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Las habitaciones que componen el Bloomington Drosophila Stock Center en la Universidad de Indiana están alineadas de pared a pared con estantes idénticos. Cada estante está lleno de estantes uniformes y cada estante con viales de vidrio indistinguibles.

Sin embargo, las decenas de miles de tipos de moscas de la fruta dentro de los viales son magníficamente diferentes. Algunos tienen ojos de color rosa fluorescente. Algunos saltan cuando les iluminas con una luz roja. Algunas tienen cuerpos cortos y alas rizadas iridiscentes, y parecen “pequeñas bailarinas”, dijo Carol Sylvester, quien ayuda a cuidarlas. Cada variedad funciona como una herramienta de investigación única y ha sido necesario décadas para introducir los rasgos que las hacen útiles. Si no se les atiende, las moscas morirían en cuestión de semanas, abandonando disciplinas científicas enteras.

A lo largo de la pandemia de Covid-19, los trabajadores de todas las industrias han mantenido unido al mundo, asumiendo un gran riesgo personal para cuidar a los pacientes enfermos, mantener las cadenas de suministro y alimentar a las personas. Pero otros trabajos esenciales son menos conocidos. En Stock Center, docenas de empleados han venido a trabajar todos los días, a través de un cierre y luego, para atender las moscas que sustentan la investigación científica.

Para la mayoría de los observadores casuales, las moscas de la fruta son pequeños puntos con alas que cuelgan cerca de los plátanos viejos. Pero a lo largo del siglo pasado, los investigadores han convertido al insecto, conocido por la ciencia como Drosophila melanogaster, en una especie de centralita genética. Los biólogos desarrollan regularmente nuevas “cepas” de moscas, en las que determinados genes se activan o desactivan.

El estudio de estos leves mutantes puede revelar cómo funcionan esos genes, incluso en humanos, porque compartimos más de la mitad de nuestros genes con Drosophila. Por ejemplo, los investigadores descubrieron lo que ahora se llama el gen del hipopótamo, que ayuda a regular el tamaño de los órganos tanto en las moscas de la fruta como en los vertebrados, después de que las moscas con un defecto crecieron hasta ser inusualmente grandes y arrugadas. El trabajo adicional con el gen ha indicado que tales defectos pueden contribuir al crecimiento celular descontrolado que conduce al cáncer en las personas.

Otro trabajo con las moscas arrojó luz sobre enfermedades desde el Alzheimer hasta el Zika, enseñó a los científicos sobre la toma de decisiones y los ritmos circadianos y ayudó a los investigadores a utilizarlos para ganar seis premios Nobel. Más de un siglo de modificar las moscas de la fruta y catalogar los resultados ha convertido a Drosophila en el modelo animal mejor caracterizado que tenemos.

Es un papel importante para un error sin pretensiones. “Cuando trato de decirle a la gente lo que hago, lo primero que suelen decir es: ‘¿Por qué mantendrían vivas las moscas de la fruta? ¡Intento matarlos! ‘”, Dijo la Sra. Sylvester, quien ha sido almacenadora en Bloomington desde 2014.

Si algunas personas hacen autostop a su casa desde la tienda de comestibles, sus hijos la embaucan, ella agrega: “’Mamá, trajiste a tus compañeros de trabajo a casa otra vez’”.

El Bloomington Drosophila Stock Center es la única institución de este tipo en los Estados Unidos y la más grande del mundo. Actualmente alberga más de 77.000 cepas diferentes de moscas de la fruta, la mayoría de las cuales tienen una gran demanda. En 2019, el centro envió 204.672 viales de moscas a laboratorios en 49 estados y 54 países, dijo Annette Parks, una de las cinco investigadoras principales del centro.

Es “una de las joyas que tenemos en la comunidad”, dijo Pamela Geyer, bióloga de células madre de la Universidad de Iowa, que ha estado ordenando moscas del centro de almacenamiento durante 30 años.

Otros organismos modelo pueden congelarse en determinadas etapas de la vida para su almacenamiento a largo plazo; Los congeladores de laboratorio de todo el mundo contienen embriones de ratón y cultivos de E. coli. Pero las moscas de la fruta no pueden congelarse. Cuidar a las criaturas significa “voltearlas” con regularidad: transferirlas de un frasco viejo a uno limpio que ha sido provisto con una cucharada de comida. En cuarentena con otros miembros de su cepa, las moscas se aparean y ponen huevos, que eclosionan, pupan y se reproducen, continuando el ciclo.

“Tenemos cepas en nuestra colección que se han propagado continuamente así desde alrededor de 1909”, entre generaciones e instituciones, dijo Cale Whitworth, otro investigador principal del centro de valores. Para mantener a sus millones de Drosophila entusiasmados y felices, el centro emplea a 64 almacenistas, así como a un preparador de medios, piense en el cocinero de comida con moscas, así como a un asistente de cocina y cinco personas que lavan platos.

