📰 Abrazando la cultura de la natación después de mudarse a Australia

📰 Abrazando la cultura de la natación después de mudarse a Australia

SYDNEY, Australia – El sol de primavera podría haber sido cálido, pero el océano Pacífico frente al borde de Sydney se sentía como una bandeja de hielo. Bajé la cabeza y traté de respirar a un ritmo constante mientras nadaba más rápido de lo habitual para calentarme, sin perder de vista a un par de nadadores que se dirigían en mi dirección a lo largo de la costa rocosa.

Cuando la distancia entre nosotros se acortó, ambos se detuvieron y parecieron señalar. Levanté mi cabeza.

“Bull ray”, dijo uno de ellos, una mujer de mi edad que llevaba un gorro de baño naranja. Llegué a su punto máximo bajo el agua. Estaba a media marea, el agua estaba clara, pero todo lo que podía ver eran rocas y arena a unos 10 pies más abajo.

“¿Dónde?” Grité mientras reaparecía.

“¡Justo ahí!” Ella me señaló directamente. “¡Justo debajo de ti!” Empujé más profundo en mi siguiente inmersión, y luego lo vi: una manta negra de una raya, más ancha que yo, sus alas revoloteando en los bordes como si se estuviera preparando para el despegue.

Mi corazón se aceleró con, ¿qué – miedo, asombro, aprecio? Probablemente los tres. Las rayas toro son en su mayoría criaturas dóciles, pero su espina dorsal es venenosa. Estaba bastante seguro de que uno de ellos había sido responsable de la muerte de Steve Irwin, la superestrella de la naturaleza de Australia.

No soy Steve Irwin. Antes de mudarme de Brooklyn a Sydney en 2017 para abrir la oficina de The New York Times en Australia, era un marinero obediente. Me daría un chapuzón en el océano unas cuantas veces al año, chapotearía y luego me retiraría a una silla de playa. Mi versión de ejercicio consistía en trotar cuatro millas, tres veces a la semana.

Pero en Australia algo cambió. Pasé de ignorar la natación a odiarlo, a anhelar la sensación de estar sumergido, estirando mi cuerpo y mi mente con las criaturas y corrientes del océano. Hace dos años, me abrí camino para convertirme en un salvavidas voluntario en una de las playas más peligrosas de Australia. En estos días, surfeo o nado en el Pacífico cuatro o cinco veces por semana.

Llegué a ese punto solo porque las personas que me rodeaban, desde los vecinos hasta mis hijos, insistieron en que participara. “Pruébalo”, dijeron. Renuncie a su individualismo y distancia periodística, ceda a la presión de los compañeros australianos y abrace algo que la vida estadounidense rara vez celebra: la competencia.

La palabra simplemente significa “hábil para hacer”. No excepcional, no superior. Puramente competente. En Australia, es el nivel de competencia requerido de los 181,000 voluntarios que patrullan las playas del país junto con tripulaciones más pequeñas de salvavidas profesionales. Abuelas, triatletas, políticos e inmigrantes, todos nos volvimos competentes después de seis a ocho semanas de entrenamiento grupal sobre corrientes de resaca y rescates. RCP, mordeduras de tiburón, picaduras de medusas y reanimación.

Nadar en el océano era un requisito previo y un punto de entrada para algo más profundo. El dominio del agua, para mí, se ha convertido en una fuente de liberación de los cultos de la indignación y la optimización en la tierra. En mares altos y bajos, puedo ser imperfecto, juguetón, apolítico y feliz mientras me mueva. Como padre y ciudadano, a menudo me pregunto: ¿Cómo sería el mundo si todos encontráramos un lugar de riesgo y recompensa que exigiera humildad, donde no pudiéramos hablar o tuitear, donde simplemente tuviéramos que mejorar?

La cultura comunal y sabia en el mar en la que caí en Australia comenzó hace 50.000 a 65.000 años cuando algunos de los primeros habitantes del continente se abrieron paso a través de puentes terrestres y mares hasta el extremo norte de la masa terrestre.

El salvavidas de surf australiano comenzó en Sydney con hombres como John Bond, un soldado y médico que reunió y entrenó a algunos nadadores locales alrededor de 1894. Al mando y con bigotes en las fotos, es una figura venerada donde aterrizó, y donde lo hice yo. , también, en Bronte, un suburbio costero de Sydney que rodea una pequeña playa donde el oleaje del sur a menudo produce olas de 12 pies y donde las corrientes de resaca pueden moverse a la velocidad de un atleta olímpico.

