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WASHINGTON – Poco después de que el presidente electo Joseph R. Biden Jr. golpeara al presidente Trump el mes pasado, Tom Vilsack, el exsecretario de agricultura y uno de los primeros partidarios de Biden, recibió una llamada exasperada de un exasistente. A pesar del júbilo por la victoria de Biden, los demócratas fueron nuevamente derrotados de manera contundente en las zonas rurales de Estados Unidos.

“No es un problema que se resuelva de la noche a la mañana”, dijo Vilsack, según su ex jefa de personal adjunta, Anne McMillan, quien relató la conversación. “Es una inversión a largo plazo para comprender, apreciar y respetar las zonas rurales de Estados Unidos”.

Este mes, Biden puso a Vilsack a cargo de esa tarea, y lo eligió para que repitiera el papel de secretario de agricultura que ocupó durante ocho años en la administración Obama y lo convirtió en el principal emisario de la administración Biden para los agricultores estadounidenses. Pero para un nominado con amplia experiencia, el rechazo contra Vilsack ha sido feroz, dejando al descubierto las divisiones dentro del Partido Demócrata y la resistencia a la influencia corporativa que está hirviendo entre los progresistas.

Si se confirma, Vilsack, un exgobernador de Iowa, volverá a tomar el mando del Departamento de Agricultura en un momento en que los agricultores estadounidenses han sido golpeados por las guerras comerciales de Trump y los efectos de la pandemia de coronavirus.

Los agricultores más pequeños, en particular, se han visto muy afectados y las quiebras agrícolas han aumentado en los últimos años, incluso con cantidades récord de asistencia federal. Los productores de leche de propiedad familiar se han enfrentado a un tramo especialmente difícil, con precios cayendo debido a un exceso de oferta de leche. En Wisconsin, la mitad de los rebaños han desaparecido en los últimos 15 años.

Vilsack enfrenta un gran desafío, con grupos progresistas y ambientalistas que advierten que es demasiado amigable con las grandes empresas agrícolas industriales. Además, los agricultores rurales, que votaron abrumadoramente por Trump, temen que haya más regulaciones bajo una administración demócrata.

Los estados agrícolas han sido un bastión para los republicanos durante la última década y, a pesar de la frustración con Trump entre los agricultores por sus políticas comerciales, el presidente aún dominaba las áreas fuertemente rurales en las elecciones de 2020, perdiendo algunos estados agrícolas como Wisconsin debido a la fuerza. del apoyo del Sr. Biden en ciudades y suburbios.

Ansiosos por hacer incursiones en las zonas rurales de Estados Unidos, algunos demócratas temen que Vilsack no sea el embajador ideal. A los críticos de Vilsack, quien recientemente ganó $ 1 millón al año como cabildero de la industria láctea, les preocupa que favorecerá a la gran industria sobre los agricultores independientes y no hará lo suficiente para garantizar la seguridad de los trabajadores.

Grupos de política ambiental y agrícola se han burlado de él por ser demasiado acogedor con “Big Ag”, señalando la rápida consolidación en el sector agrícola que se produjo bajo su supervisión, cuando empresas como Monsanto y Bayer se fusionaron. Los defensores de la seguridad alimentaria y el trabajo también criticaron su decisión como secretario de permitir un aumento significativo en las velocidades de las líneas de sacrificio en las plantas avícolas, lo que puede aumentar el riesgo de lesiones a los trabajadores, junto con una renovación del proceso de inspección de pollos para permitir que los empleados de las empacadoras de carne realicen algunos de las funciones anteriormente desempeñadas por los inspectores gubernamentales.

“Si el pasado es el prólogo, tenemos grandes preocupaciones de que seguirá haciendo licitaciones de la industria”, dijo Zach Corrigan, un abogado senior de Food & Water Watch, un grupo de vigilancia ambiental y de consumidores, que se opone a la nominación de Vilsack.

