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WASHINGTON – Después de años de fracaso para frenar el flagelo de la agresión sexual en el ejército, Lloyd J. Austin III, el nuevo secretario de defensa, está abierto a considerar revisiones significativas de cómo se procesan esos crímenes, un posible cambio radical que generaciones de comandantes han resistido.

Revisar la forma en que el ejército maneja los casos de agresión sexual, sacándolos de la cadena de mando militar y asignándolos a fiscales militares sin conexión con los acusados, necesitaría la aprobación del Congreso, donde algunos legisladores han presionado durante mucho tiempo para que se establezca ese sistema.

El presidente Biden ha sido un defensor vocal de estos cambios, incluso cuando general tras general ha ido al Capitolio para argumentar en su contra durante la última década. “Tuve un verdadero enfrentamiento con uno de los miembros del Estado Mayor Conjunto en la sala del gabinete sobre el tema”, dijo Biden el año pasado en una recaudación de fondos.

El primer acto de Austin como secretario fue ordenar una revisión de cómo el Pentágono ha estado manejando los casos de agresión sexual. En diciembre, se reunió de forma remota con sobrevivientes de asalto en el ejército y sus historias lo perturbaron y conmovieron, dijo un funcionario.

También ha leído un informe reciente sobre la cultura de Fort Hood, la gran base del ejército en Texas donde una mujer soldado fue asesinada el año pasado. Un informe del Ejército a raíz de su muerte encontró un “ambiente permisivo para la agresión sexual y el acoso sexual”, y numerosos líderes en la base fueron relevados de sus funciones.

Austin, un general retirado del ejército de cuatro estrellas, también está siendo presionado por el Congreso. Los senadores le preguntaron repetidamente cómo planeaba manejar los problemas de acoso y agresión sexual en el ejército durante su audiencia de confirmación este mes.

Si Austin aceptara estos cambios, sería el primer secretario en hacerlo, un cambio importante en la posición del departamento.

“Todos los secretarios de defensa desde Dick Cheney han venido aquí y han dicho cosas agradables y luego la lucha entre bastidores fue para proteger el status quo”, dijo la senadora Kirsten Gillibrand, la demócrata de Nueva York que ha pasado años impulsando legislación sobre el tema.

En 2019, encontró el Departamento de Defensa, hubo 7,825 informes de agresión sexual que involucraron a miembros del servicio como víctimas, un aumento del 3 por ciento con respecto a 2018. Entre 2018 y 2019, la tasa de condenas por casos no cambió; el siete por ciento de los casos en los que el comando tomó medidas resultaron en condenas, las tasas más bajas desde que el departamento comenzó a informar en 2010.

Los defensores de la revisión de la ley, como los defensores de los sobrevivientes de agresión sexual y decenas de miembros del Congreso, están observando ansiosamente cómo Austin responde a la presión inevitable dentro del ejército para evitar cambios importantes en su sistema de justicia.

Así como la política de “no preguntes, no digas” de la era Clinton que impedía que las personas abiertamente homosexuales sirvieran fue derogada solo después de que los líderes militares cambiaron sus posiciones, la defensa de Austin también podría cambiar la dinámica sobre la agresión sexual. En 2010, la decisión del almirante Mike Mullen de convertirse en el primer presidente en funciones del Estado Mayor Conjunto en apoyar la derogación de “no preguntes, no digas” ayudó al Congreso a avanzar en el tema.

Austin, el segundo general retirado en cinco años en recibir una exención de una ley que prohíbe a aquellos que han estado fuera del servicio militar activo durante menos de siete años para servir como secretario de defensa, ha estado ansioso por convencer a los legisladores de que lo hará. liderar con respeto a la tradición de control civil de los militares. Biden también ha estado ansioso por eso.

“Esta podría ser una buena oportunidad para tranquilizar a las personas que se mostraron escépticas sobre si, como cuestión de política pública, una persona que cumplió 41 años de uniforme en un entorno que se considera una sociedad separada realmente está proporcionando supervisión civil”. dijo Eugene R. Fidell, investigador principal de la Facultad de Derecho de Yale y experto en justicia militar.