Terminé en Bronte porque la escuela pública enseñaba español, que mis hijos, que tenían 8 y 6 años cuando llegamos, lo habían dominado en México y en su escuela bilingüe en Brooklyn. En nuestro nuevo hogar, tenían que aprender otro idioma. Acerca de la naturaleza. Sobre un mundo donde lo sublime y lo aterrador fluyen juntos.

El himno de Australia describe al país como “ceñido por el mar”. En todo el mundo, alrededor del 40 por ciento de la población vive a menos de 100 kilómetros, aproximadamente 62 millas, de un océano; en Australia, el 85 por ciento de los 25 millones de habitantes del país viven a la mitad de esa distancia. Speedo se inició aquí en 1914, e incluso tierra adentro, en las ciudades áridas del color del polvo, las piscinas públicas son tan comunes como los parques infantiles. De alguna manera, la natación parece estar en todas partes y se espera de todos. En Bronte, la mayoría de la gente parece conocer a alguien que ha intentado nadar en el Canal de la Mancha.

Para mi hijo, Balthazar, conocido como Baz, y su hermana menor, Amelia, el proceso de integración comenzó con un programa para jóvenes que salva vidas llamado Nippers. Durante generaciones, ha sido un ritual dominical. Miles de nippers de entre 5 y 14 años invaden las playas de Australia desde octubre hasta marzo para correr en la arena, nadar en las profundidades del océano y practicar con tablas de rescate. El nombre cursi no comienza a captar cómo se ve la acción: cada grupo de edad tiene su propio gorro de baño de color; cada niño tiene su nombre y un protector de erupción rosa neón, más conocido en Australia como rashie. Los padres entrenados como salvavidas son sus guías en el agua, vistiendo rashies de color naranja para alegrar aún más la escena.

La primera vez que lo vi, tuve la tentación de reír. Me recordó a Baz Luhrmann, el director australiano de películas fabulosas como “Strictly Ballroom” y “Moulin Rouge!”

Pero cuanto más me quedaba, más comencé a pensar en él como un campamento de verano (¿o un campo de entrenamiento?) Para el coraje y la comunidad. Los niños se empujaban unos a otros para terminar cada tarea. Se enfrentaron juntos al castigador oleaje. El miedo y las lágrimas simplemente fueron ignorados, no mimados, no negados.

Un día, mi hijo se encontró en el centro de todo. Estaba montando una tabla, meciéndose en olas del doble de su altura hasta que llegó a la zona de quiebre. Una ola lo levantó y, con la fuerza de un tren de carga, lo estrelló contra la orilla, arrojando al niño a través de la arena y las olas.

Corrí hacia él, tratando de calmar mi corazón acelerado mientras un grupo de chicas adolescentes se reunían a su alrededor primero. “La mejor ola del día”, dijo uno. Baz apenas podía respirar, su rostro estaba cubierto de mocos, lágrimas y arena. Unos minutos más tarde, estaba sonriendo con orgullo y listo para otra oportunidad.

Mi hija demostró ser aún más valiente: fue ella quien persuadió a sus asustadizos amigos para que saltaran de los acantilados, salieran a nadar o dar otro paseo en las tablas de rescate.

Y entonces fue mi turno. Baz me desafió. Amelia estuvo de acuerdo: papá necesitaba obtener su Medallón de Bronce, la calificación para salvar vidas que le otorgaría un rashie naranja.

Era hora de volverse competente.

Mucha gente que ha estado nadando por deporte o ejercicio desde pequeños escribe y habla de ello con un cariño generalmente reservado a la poesía romántica.

Mi enfoque favoreció las palabras de cuatro letras.

En mi primer intento de calificar para el entrenamiento Bronze Medallion, fracasé. No podía nadar 400 metros en menos de nueve minutos, como era necesario. Terminé en 10 minutos y 17 segundos, jadeando por aire.

Eso me llevó a tomar lecciones de natación a mediados de mis 40 con la misma joven entusiasta que enseñó a Baz y Amelia cuando llegamos por primera vez a Australia.

