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Comenzó en 2012 con un grupo de manifestantes frente a un McDonald’s exigiendo un salario mínimo de $ 15, una idea que incluso muchos legisladores liberales consideraron extravagante. En los años posteriores, su lucha ha ganado fuerza en todo el país, incluso en estados conservadores con baja afiliación sindical y leyes laborales generalmente débiles.

El viernes, 20 estados y 32 ciudades y condados aumentarán su salario mínimo. En 27 de estos lugares, el salario mínimo alcanzará o superará los $ 15 la hora, según un informe publicado el jueves por el Proyecto de Ley Nacional de Empleo, que apoya los aumentos del salario mínimo.

La fuerza del movimiento -una medida de votación para aumentar el salario mínimo en Florida a $ 15 para 2026 se aprobó en noviembre- podría presionar nuevamente al Congreso para aumentar el salario mínimo federal de $ 7.25 por hora, donde ha estado desde 2009. Presidente electo Joseph R. Biden Jr.ha respaldado $ 15 la hora a nivel federal y otros cambios buscados por grupos laborales, como poner fin a la práctica de un salario mínimo más bajo para trabajadores como los trabajadores de restaurantes que reciben propinas.

Pero incluso sin la acción del Congreso, los activistas laborales dijeron que seguirían impulsando su campaña a nivel estatal y local. Para 2026, el 42 por ciento de los estadounidenses trabajar en un lugar con un salario mínimo de al menos $ 15 la hora, según una estimación del Instituto de Política Económica citada en el informe de NELP.

“Este aumento de salarios en un número récord de estados es el resultado de años de defensa de los trabajadores y años de marchar en las calles y organizar a sus compañeros de trabajo y sus comunidades”, dijo Yannet Lathrop, investigadora y analista de políticas del grupo.

Las tasas salariales están aumentando a medida que los trabajadores luchan en medio de una recesión causada por la pandemia de coronavirus que ha dejado a millones de desempleados.

“La crisis de Covid realmente ha exacerbado las desigualdades en la sociedad”, dijo Greg Daco, economista jefe de Oxford Economics en Estados Unidos. “Esto ha dado más fuerza a estos movimientos que intentan asegurar que todos se beneficien de un mercado laboral fuerte en forma de salario sostenible”.

Los trabajadores durante la pandemia han estado sujetos a licencias, recortes salariales y reducción de horas. Los trabajadores de servicios con salarios bajos no han tenido la opción de trabajar desde casa, y la naturaleza de sus trabajos orientados al cliente los pone en mayor riesgo de contraer el virus. Muchos minoristas dieron aumentos a los trabajadores, o “paga de héroe”, al comienzo de la pandemia, solo para terminar silenciosamente con la práctica en el verano, incluso cuando el virus continuó aumentando en muchos estados.

“La pandemia del coronavirus ha empujado a muchas familias trabajadoras a la pobreza profunda”, dijo Anthony Advincula, director de comunicaciones de Restaurant Opportunities Centers United, una organización sin fines de lucro enfocada en mejorar los salarios y las condiciones laborales. “Así que este aumento del salario mínimo será un gran impulso para los trabajadores con salarios bajos, especialmente en la industria de restaurantes”.

Mary Kay Henry, presidenta internacional del Sindicato Internacional de Empleados de Servicios, dijo que el movimiento sindical haría que conseguir aún más trabajadores a $ 15 por hora o más sea una prioridad en 2021.

“Hay millones de trabajadores más que necesitan tener más dinero en sus bolsillos”, dijo, y agregó que la elección del Sr. Biden y la vicepresidenta electa Kamala Harris reforzaría el esfuerzo. “Tenemos una oportunidad increíble”.

Debido a que muchos trabajadores de servicios por hora son negros, hispanos, nativos americanos y asiáticos, las personas de color pueden beneficiarse al máximo de los aumentos del salario mínimo. Un estudio de 2018 del Instituto de Política Económica encontró que los trabajadores de color tienen muchas más probabilidades de recibir salarios de nivel de pobreza que los trabajadores blancos.

“Es la acción más dramática para crear igualdad racial”, dijo Henry.

Algunos economistas dicen que levantar el salario mínimo beneficiará a la economía y podría ser una parte importante de la recuperación de la recesión pandémica. Esto se debe en parte a que los trabajadores de bajos ingresos suelen gastar la mayor parte del dinero que ganan y que el gasto se realiza principalmente en el lugar donde viven y trabajan.

Kate Bahn, directora de política del mercado laboral en el Washington Center for Equitable Growth, dijo que después de la recesión de 2007-9, el crecimiento fue anémico durante años debido a que los salarios se estancaron y el mercado laboral retrocedió lentamente.

“Ha habido un reconocimiento más amplio de que el crecimiento salarial mediocre que hemos visto en los últimos 30 años y desde la Gran Recesión refleja desequilibrios estructurales en la economía y desigualdad estructural”, dijo Bahn.

Muchos grupos empresariales replican que aumentar el salario mínimo perjudicará a las pequeñas empresas, que ya están asediadas por la pandemia. Más de 110.000 restaurantes han cerrado de forma permanente o a largo plazo durante la pandemia, según la Asociación Nacional de Restaurantes.

Aumentar el salario mínimo podría llevar a los empleadores a despedir a algunos trabajadores para pagarles más a otros, dijo David Neumark, profesor de economía en la Universidad de California en Irvine.

“Hay un montón de investigaciones que dicen que el aumento de los salarios mínimos puede provocar la pérdida de algunos puestos de trabajo”, dijo. “Se ayuda a muchos trabajadores, pero algunos se lastiman”.

Un estudio de la Oficina de Presupuesto del Congreso de 2019 encontró que un salario mínimo federal de $ 15 aumentaría el salario de 17 millones de trabajadores que ganaban menos que eso y potencialmente otros 10 millones de trabajadores que ganaban un poco más. Según la estimación mediana del estudio, provocaría que 1,3 millones de otros trabajadores perdieran sus puestos de trabajo.

En Nueva York, los republicanos del Senado estatal habían instado al gobernador Andrew M. Cuomo, un demócrata, a detener los aumentos que entraron en vigencia el jueves, argumentando que podrían representar “la gota que colmó el vaso” para algunas pequeñas empresas.

Si bien los aumentos del salario mínimo más allá de cierto punto podrían provocar la pérdida de puestos de trabajo, la Sra. Bahn del Washington Center for Equitable Growth argumentó que “no estamos ni cerca de ese punto”.

La investigación económica ha encontrado que los recientes aumentos del salario mínimo no han causado grandes pérdidas de puestos de trabajo. En un estudio de 2019, investigadores del Banco de la Reserva Federal de Nueva York encontraron que los salarios habían aumentado considerablemente para los trabajadores del ocio y la hostelería en los condados de Nueva York fronterizos con Pensilvania, que tenían un mínimo más bajo, mientras continuaba el crecimiento del empleo. En muchos casos, los salarios mínimos más altos se implementan durante varios años para dar tiempo a las empresas para adaptarse.

Independientemente de si hay una acción federal, más iniciativas estatales en la boleta electoral buscarán aumentar el salario mínimo, dijo Arindrajit Dube, profesor de economía en la Universidad de Massachusetts Amherst.

“En un nivel básico, la gente piensa que se trata de una cuestión de justicia”, dijo Dube. “Existe un amplio apoyo a la idea de que las personas que trabajan deben recibir un salario digno”.

Jeanna Smialekcontribuido con informes.

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