“Creo que se rendirá bajo la presión del lobby agrícola, el lobby de los subsidios y la gran agricultura”, dijo Ken Cook, presidente de Environmental Working Group, una organización no partidista que es crítica con la agricultura industrial. “Realmente siento como si necesitáramos un nuevo liderazgo allí por varios motivos”.

Si bien muchos grupos agrícolas como National Farmers Union y Feeding America han expresado su apoyo a su nominación, algunos agricultores temen que la administración Biden pueda anunciar nuevas y onerosas regulaciones.

“Probablemente más reglas en lugar de menos reglas”, dijo John Heisdorffer Jr., un productor de soja de Iowa y ex presidente de la Asociación Estadounidense de la Soja. “En la comunidad agrícola, parece que nos gobiernan a muerte”.

Vilsack se ha enfrentado a críticas especiales por la decadencia de los agricultores negros, que durante mucho tiempo se han quejado de discriminación en lo que respecta al acceso a la tierra y al crédito. También estuvo en el centro de una tormenta de fuego racial durante la administración Obama. En 2010, despidió apresuradamente a Shirley Sherrod, una funcionaria negra del Departamento de Agricultura, después de que un bloguero conservador publicara un videoclip engañoso que parecía mostrarla admitiendo antipatía hacia un granjero blanco. Más tarde se disculpó y trató de volver a contratarla.

Vilsack se reincorpora al Departamento de Agricultura en un clima muy diferente al de sus ocho años con Obama. La pandemia se ha centrado intensamente en las luchas y los peligros de los empleados de las plantas empacadoras de carne. Miles de trabajadores se enfermaron con el coronavirus después de que muchas plantas no tomaran las precauciones básicas para protegerlos.

A fines de abril, la administración Trump dio el paso inusual de emitir una orden ejecutiva que efectivamente obligó a las plantas empacadoras de carne a permanecer abiertas incluso si los casos de virus estaban aumentando. La administración afirmó que la medida tenía la intención de proteger el suministro de carne del país, que según la industria se había visto comprometido por el cierre de plantas. Sin embargo, hasta ahora no ha habido evidencia de una escasez generalizada.

Dada la amplia latitud y el apoyo de que disfrutó la industria cárnica bajo Trump, los líderes sindicales dicen que Vilsack debe asumir un papel más activo en la protección de los trabajadores de las empacadoras de carne.

“Debido a la experiencia de la pandemia, hay expectativas diferentes para el secretario de agricultura que durante el servicio anterior de Tom Vilsack. Debe darse una mayor prioridad a la seguridad y las necesidades de los trabajadores que producen nuestro suministro de alimentos, así como a todos aquellos estadounidenses que enfrentan inseguridad alimentaria ”, dijo Stuart Appelbaum, presidente del Sindicato de Tiendas Minoristas, Mayoristas y Departamentales, que representa a las aves de corral. trabajadores en plantas en todo el sur.

En su primer período como secretario, Vilsack decepcionó a los defensores de los pequeños agricultores y consumidores que esperaban abordar la consolidación de las industrias de la agricultura y el envasado de carne, en las que unas pocas grandes corporaciones controlan todo, desde las semillas hasta los mataderos.

A principios de la administración Obama, Vilsack prometió abordar las luchas de las granjas más pequeñas y ayudar a impulsar la economía rural en general.

“La pregunta central es, ¿los agricultores y ganaderos de este país están recibiendo un trato justo?” Vilsack le dijo a una audiencia de agricultores y expertos agrícolas en Iowa en 2010.

A lo largo de ese año, el Sr. Vilsack realizó una especie de gira de escucha, haciendo paradas en Normal, Alabama, para hablar sobre la industria avícola y Fort Collins, Colorado, para hablar sobre la carne de res. A él se unieron en este esfuerzo el entonces fiscal general Eric H. Holder Jr. y su principal funcionaria antimonopolio, Christine Varney, planteando el espectro de que Obama se tomaba en serio el control de la gran agricultura y la industria cárnica.

En ese momento, Charles E. Grassley, un compañero de Iowan y poderoso senador republicano, elogió los esfuerzos de Vilsack y dijo que nunca había visto este nivel de cooperación entre el USDA y el Departamento de Justicia, que era “muy necesario” para hacer frente a la consolidación. problema.