¿Humillante? Si. Pero la peor parte de la natación fue la natación real. En Bronte Baths, la piscina oceánica excavada en los acantilados de arenisca en el borde sur de Bronte en la década de 1880, cada vuelta de 30 metros parecía una subida al monte Everest.

Finalmente, comencé a mejorar. En algún momento, cambié mi técnica de estilo libre, respirando cada tercer golpe en lugar de cada dos, lo que me ayudó a deslizarme y ver las condiciones a mi izquierda y derecha, lo que se volvió más importante cuando abandoné la piscina por el océano. Bondi Beach era donde había aprendido a surfear, así que comencé a nadar allí. Sin carriles y sin nadie nadando a mi lado, comencé a disfrutar practicando y explorando. Me maravillé ante los peces plateados y los patrones de arena bajo el agua. Un día, incluso me metí en una manada de delfines lanzándose y buceando mientras miraba con asombro todo el tiempo que pude contener la respiración.

Cuando llegó el momento de volver a intentar la prueba de salvamento, después de unos meses, terminé los 400 metros con más de un minuto de sobra.

Siguieron nuevas luchas. Como parte del entrenamiento, se esperaba que naciéramos juntos a las 6 de la mañana. Era primavera: la temperatura del agua estaba por debajo de los 65 grados. La búsqueda de la competencia también involucró RCP en grupo y simulaciones de rescate, lo que significó compresiones torácicas lo suficientemente cerca como para oler el aliento de los demás. Éramos un grupo de desconocidos, hombres y mujeres, de entre 15 y 50 años, con diferentes orígenes, trabajos y opiniones políticas. Ninguno de los cuales importaba. Nos unimos para desarrollar nuestras habilidades. Pasamos no porque fuéramos geniales, sino porque fuimos lo suficientemente buenos, colectivamente, incluso después de que una ola derribara a nuestro nadador contra una tabla espinal amarilla.

Me di cuenta de que la competencia no es como la victoria, el éxito o cualquier otra cosa que domine la jerarquía de objetivos de Estados Unidos. Es más indulgente, más inclusivo, más noble, si lo hacemos una prioridad. ¿Y nosotros? ¿Con qué frecuencia busca alguno de nosotros un riesgo o un desafío físico y mental no relacionado con el trabajo o el logro, con una tolerancia para el error, la interdependencia y la gracia?

Investigando un libro sobre todo esto (Australia, riesgo, comunidad) descubrí los beneficios más amplios de ser competente. Martin Seligman, un psicólogo estadounidense conocido por dos líneas de investigación muy diferentes (la indefensión aprendida y la psicología positiva), me dijo que la búsqueda de la competencia puede contrarrestar lo que él llamó una tendencia preocupante de la fragilidad estadounidense. Durante décadas, dijo, nuestra cultura ha buscado la protección de los sentimientos, creyendo que la autoestima es la chispa del logro. Pero eso es al revés, explicó. A la gente no le va bien porque se siente bien; se sienten bien porque les va bien, a menudo después de fallar y mejorar.

Quizás los niños son los que deben emular. Aquí en Sydney, la nueva temporada de Nippers acaba de comenzar. Mientras mi hijo me ha persuadido para que lo deje disfrutar de la vida acuática solo con waterpolo y surf, mi hija continúa ganando fuerza con el ritual australiano de los domingos por la mañana.

Amelia ahora tiene 11 años, y juntos a veces nadamos cerca de donde vi esa raya toro. Recientemente, cuando el oleaje estaba inusualmente tranquilo, saltamos de las rocas junto a Bronte Baths y nos dirigimos hacia el sur hasta donde nunca habíamos ido porque las olas habituales nos aplastaban. Todavía podíamos sentir las fuertes corrientes y sabíamos que podría haber tiburones cerca, así que nos mantuvimos juntos. Sin pánico ni imprudencia, nadamos unos cientos de metros sin darnos cuenta de la distancia hasta que vi otra maravilla de las profundidades: un groper azul, un pez gigante del color de un cielo de mediodía que es tan lento que está protegido de la pesca submarina.

“Por aquí”, grité. “Blue groper!”

Amelia estuvo a mi lado en un instante, luego abajo. Seguí justo detrás, en silencio y en paz en un reino extranjero, empujándome hacia el hermoso pez y la valiente niña.

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