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Cuando Kent Albright, un pastor bautista de los Estados Unidos llegó como misionero a España en 1996, no estaba preparado para los insultos y amenazas, o las multas de la policía por repartir folletos protestantes en las calles de Salamanca.

“La animosidad social era grande; nunca habían visto a un protestante en su vida”, dijo Albright, recordando a una mujer que susurró: “Agradece que no te arrojemos piedras”.

No podría haber imaginado que 25 años después, estaría pastoreando una congregación evangélica de 120 y contaría unas dos docenas de otras prósperas iglesias protestantes en la ciudad del noroeste. Y hay una característica distintiva de los fieles: la mayoría no son nacidos en España, son inmigrantes de América Latina, incluido alrededor del 80% de la congregación de Albright.

Los números reflejan enormes aumentos en la población migrante y la población evangélica de España en las últimas décadas, cambiando profundamente la forma en que se practica la fe en un país dominado durante mucho tiempo por la Iglesia católica.

Uno de los miembros más nuevos de la congregación de Albright es Luis Perozo, de 31 años, un ex oficial de policía de Venezuela que llegó a España en febrero de 2020 y solicitó asilo con su esposa, Narbic Escalante, de 35 años.

Mientras la pareja espera que se resuelva su estado, Perozo trabaja en la lavandería de un hotel. Su esposa se dedica a la enfermería en una casa de retiro.

“Fui católico de toda la vida”, dice Escalante. “Cuando llegué a Salamanca, entré a la iglesia, miré por todos lados, saludé y me ignoraron. Fui a varias iglesias, no sentí absolutamente nada “.

Perozo y Escalante pronto visitaron la iglesia de Albright; uno de los tíos de Perozo había emigrado antes y ya era miembro.

Escalante elogió el enfoque de Albright para pastorear, incluidos los servicios con música animada y menos énfasis en la oración repetitiva.

“Definitivamente me siento mejor aquí que en la Iglesia Católica”, dice. “Me permite vivir más libremente, con menos inhibiciones”.

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Con la llegada del euro hace dos décadas, España experimentó un auge que impulsó la migración. En 2000, había 471.465 inmigrantes legalmente registrados en España; ahora hay alrededor de 7,2 millones.

Albright estaba tan intrigado que escribió un doctorado. tesis sobre el fenómeno, estimando que el 20% de los migrantes son evangélicos.

El último censo oficial realizado por el Observatorio del Pluralismo Religioso del Ministerio de Justicia encontró que el 1,96% de la población de España era protestante en 2018, más de 900.000 personas. Eso es más que los 96,000 contabilizados en 1998.

El crecimiento constante de la población protestante coincide con una caída constante en el número de católicos que asisten a la iglesia. Según el Centro de Investigaciones Sociológicas, un instituto público, el 62% de los españoles se definen católicos, frente al 85% en 2000.

Es un desarrollo sorprendente en un país donde el catolicismo, durante siglos, se identificó con un poder casi absoluto, desde la larga y a menudo brutal era de la Inquisición española hasta la dictadura de 36 años del general Francisco Franco, quien llamó a su régimen nacional-católico. , en el siglo 20.

De las 23.000 parroquias católicas que hay en España en la actualidad, más de 6.000 no tienen sacerdote a tiempo completo. Algunas iglesias tuvieron que agruparse y ser atendidas por sacerdotes itinerantes que ministran en varias parroquias.

Los desafíos de la iglesia son evidentes en la provincia de Zamora, al norte de Salamanca, que ha perdido el 16% de su población desde 2000. Hay 304 parroquias y solo 130 sacerdotes.

Uno de los sacerdotes itinerantes, el reverendo Francisco Ortega, administra seis parroquias, tratando de adaptarse a medida que el número de feligreses disminuye constantemente.

Es una agenda agitada, pero Ortega recientemente recibió algo de ayuda: el reverendo Edgardo Rivera, un misionero de 42 años de El Salvador, se unió a él en noviembre. Es una inversión del patrón de hace varios siglos, cuando cientos de misioneros católicos se embarcaron para América Latina desde España.

En general, alrededor del 10% de los sacerdotes católicos que ahora sirven en España nacieron en otro lugar. La afluencia es bienvenida, dado que la edad media de un sacerdote en España hoy en día es de unos 65 años.

Rivera y Ortega se esfuerzan por ser buenos compañeros. Mientras Ortega bendecía a los feligreses durante una celebración reciente, Rivera administraba el sistema de sonido de la iglesia a través de Bluetooth y cambiaba las pistas de música y el volumen de su teléfono.

Al día siguiente, después de la misa dominical, Rivera organizó una reunión en el centro comunitario donde ofició. El edificio oficial de la iglesia, de 300 años, se está derrumbando; Se necesitarán obsequios de los feligreses para complementar el presupuesto de reparación de la diócesis.

Luego se dirigió al bar del pueblo con algunos de los feligreses, pidiendo una copa de vino blanco.

No podía imaginarse bebiendo una cerveza en un bar en su ciudad natal salvadoreña después de la misa. “Pero si aquí es donde la gente se reúne y cómo la gente socializa aquí, aquí es donde yo también tengo que estar”.

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Pero el impulso, en términos de asistencia y energía a la iglesia, va en la otra dirección, hacia las filas florecientes de pentecostales y otras congregaciones evangélicas.

Muchas de esas congregaciones alquilan espacio en edificios industriales en las afueras de ciudades y pueblos, a menudo llenándolos de devotos devotos incluso cuando muchas iglesias católicas centenarias se vacían.

Uno de esos lugares pentecostales en Salamanca albergó recientemente un rito de iniciación para que Melanie Villalobos celebrara su cumpleaños 13.

Dos de los amigos de Melanie la escoltaron en un baile lento hasta una pared donde se proyectaba un video. Allí apareció su padre desde Venezuela, deseándole una feliz transición a la adolescencia. Los espectadores de Honduras, República Dominicana y Brasil, sentados en las mesas, se emocionaron hasta las lágrimas.

El pastor Nedyt Lescano, de 62 años, que vino de Argentina en 2000, estuvo mayormente en silencio durante la ceremonia, pero invitó a todos a reunirse nuevamente para el culto dominical.

En los servicios de Lescano, hay un momento conmovedor en el que pide ayuda para pagar el alquiler del local, junto con otros gastos, y los fieles, uno a uno, van metiendo un sobre en una bolsa de tela.

“A diferencia de la iglesia católica, no recibimos ningún subsidio. Aquí lo hacemos con nuestro propio esfuerzo ”, dice Lescano.

De hecho, la Iglesia católica de España, aunque ya no se reconoce como la fe nacional oficial, recibió 301 millones de euros (unos 340 millones de dólares) en 2020 en virtud de un acuerdo con el gobierno. Los evangélicos de España, aunque ahora representan más de 4.500 lugares de culto registrados, recibieron simbólicos 462.000 euros (unos 523.000 dólares).

Lescano a menudo se siente como un psicólogo para quienes acuden en masa a la iglesia improvisada.

“Los inmigrantes se sienten solos y aislados, en un país extraño, y aquí reciben amor y abrazos”, dijo. “Aquí vienen y comparten, quitan kilos de peso y ansiedad de sus cuerpos y mentes”.

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La cobertura religiosa de Associated Press recibe el apoyo de Lilly Endowment a través de The Conversation US. La AP es la única responsable de este contenido.

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