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Los trabajadores de una tienda Starbucks del área de Buffalo han votado para formar un sindicato, según los resultados anunciados por la Junta Nacional de Relaciones Laborales el jueves.

El resultado representa un desafío al modelo laboral en el gigante minorista de café. Ninguna de las casi 9.000 tiendas de Starbucks en Estados Unidos estaba sindicalizada antes de la votación. Los votos en otras dos tiendas del área de Buffalo se contarán más tarde el jueves.

Los trabajadores mencionaron su frustración por la falta de personal y la capacitación insuficiente cuando se presentaron a las elecciones sindicales en las tiendas a fines de agosto, problemas que han perseguido a la empresa durante años pero que parecieron empeorar durante la pandemia.

La elección se llevó a cabo a través de boletas de votación por correo que vencen el miércoles. En noviembre, los trabajadores de tres tiendas más en el área de Buffalo presentaron la documentación necesaria para celebrar elecciones sindicales, pero no estaba claro cuándo se realizarían las votaciones para esos puntos de venta.

Starbucks respondió a la campaña sindical con un sentido de urgencia. Durante el otoño, los gerentes y ejecutivos de fuera de la ciudad, incluso el presidente de ventas minoristas de la compañía para América del Norte, se reunieron en las tiendas en Buffalo, donde interrogaron a los empleados sobre los desafíos operativos y ayudaron en tareas menores como limpiar baños.

En un video de una reunión en septiembre visto por The New York Times, un gerente de distrito de Arizona les dijo a sus compañeros de trabajo que la compañía le había pedido que fuera a Buffalo para ayudar a “salvarlo” de la sindicalización.

Varios trabajadores que apoyan al sindicato dijeron que la presencia de estos funcionarios les pareció intimidante y, a veces, surrealista. También se quejaron de que Starbucks había cerrado temporalmente ciertas tiendas en el área, lo que les pareció perturbador, y dijeron que Starbucks había agregado personal en exceso en al menos una de las tres tiendas que celebraron elecciones. Los trabajadores dijeron que esto había diluido el apoyo a la sindicalización en la tienda.

Ex funcionarios de la Junta Nacional de Relaciones Laborales han dicho que estas acciones de la empresa podrían ser interpretadas como un socavamiento de las “condiciones de laboratorio” que supuestamente prevalecen durante las elecciones sindicales y que podrían servir de base para descartar los resultados. Un director regional de la junta laboral revocó recientemente una elección sindical en un almacén de Amazon en Alabama por motivos similares.

Los exfuncionarios de la junta laboral también dijeron que “empacar” una tienda contratando o transfiriendo trabajadores adicionales a ella podría considerarse ilegal si los trabajadores adicionales no parecían tener un propósito comercial legítimo y era probable que se opusieran al sindicato.

Starbucks ha dicho que envió a funcionarios de fuera de la ciudad y cerró temporalmente las tiendas para ayudar a resolver problemas de personal y capacitación y para remodelar las tiendas para hacerlas más eficientes. La compañía dijo que agregó personal para lidiar con un aumento en la cantidad de trabajadores que se reportan enfermos y que ha tomado esas medidas en todo el país desde la primavera, cuando las tasas de infección por coronavirus disminuyeron y las tiendas se volvieron más concurridas.

Rossann Williams, la presidenta de América del Norte, dijo en una entrevista el miércoles desde Buffalo que no sentía que el período previo a la votación hubiera sido especialmente polémico y que había pasado gran parte de su tiempo allí este otoño escuchando a los empleados, que la empresa se refiere como socios, y aborda “las condiciones que los socios habían señalado”.

La empresa dijo que no creía que ninguna de sus acciones llevaría a que la junta laboral desechara los resultados de las elecciones.

Starbucks también ha argumentado que los trabajadores de sus aproximadamente 20 tiendas en el área de Buffalo deberían votar juntos en una sola elección, en lugar de las elecciones separadas que ordenó la junta laboral a fines de octubre. La compañía dijo que permitir que las tiendas individuales decidan si se sindicalizan es problemático porque los empleados pueden trabajar en múltiples ubicaciones y porque las tiendas se administran en gran medida como un grupo. Una elección única y más amplia suele favorecer al empleador.

Starbucks presentó una apelación a la Junta Nacional de Relaciones Laborales en Washington buscando bloquear las elecciones por estos motivos. La junta rechazó su solicitud de revisión del caso el martes.

Starbucks se ha enfrentado a otras campañas sindicales a lo largo de los años, incluida una en la ciudad de Nueva York en la década de 2000 y otra en 2019 en Filadelfia, donde despidió a dos empleados involucrados en la organización, una medida que un juez de la junta laboral consideró ilegal. La empresa apeló el fallo y aún está pendiente una decisión.

Ninguna de estas campañas tuvo éxito, pero los trabajadores están sindicalizados en las tiendas Starbucks propiedad de otras compañías que las operan bajo acuerdos de licencia. Y los trabajadores de una tienda propiedad de la empresa en Canadá se sindicalizaron recientemente.

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