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El 15 de julio Fui al palacio para ver a Mohib. Sobre la torre de la puerta, un tricolor gigante de la república ondeaba contra un cielo azul claro. Después de pasar por seguridad, caminé por el césped largo y desierto hacia el edificio que albergaba la Oficina del Consejo de Seguridad Nacional. Esperé en la sala de recepción vacía del consejo hasta que uno de los miembros del personal de Mohib, una joven que había estudiado en Estados Unidos, me llevó arriba a su oficina, donde se sentó detrás de su escritorio. Nuestra conversación fue en su mayor parte extraoficial. Parecía exhausto mientras hablábamos de los desesperados combates en la ciudad de Kandahar, que había sido rodeada por los talibanes.

Solo unos días antes, había habido una ceremonia de despedida para el general Austin S. Miller, el comandante estadounidense de larga data. El ejército había completado el 90 por ciento de su retirada, mucho antes de la fecha límite de Biden. Este ritmo rápido tenía la intención de reducir el riesgo de ataque durante la retirada, pero tuvo un impacto devastador en las fuerzas de seguridad afganas. El ejército estadounidense había gastado miles de millones para entrenar y equipar una fuerza a su propia imagen, que dependía en gran medida de contratistas extranjeros y apoyo aéreo. Pero los generales notoriamente corruptos del ejército afgano robaron las municiones, los alimentos y los salarios de sus hombres; mientras que se suponía que las fuerzas de seguridad sumarían 300.000, el número real probablemente era menos de un tercio de eso. En los distritos, el ejército y la policía se desmoronaban y entregaban las armas a los talibanes, que ahora controlaban una cuarta parte del país.

Ghani había insistido repetidamente en que se pondría de pie y pelearía. “Esta es mi casa y mi tumba”, tronó en un discurso a principios de la primavera. Su vicepresidente, Amrullah Saleh, y el consejo de seguridad estaban trabajando en una estrategia post-estadounidense llamada brazalete, una palabra dari que significa “base” o “piso”, que imaginaba ciudades de guarnición conectadas por corredores controlados por el ejército y reforzados por milicias, similar a cómo el presidente Mohammad Najibullah se aferró al poder durante tres años después de la retirada soviética. “Fue en gran medida el modelo ruso”, dijo Bek, quien regresó al gobierno como jefe de gabinete del presidente ese mes. “Tenían un buen plan en el papel, pero para que esto funcionara, tenías que ser un genio militar”.

A principios de julio, se advirtió a Ghani que solo dos de los siete cuerpos del ejército seguían funcionando, según un alto funcionario afgano. Desesperado por fuerzas para proteger la ciudad de Kandahar, el presidente le suplicó a la CIA que utilizara el ejército paramilitar anteriormente conocido como equipos de persecución antiterrorista, según funcionarios afganos. Entrenadas para incursiones nocturnas y misiones clandestinas en las zonas fronterizas, las unidades se habían convertido en una infantería ligera capaz, con miles de efectivos. Ahora eran oficialmente parte del servicio de inteligencia afgano y se conocían como Unidades Cero, por códigos que correspondían a provincias: 01 era Kabul, 03 era Kandahar y así sucesivamente. Pero según los funcionarios, la CIA aún pagaba los salarios de estas fuerzas de ataque y tuvo que acceder a la solicitud de Ghani de que defendieran la ciudad de Kandahar ese mes. (Un funcionario estadounidense declaró que las unidades estaban bajo control afgano; la CIA se negó a comentar sobre los detalles de su despliegue). “Son unidades muy efectivas, motivadas, baratas”, me dijo Mohib en su oficina, diciendo que Kandahar habría caído. sin ellos. “No necesitan todo tipo de equipo pesado. Ojalá tuviéramos más como ellos “.

Pero las Unidades Cero tenían reputación de ser implacables en la batalla; tanto los periodistas como Human Rights Watch se han referido a ellos como “escuadrones de la muerte”, acusaciones que la CIA negó, diciendo que eran el resultado de la propaganda de los talibanes. Había estado tratando de rastrear estas unidades en la sombra durante años y me sorprendió verlas, con sus distintivas rayas de tigre, con una cobertura entusiasta en las cuentas de redes sociales del gobierno.

En Kabul, me reuní con Mohammad, un oficial de una de las unidades del NDS que operaba en la capital, a quien conocía desde hacía algunos años. Mohammad había trabajado como intérprete para los asesores estadounidenses de la unidad y como instructor para equipos encubiertos que llevaron a cabo arrestos dentro de las ciudades. Dijo que la moral se había desplomado entre sus hombres, ahora que los estadounidenses se iban. Según funcionarios afganos, la estación de Ariana Square estaba vacía a fines de julio. Pero el equipo de Mohammad aún recibió consejos de los estadounidenses. Me mostró mensajes que dijo que eran de la CIA, instando a su unidad a patrullar áreas alrededor de Kabul que habían sido infiltradas por los insurgentes. “El aeropuerto todavía está en peligro”, decía un mensaje.

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