Si bien muchas industrias, desde Hollywood hasta el periodismo y los restaurantes, se han visto sacudidas por el movimiento #MeToo de los últimos años, las mujeres en el ejército recibieron poca atención nacional hasta el verano pasado, después de que la Especialista del Ejército Vanessa Guillén fuera asesinada por otro soldado en Fort Hood. .

Aunque los informes de que había sido acosada sexualmente por su asesino, que murió por suicidio, nunca se confirmaron, el caso abrió una mirada mucho más amplia a los problemas de acoso y agresión de hombres y mujeres en las fuerzas armadas.

“A veces, algo que lógica y fácticamente no tiene nexo con algún tema se convierte en el centro de atención porque es imposible desenredarlo de esos otros temas”, dijo Fidell.

El Congreso y los secretarios de defensa han debatido cómo abordar el problema durante décadas, ya que casos destacados lo han elevado periódicamente, desde el asalto en 1992 de un teniente de la Marina en el Simposio Tailhook anual en Las Vegas hasta la grabación de video de cadetes en el baño de West Point. en 2013 a numerosas denuncias de acoso, agresión y violación desde bases de todo el mundo.

A lo largo de los años, el Congreso ha tomado algunas medidas para armonizar el sistema de justicia militar con el civil. Incluyen prevenir las disposiciones previas al juicio prolongadas de los acusadores que tenían la intención de destruir su credibilidad, lo que dificulta que los tribunales de apelaciones anulen las condenas por agresión sexual y garantice que las sobrevivientes de agresión sexual en todo el ejército puedan denunciar sus agresiones sin temor a ser castigadas como resultado .

“Todas estas cosas ayudan a mejorar la vida de los sobrevivientes”, dijo Gillibrand. “Pero ninguno de ellos lleva a los violadores y reincidentes a la cárcel”.

La Sra. Gillibrand ha introducido una legislación que daría a los fiscales militares, en lugar de a los comandantes, el poder de decidir qué casos de agresión sexual juzgar.

Los defensores de ese cambio dicen que aumentaría el número de personas que denuncian delitos sin temor a represalias, un impedimento fundamental para los juicios y las condenas. Los opositores, incluidos los ex presidentes del Comité de Servicios Armados del Senado de ambos partidos y líderes militares, han argumentado que socavaría la tradición de que los militares procesen a los suyos, que se consideran importantes para mantener el orden y la disciplina.

Cuando la Sra. Gillibrand propuso por primera vez un proyecto de ley de este tipo en 2013, el presidente del Estado Mayor Conjunto en ese momento, el general Martin E. Dempsey, dijo: “Reducir la responsabilidad del mando podría afectar adversamente la capacidad del comandante para hacer cumplir los estándares profesionales y en última instancia, para lograr la misión “.

El senador John McCain, republicano de Arizona, quien murió en 2018, dijo una vez que estaba tan consternado por el problema del asalto que no podía recomendar que la hija de un amigo se uniera a las fuerzas armadas. Sin embargo, McCain, un piloto de la Marina retirado que pasó años como prisionero de guerra en Vietnam, se opuso con vehemencia a la propuesta de Gillibrand.

El presidente Barack Obama expresó su simpatía por la legislación de la Sra. Gillibrand, pero se mostró reacio a ir en contra de los generales en este tema. El presidente Donald J. Trump culpó de la agresión sexual en el ejército, que afecta a más hombres que mujeres, a la integración de las mujeres en roles de combate.

“Biden se ha pronunciado más enérgicamente sobre este tema que cualquier otro presidente”, dijo el coronel Don Christensen, presidente de Protect Our Defenders, que aboga en nombre de las víctimas de agresiones y que está retirado de la Fuerza Aérea. “Obama no se enfrentaría a los generales y almirantes. Estoy seguro de que Austin, habiendo sido él mismo un comandante, se encuentra en una situación de lealtad dividida “.

A principios de este año, el Congreso aprobó una medida para crear una Oficina piloto del Fiscal Jefe en las academias de servicio para tales incidentes, presionada por mujeres veteranas en la Cámara.

“Al final del día, esto requiere liderazgo presidencial”, dijo la Sra. Gillibrand. “Deberíamos tener un sistema de justicia penal digno de los sacrificios hechos por quienes sirven”.

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