nuevo rol para sus 30: líder de clubhouse marchito y hombre afable de la ciudad.

Hernández, quien había dejado de consumir cocaína justo antes del canje, encontró un mentor en Rusty Staub, el veterano bateador emergente. Staub animó a Hernández a vivir en Manhattan, en el East Side, en Turtle Bay. Hernández se adaptó a su entorno, dentro y fuera del campo, y fue subcampeón del MVP. Los Mets se convirtieron en contendientes, luego agregaron a Carter para la temporada de 1985 y ganaron la Serie Mundial en 1986.

Para lograrlo, primero tuvieron que superar a los Houston Astros en una tensa Serie de Campeonato de la Liga Nacional. Antes del out final, en la entrada 16 del Juego 6 en el frenético Astrodome, Hernández se reunió con Carter y Jesse Orosco en el montículo. Orosco había permitido un jonrón de una bola rápida en el 14, y un jonrón de Kevin Bass perdería el juego. Hernández le dijo a Orosco que lo mataría si le lanzaba una bola rápida a Bass.

Orosco lanzó todos los controles deslizantes y ponchó a Bass para ganar el banderín. Tal era la seriedad de Hernández.

“Estaba tratando de pensar en la historia de los deportes de Nueva York, y pienso en Keith un poco como pienso en Mark Messier: un campeón mundial con otra organización, un jugador MVP, un tipo que, una vez que usó un New York uniforme, trajo credibilidad instantánea”, dijo Darling. “Y eso es lo que Keith fue para nuestros jugadores del 86”.

Hernández ganó seis Guantes de Oro con los Mets, con un porcentaje de embase de .387 y 80 jonrones. Su promedio de .297 ocupa el segundo lugar en la historia del club después del .315 de John Olerud entre los jugadores con al menos 1,500 apariciones en el plato. El Salón de la Fama ha eludido a Hernández, pero parece que tiene una oportunidad en los próximos años.

Hernández tuvo más victorias por encima del reemplazo (60.3) que Harold Baines, Lee Smith, Jim Kaat, Tony Oliva, Minnie Miñoso y Hodges, quienes han sido elegidos por comités en los últimos cuatro años. No tenía el poder de Eddie Murray o Tony Pérez u otros primera base estrella de su época. Pero no se vería fuera de lugar en Cooperstown.

“Ojalá tenga otro, ¿qué 15, 16, 17, 18 años de vida?” dijo Hernández. “Tal vez suceda antes de patear el balde”.

Los Mets y su dueño, Steven Cohen, no esperaron a que un comité validara el legado de Hernández. Entienden, finalmente, que son guardianes de su pasado, y Hernández es vital para su historia.

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