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Dick Thornburgh, un gobernador republicano de Pensilvania durante dos períodos que hizo frente al peor colapso de energía nuclear de Estados Unidos en Three Mile Island en 1979 y luego se desempeñó como fiscal general de los Estados Unidos bajo los presidentes Ronald Reagan y George Bush, murió el jueves en una casa de retiro en Oakmont. , Pensilvania, en las afueras de Pittsburgh. Tenía 88 años.

Su hijo David confirmó la muerte.

Para los millones de votantes que lo eligieron, para los cinco presidentes para los que trabajó en el Departamento de Justicia y para cientos de figuras del crimen organizado, criminales de cuello blanco y funcionarios públicos corruptos que procesó, Thornburgh era un hombre ambicioso con una fórmula para Éxito: Limpiar la casa, restaurar el orden y pasar a un cargo superior.

Funcionó durante más de dos décadas. Fue el fiscal federal de Richard M. Nixon en Pittsburgh (1969 a 1975) y el asistente del fiscal general de Gerald R. Ford y Jimmy Carter a cargo de la división criminal (1975 a 1977). Fue el único republicano que cumplió dos mandatos consecutivos como gobernador de Pensilvania (1979 a 1987). Y fue el fiscal general que unió a los Departamentos de Justicia de Reagan y Bush (1988 a 1991).

Pero no existía una fórmula para lidiar con una fusión nuclear. Con formación en ingeniería civil y derecho, el Sr. Thornburgh estaba acostumbrado a lidiar con los hechos fríos y duros de las ciencias y los estatutos. Pero los hechos fueron difíciles de obtener en la vorágine del caos y el miedo después del colapso parcial de un reactor nuclear en la planta de energía Three Mile Island cerca de Harrisburg, Pensilvania, el 28 de marzo de 1979.

Ocurrió 10 semanas después de que se convirtiera en gobernador y 12 días después del estreno de “El síndrome de China”, una película de Jane Fonda-Jack Lemmon sobre un accidente nuclear descontrolado, con la charla de un reactor que se incendió por todo el planeta para China o explotar en el sur de California con un manto de radiactividad que “convertiría un área del tamaño de Pensilvania en permanentemente inhabitable”, como dijo un personaje.

Three Mile Island, 10 millas al sur del Capitolio del Estado en el río Susquehanna, no era el síndrome de China. Los gránulos de combustible nuclear sobrecalentados se derritieron, se rompió una contención y las fugas de radiación contaminaron la planta y escaparon al aire. Pero la confusión persistente sobre lo que había sucedido y la magnitud del peligro, agravada por las terribles advertencias de los activistas antinucleares, dejó al público desconcertado.

Al hacerse cargo de la crisis, el gobernador Thornburgh fue una voz tranquila contra el pánico y tomó decisiones que resultaron ser correctas. Ordenó una evacuación preventiva de mujeres embarazadas y niños pequeños en un radio de cinco millas alrededor de la planta. Se fueron unas 140.000 personas. Y cuando se difundió un informe falso de que la planta podría explotar, consultó a expertos, llamó a los periodistas y anunció que tal peligro no existía.

“Tienes que tranquilizar a la gente”, dijo. “Tienes que ir ante las cámaras y los micrófonos y decirles lo que sabes y lo que no. Hay que detener los rumores y, por supuesto, hay que tomar decisiones. No hay forma republicana o demócrata de lidiar con una crisis nuclear. Nadie ha tenido que lidiar con este tipo de accidentes antes “.

El presidente Carter, al visitar la planta dañada cinco días después del accidente, elogió el desempeño “superlativo” del gobernador. “Debido a la confianza del pueblo estadounidense en él, y en particular de aquellos que viven en esta región, el pánico y los disturbios potenciales se han minimizado”, dijo Carter.

Fue un comienzo impresionante en el escenario nacional para Thornburgh, un moderado de Rockefeller y una estrella republicana en ascenso elegido con la promesa de colocar a Pensilvania sobre una base económica sólida y de acabar con la corrupción, que se había infectado bajo un predecesor demócrata, el gobernador. Milton J. Shapp. (También ofreció a los votantes un eslogan pegadizo con el que recordar su nombre: “Thornburgh como en Pittsburgh”).

