La unidad de comercio se volvió ‘pícara’, dice el informe del Senado, apuntando a los estadounidenses de origen chino

La unidad de comercio se volvió ‘pícara’, dice el informe del Senado, apuntando a los estadounidenses de origen chino

WASHINGTON – Los funcionarios de una unidad de seguridad poco conocida dentro del Departamento de Comercio llevaron a cabo investigaciones y vigilancia no autorizadas de los empleados de la agencia que tenían como objetivo a personas de ascendencia china y del Medio Oriente, dijeron investigadores del Senado en un nuevo informe.

El informe, informado por más de dos docenas de denunciantes y publicado esta semana por el senador Roger Wicker de Mississippi, el principal republicano del Comité de Comercio, concluyó que el Servicio de Investigación y Gestión de Amenazas funcionó durante más de una década como “un canalla, fuerza policial irresponsable ”, abriendo miles de investigaciones no autorizadas sobre empleados del departamento, a menudo por razones engañosas.

Descubrió que el trabajo de la oficina, consumido por las preocupaciones sobre el espionaje chino desenfrenado en los Estados Unidos, a veces se desvió hacia el perfil racial, y que sus líderes usaron tácticas extremas, como enviar agentes enmascarados para irrumpir en las oficinas en busca de pruebas incriminatorias.

“Combatir las amenazas a la seguridad nacional planteadas por China debería ser una prioridad para cualquier agencia, pero eso no le da al gobierno federal una licencia para ignorar la ley”, dijo Wicker en un comunicado. “El abuso de autoridad y la focalización basada en la raza es inaceptable, especialmente en la aplicación de la ley”.

La unidad, una oficina de seguridad interna dentro del Departamento de Comercio, se obsesionó con erradicar el espionaje extranjero, según el informe, recurriendo a buscar en las cuentas de correo electrónico de los empleados ciertas frases en chino y marcando “apellidos étnicos” para la verificación de antecedentes a través de bases de datos de inteligencia seguras. . En algunos casos, sus agentes registraban encubiertamente las oficinas de los empleados con máscaras y guantes, a veces abriendo cerraduras para ingresar.

Los líderes de la unidad a menudo se negaban a cerrar las investigaciones sobre los empleados incluso después de que los agentes no pudieron encontrar pruebas incriminatorias, lo que a veces dejaba a los investigadores u otros empleados en un limbo administrativo. Casi 2.000 casos seguían abiertos a fines del año pasado, dijeron investigadores del Senado.

En los últimos años, los funcionarios estadounidenses encargados de hacer cumplir la ley se han preocupado cada vez más de que China esté ampliando sus esfuerzos de espionaje en los Estados Unidos y utilizando a académicos chinos visitantes para recopilar información de inteligencia. El informe del Senado expuso cómo esos temores alimentaron un esfuerzo de contraespionaje agresivo y no autorizado dentro de un departamento que alberga agencias científicas integradas por investigadores de todo el mundo. El resultado, dijo, fue un esfuerzo discriminatorio para apuntar y espiar a personas de ascendencia asiática y del Medio Oriente, muchos de ellos estadounidenses de origen chino, pero algunos de Irán e Irak, incluso en ausencia de sospechas razonables.

Bajo la administración de Biden, los funcionarios del departamento suspendieron las investigaciones de la unidad y comenzaron una revisión interna del programa en abril, dijo una portavoz. y agregó que los funcionarios estaban examinando el informe del Sr. Wicker y tomaron las acusaciones contra la oficina “muy en serio”.

La portavoz dijo que los funcionarios esperaban que su revisión interna concluyera “en las próximas semanas, momento en el que el departamento compartirá sus planes para abordar los problemas que se han planteado”.

El informe de Wicker fue la culminación de una investigación del Senado de seis meses en la que los investigadores entrevistaron a más de dos docenas de denunciantes y revisaron un tesoro de documentos internos. The Washington Post informó sobre algunos de los hallazgos iniciales de la investigación en mayo, mientras la investigación aún estaba activa.