Al final, Vilsack y el Departamento de Justicia de Obama no organizaron un esfuerzo antimonopolio. “No había nada”, dijo Corrigan. “Se marchitó y se fue”.

El Sr. Grassley ha expresado su apoyo a la nominación del Sr. Vilsack.

La pandemia también ha expuesto, de nuevas formas, cómo la consolidación de la industria puede dejar el suministro de alimentos del país vulnerable a interrupciones. El cierre de unos pocos mataderos, incluso durante unas pocas semanas en abril, redujo la producción de carne de cerdo hasta en un 5 por ciento, lo que provocó la matanza masiva y el desperdicio de miles de cerdos que no pudieron procesarse.

Sin embargo, es poco probable que la división de las grandes empresas empacadoras de carne esté en la lista de prioridades de Vilsack.

“En los próximos años, la prioridad será poner la economía en pie”, dijo Marc Perrone, presidente del sindicato United Food and Commercial Workers, que representa a miles de trabajadores empacadoras de carne y ha expresado su apoyo a la nominación del Sr. Vilsack.

Desde que dejó la administración de Obama, Vilsack ha sido el director ejecutivo del Consejo de Exportación de Lácteos de Estados Unidos, un grupo de presión. En una entrevista con el podcast Iowa Starting Line en abril de 2019, Vilsack dejó en claro su oposición a las políticas promovidas por otros candidatos presidenciales demócratas que disolverían los conglomerados agrícolas corporativos.

“Hay una cantidad sustancial de personas contratadas y empleadas por esas empresas aquí en Iowa”, dijo Vilsack. “Básicamente, le estás diciendo a esa gente: ‘Es posible que te quedes sin trabajo’. Eso para mí no es un mensaje ganador “.

El Sr. Vilsack dijo que tales ideas tienden a provenir de expertos en “think tanks en centros urbanos” que han tenido poca experiencia con lugares rurales y población rural. Dijo que los pequeños agricultores se beneficiarían de políticas que reducirían sus costos y les darían un mayor control sobre su capacidad para establecer precios y conectarse directamente con los compradores.

Se espera que Vilsack sea un fuerte contraste con el secretario de agricultura de Trump, Sonny Perdue, quien recibió elogios de algunos agricultores por prodigarles subsidios, pero recibió críticas dentro del departamento por marginar al personal de carrera y politizar la investigación económica. El año pasado, Perdue provocó la ira de muchos de sus economistas internos cuando decidió trasladar la unidad de investigación agrícola de la agencia de Washington a Kansas City, lo que provocó una ola de salidas y paralizó su trabajo.

Sean Savett, un portavoz de transición de Biden, rechazó la sugerencia de que Vilsack es solo un defensor de la agricultura industrial y señaló que, como secretario de agricultura, hizo inversiones en mercados regionales de agricultores y agricultura orgánica. Savett también señaló que el Departamento de Justicia, no el Departamento de Agricultura, tiene el poder de detener las fusiones corporativas.

“Con aproximadamente uno de cada seis estadounidenses y una cuarta parte de los niños estadounidenses que enfrentan una crisis de hambre, los agricultores se tambalean y las comunidades rurales luchan por capear el dolor y las consecuencias económicas de la pandemia, el secretario Vilsack tiene la experiencia y el pensamiento audaz necesarios para ayudar a los agricultores familiares y la América rural se recuperan de esta crisis económica ”, dijo Savett.

Para quienes han trabajado con Vilsack, la noción de que él es simplemente un aliado de la agricultura industrial es injusta. La Sra. McMillan, ex jefa de personal adjunta, dijo que su antiguo jefe siempre fue consciente de la difícil situación de los pequeños agricultores, pero que también tenía que cuidar la industria en general.

“Su trabajo requería que él avanzara en las zonas rurales de Estados Unidos y la industria agrícola y alimentara a la gente”, dijo. “No puedes dejar de interactuar con todo el espectro”.

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