Thornburgh equilibró el presupuesto durante ocho años consecutivos, eliminó 15.000 puestos de trabajo estatales, agilizó la burocracia, redujo los impuestos y el endeudamiento estatal, y dejó el cargo con un superávit de $ 350 millones. También redujo el desempleo, llevó a cabo reformas de bienestar e impulsó el desarrollo económico. El sector privado agregó 50.000 empresas y 500.000 puestos de trabajo. Al final de su mandato, tenía un índice de aprobación del 72 por ciento.

Enseñó en Harvard durante un año, y en 1988, el presidente Reagan, acercándose al final de su segundo mandato, nombró al Sr. Thornburgh para suceder al Fiscal General Edwin L. Meese tercero, quien había renunciado bajo una nube de acusaciones éticas y de mala conducta. Cinco meses después, el recién elegido presidente Bush lo contrató como fiscal general y se convirtió en el hombre clave de la administración en cuestiones de justicia penal y derechos civiles.

Thornburgh disminuyó las fuerzas de huelga del crimen organizado en todo el país, argumentando que los fiscales federales podrían hacer un mejor trabajo. Atacó los delitos de cuello blanco, ganó condenas en un escándalo de ahorros y préstamos y contra los contratistas de defensa, comerciantes de valores y funcionarios públicos corruptos, y fortaleció la aplicación de la ley contra el tráfico de drogas, el lavado de dinero y el terrorismo.

Renunció como fiscal general en 1991 para postularse en una elección especial para el mandato pendiente del senador John Heinz, un republicano de Pensilvania que había muerto en un accidente aéreo en el aire. Harris Wofford, un demócrata y exsecretario de trabajo de Pensilvania, había sido designado temporalmente, y los principales republicanos estaban ansiosos por que Thornburgh recuperara el asiento y quizás lo usara como trampolín hacia la presidencia.

El Sr. Thornburgh fue muy favorecido. Pero después de una campaña lenta, en la que continuó hablando de ser duro con el crimen, perdió ante el Sr. Wofford, un ex presidente de la universidad y asistente de John F. Kennedy, en la más rara de las rarezas políticas, un aplastante aplastante. Wofford superó una ventaja de 47 por ciento de Thornburgh en las encuestas y ganó yendo, por un margen de victoria de 56 a 44.

Richard Lewis Thornburgh nació en Pittsburgh el 16 de julio de 1932, hijo de Charles y Alice (Sanborn) Thornburgh. Su padre era ingeniero. Después de graduarse de Mercersburg Academy, una escuela preparatoria de Pensilvania, en 1950, obtuvo un título de ingeniero de Yale en 1954 y un título de abogado de la Universidad de Pittsburgh en 1957.

En 1959 se incorporó al bufete de abogados Kirkpatrick & Lockhart, con sede en Pittsburgh.

El Sr. Thornburgh se había casado con Virginia Hooten, su novia de la infancia, en 1955 y tenía tres hijos con ella, John, David y Peter. Ella murió en 1960 en un accidente automovilístico que dejó a Peter con daño cerebral permanente. En 1963, Thornburgh se casó con Ginny Judson, con quien tuvo un cuarto hijo, William.

Además de su hijo David, al Sr. Thornburgh le sobreviven la Sra. Judson; sus otros hijos; seis nietos; y cinco bisnietos.

Durante años, Thornburgh y su segunda esposa defendieron la igualdad de derechos y oportunidades para las personas con discapacidades, una lucha a la que se unieron inicialmente en nombre de Peter. Como fiscal general, el Sr. Thornburgh dirigió la campaña de la administración Bush en el Congreso para promulgar la Ley de Estadounidenses con Discapacidades de 1990, que prohibía la discriminación contra personas con discapacidades físicas, mentales y sensoriales.

Comenzó su carrera política con una carrera fallida para un escaño de Pittsburgh en la Cámara de Representantes de los Estados Unidos en 1966 y la terminó 25 años después con su derrota en el Senado de 1991 ante el Sr. Wofford.

Se desempeñó durante un año en las Naciones Unidas como subsecretario a cargo de personal, presupuesto y finanzas, luego reanudó la práctica legal donde había comenzado su carrera, en lo que ahora es K & L Gates, uno de los bufetes de abogados internacionales más grandes del país.

Escribió muchos artículos e informes sobre litigio y política pública, y fue autor de “Where the Evidence Leads: An Autobiography” (2003) y “Puerto Rico’s Future: A Time to Decide” (2007), que llamaban a la autodeterminación. para el territorio de los Estados Unidos lo describió como un vestigio del colonialismo.

Alex Traub contribuyó con el reportaje.

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