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WASHINGTON (CNN) – El lanzamiento de la NASA del Laboratorio de Ciencias de Marte, obstaculizado por dificultades técnicas y sobrecostos, se retrasó hasta el otoño de 2011, dijeron funcionarios de la NASA en una conferencia de prensa el jueves en Washington.

Ilustración fotográfica de un vehículo equipado con láser que formará parte del Laboratorio Científico de Marte.

Ilustración fotográfica de un vehículo equipado con láser que formará parte del Laboratorio Científico de Marte.

El lanzamiento de la misión estaba programado para el otoño de 2009.

El Mars Science Lab es un gran vehículo de propulsión nuclear diseñado para recorrer largas distancias con un conjunto de instrumentos científicos a bordo.

Es, según el sitio web de la NASA, parte de un “esfuerzo a largo plazo de exploración robótica” establecido para “estudiar la historia ambiental temprana de Marte” y evaluar si Marte alguna vez ha sido, o aún es, capaz de sostener vida. .

El retraso del lanzamiento, según la NASA, se debe a una serie de “pruebas y desafíos de hardware que (todavía) deben abordarse para garantizar el éxito de la misión”.

“El progreso en las últimas semanas no ha sido lo suficientemente rápido en la resolución de desafíos técnicos y en unir el hardware”, dijo Charles Elachi, director del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

El cambio a un lanzamiento de 2011 “permitirá una resolución cuidadosa de cualquier problema técnico restante, pruebas adecuadas y exhaustivas, y evitará una carrera loca para el lanzamiento”, argumentó el administrador asociado de la NASA Ed Weiler.

El costo total del Laboratorio de Ciencias de Marte ahora se proyecta en aproximadamente $ 2.1 mil millones, según el portavoz de la NASA Dwayne Browne. El proyecto originalmente tenía un precio de $ 1.6 mil millones.

El presupuesto total de la NASA para el año fiscal actual, según Browne, es de aproximadamente $ 15 mil millones.

Según la NASA, el rover de Marte utilizará nuevas tecnologías y estará diseñado para explorar mayores distancias en terrenos más accidentados que las misiones anteriores al planeta. Esto se hará en parte mediante el empleo de un nuevo sistema de propulsión de superficie.

“El fracaso no es una opción en esta misión”, dijo Weiler. “La ciencia es demasiado importante y la inversión de dólares de los contribuyentes estadounidenses nos obliga a estar absolutamente seguros de que hemos hecho todo lo posible para asegurar el éxito de esta misión planetaria insignia”.

Weiler afirmó que, según las evaluaciones preliminares de la agencia, los costos adicionales vinculados al retraso del lanzamiento del Laboratorio de Ciencias no darían lugar a la cancelación de otros programas de la NASA durante los próximos dos años. Sin embargo, reconoció que daría lugar a otros retrasos no especificados en el programa.

Los críticos han acusado que la demora y los sobrecostos asociados con el Laboratorio de Ciencias de Mars son indicativos de una agencia que está plagada de falta de responsabilidad e ineficiencia en términos de su administración tanto del tiempo como del dinero de los contribuyentes.

“El Laboratorio Científico de Marte es sólo el síntoma más reciente de una cultura de la NASA que ha perdido el control del gasto”, escribió Alan Stern, un ex administrador asociado de la NASA, en un artículo de opinión del 24 de noviembre en el New York Times. “Un cáncer se está apoderando de nuestra agencia espacial: la aquiescencia rutinaria a los inmensos aumentos de costos en los proyectos”.

Stern denunció que los costos excesivos de la agencia están siendo impulsados ​​por “gerentes que disfrazan el tamaño de los aumentos de costos en los que incurren las misiones” y “miembros del Congreso que aceptan grandes aumentos para proteger los empleos locales”.

Browne respondió en una declaración escrita diciendo que los administradores de la NASA están “trabajando constantemente para mejorar las capacidades de estimación de costos (de la agencia) … Revisamos continuamente nuestros proyectos para comprender el verdadero riesgo en términos de desempeño, costo y cronograma”.

“El hecho de la vida en la NASA, donde estamos encargados de crear las primeras misiones de descubrimiento científico, es que estimar los costos de … la ciencia puede ser casi tan difícil como hacer ciencia”, dijo Browne. .

El proyecto de Marte más reciente de la NASA, la misión del Phoenix Mars Lander, llegó a su fin el mes pasado después de que las baterías del vehículo de energía solar se agotaron como resultado de una tormenta de polvo y el inicio del invierno marciano. Había funcionado dos meses después de su misión inicial de tres meses.

Los funcionarios de la NASA habían aterrizado el vehículo en una llanura ártica después de que las observaciones satelitales indicaran que había grandes cantidades de agua congelada en esa área, muy probablemente en forma de permafrost. Pensaron que tal ubicación sería un lugar prometedor para buscar productos químicos orgánicos que señalarían un ambiente habitable.

Los científicos pudieron verificar la presencia de hielo de agua en el subsuelo marciano, encontrar pequeñas concentraciones de sales que podrían ser nutrientes para la vida y observar la nieve que desciende de las nubes, dijo la NASA el jueves.

Todo sobre Exploración de Marte • NASA

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