Los investigadores del Senado describieron un cuadro de una unidad que habitualmente se dedicaba a actividades poco éticas o inseguras que estaban más allá del alcance de su mandato y para las que sus empleados no estaban capacitados. El informe indicó que la mayor parte de esos esfuerzos fueron impulsados ​​a lo largo de múltiples administraciones por un funcionario: George Lee, el director de la unidad desde hace mucho tiempo, quien desde entonces ha sido puesto en licencia.

Lee no pudo ser contactado para hacer comentarios el viernes.

Los investigadores de la unidad vigilaban la actividad de las redes sociales para hacer comentarios que criticaran el censo y luego pasaban los nombres de los comentaristas a través de bases de datos clasificadas, “a pesar de tener una autoridad poco clara de la comunidad de inteligencia para usar estas bases de datos con este propósito”, dice el informe.

Un denunciante que ayudó en la investigación y posteriormente fue entrevistado por The New York Times dijo que el enfoque en investigar los comentarios disidentes en las redes sociales era particularmente frustrante porque la unidad no dio seguimiento a las amenazas hechas contra los empleados del censo, incluso si los comentaristas escribieron en Facebook. que dispararían a un enumerador si llegaran a su casa, por ejemplo.

Gran parte del enfoque de la unidad fue buscar amenazas percibidas dentro del Departamento de Comercio, a menudo dirigidas a “empleados de renombre en sus campos profesionales”, dijo el informe, y muchas de esas investigaciones se dirigieron a sujetos con ascendencia china o del Medio Oriente.

Los investigadores dijeron que la práctica se remonta a “ya en 2014”, durante la administración de Obama, y ​​que la unidad específicamente “apuntó a divisiones departamentales con proporciones comparativamente altas de empleados asiático-americanos”.

Un documento interno revisado por The Times muestra que se alentó a los empleados de la unidad a buscar en las cuentas de correo electrónico de los empleados términos escritos en caracteres chinos tan amplios como “fondo”, “apoyo del gobierno” y “líder del proyecto”, aparentemente para eliminar a los empleados que participaban. en un programa de reclutamiento de talentos chinos. Cualquier idioma que coincida en la bandeja de entrada de un empleado daría lugar a una investigación, dijeron dos ex empleados en entrevistas independientes.

Los denunciantes hablaron con el comité y The Times bajo condición de anonimato para discutir asuntos internos de la agencia.

En un caso, según un denunciante, la unidad realizó una búsqueda encubierta de la oficina de un empleado después de que dicha búsqueda en la bandeja de entrada reveló que el trabajador había recibido un certificado de un socio de investigación chino que designaba al empleado como un experto en su campo determinado.

“Si el Departamento de Comercio se toma en serio la protección de las acciones estadounidenses, no puede ser a expensas de los derechos constitucionales estadounidenses”, dijo en una entrevista Chris Cheung, ex investigador del Servicio de Investigación y Gestión de Amenazas que informó de la actividad a sus supervisores. El Sr. Cheung describió la conducta de la unidad como si “alguien a quien se le dio al azar un arma y una placa no recibió capacitación, por lo que operaron en función de lo que vieron en las películas”.

Un exfuncionario de alto rango del Departamento de Comercio entrevistado por investigadores del Senado describió el objetivo de los empleados asiático-estadounidenses como una “línea muy fina entre el escrutinio adicional y la xenofobia, y una que ITMS cruza regularmente”.

Los funcionarios de la unidad investigaron a Sherry Chen, una hidróloga galardonada del Servicio Meteorológico Nacional y ciudadana estadounidense naturalizada nacida en China, sentando las bases para lo que se convirtió en un caso de alto perfil en el que la Sra. Chen fue acusada de espionaje, arrestada y dijo que enfrentaba 25 años de prisión y $ 1 millón en multas. Una semana antes de la fecha prevista para su juicio, los fiscales retiraron todos los cargos contra la Sra. Chen sin dar explicaciones.

La Sra. Chen dijo a los investigadores del Senado en una entrevista que los agentes de la unidad le habían “proporcionado papel para redactar una declaración y le habían indicado que escribiera las palabras que prepararon después de decirle que no necesitaba consultar con un abogado”.

Los denunciantes también informaron que participaron en una sesión de capacitación en Virginia en la que el director de la unidad instruyó a sus empleados para que lo siguieran en vehículos propiedad del gobierno “a altas velocidades”.

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