En el centro de valores, como en todas partes, los primeros síntomas de la pandemia se sintieron siniestros. “Recuerdo haber bromeado con la gente: ‘Somos las personas al comienzo de la novela distópica y todavía no sabemos lo que vendrá’”, dijo Sylvester.

A medida que aumentaba el número de casos, el Dr. Whitworth empacó una bolsa con una almohada y un cepillo de dientes, imaginando lo peor. “Yo estaba en el tipo completo, ‘Todos están enfermos, el último hombre en la Tierra'”, dijo. “Como, ‘¿Cuántas moscas puedo voltear en un período de 20 horas, dormir cuatro horas y seguir volteando al día siguiente?'”

En cambio, cuando la Universidad de Indiana cerró el 15 de marzo, el centro de valores permaneció abierto.

Kevin Gabbard, el chef de comida para moscas, hizo una tienda de emergencia. Aunque comen lo mismo todos los días, una mezcla con levadura de productos principalmente a base de maíz, las moscas pueden ser quisquillosas. Gabbard, sin arriesgar nada, pidió dos meses de sus marcas preferidas. “Crees que la harina de maíz es harina de maíz”, dijo. “Pero no lo es si no está bien”.

Los codirectores desarrollaron un plan Hail Mary más sólido que, si fuera absolutamente necesario, les permitiría “mantener vivas a la mayoría de las moscas con solo ocho personas”, dijo el Dr. Whitworth. También decidieron detener todos los envíos, concentrando su energía en el cuidado de las moscas.

El 26 de marzo, las moscas dejaron de salir del edificio y, casi de inmediato, comenzaron a llegar mensajes de apoyo. “Todos ustedes son increíbles”, decía un correo electrónico. “La comunidad de moscas es fuerte debido al fenomenal trabajo que haces”.

Casi al mismo tiempo, los empleados tenían que tomar una decisión. Considerados trabajadores esenciales, se les autorizó a venir al campus. La universidad les garantizó el pago completo incluso si decidían quedarse en casa, o tiempo y medio por venir. (El centro cubre sus costos a través de una combinación de subvenciones federales de los Institutos Nacionales de Salud y sus propias ganancias por la venta de moscas. )

La gran mayoría eligió seguir trabajando, dijo el Dr. Whitworth, a pesar de que el trabajo de repente fue bastante diferente. El centro suele ser un lugar de trabajo muy social, con fiestas de cumpleaños y almuerzos grupales. Los horarios son normalmente flexibles, un gran atractivo para los empleados, muchos de los cuales son padres o estudiantes, o se han jubilado del trabajo a tiempo completo.

Ahora la gente trabaja con máscaras, a menudo en habitaciones separadas. Los cambios en uno de los edificios del centro se programaron estrictamente para evitar superposiciones. “Puedes estar trabajando solo durante bastante tiempo, tal vez todo el día”, dijo Roxy Bertsch, quien ha sido almacenadora desde 2018.

Y durante las primeras semanas, los almacenistas, muchos de los cuales realizan tareas adicionales, como empacar, enviar y capacitar, pasaron todo el tiempo volteando moscas, lo cual es monótono y duro para las manos. “Todo lo que estábamos haciendo era entrar, alimentar a las moscas y salir”, dijo la Sra. Bertsch.

Pero ella siguió regresando. Después de que su hijo estuvo potencialmente expuesto al coronavirus, y tuvo que ponerse en cuarentena, contó los 14 días hasta que pudiera regresar.

“No hay forma de que me impidan trabajar si pudiera estar aquí”, dijo.

La Sra. Sylvester se especializa en el cuidado de moscas cuyas mutaciones significan que necesitan más cariño. También trabajó a tiempo completo durante el cierre, animada por la preocupación por sus cargos. “Sobre todo me encantan las moscas y no quiero que mueran”, dijo. “Nunca pensé que amaría tanto a las larvas”.

A mediados de mayo, el centro volvió a enviar existencias. El Dr. Parks transmitió otro lote de mensajes, muchos de ellos ahora teñidos de alivio.

“Se siente como Navidad” tuiteó un laboratorio en la Universidad Aarhus de Dinamarca, con una foto de una caja de viales.

Un mensaje a principios de primavera de Tony Parkes, un biólogo de la Universidad Nipissing en Ontario, había ensalzado a todos aquellos “que realizan su trabajo con pocos elogios, pero en quienes todos cuentan como columna vertebral fundamental”.

Cuando el laboratorio del Dr. Parkes hizo una pausa, pasó parte de su inesperado tiempo de inactividad pensando en el centro de existencias. Es un ecualizador, dijo, que permite que incluso los laboratorios pequeños aborden grandes preguntas “sin requerir grandes recursos”.

También permite a los investigadores compartir literalmente sus descubrimientos entre ellos. “No es necesario mantener su propia biblioteca para tener acceso a toda esa información”, dijo, porque el centro de existencias está “allí cuando lo desee”.

Las personas que mantienen el centro en funcionamiento también piensan en esto. “Significa mucho saber que eres parte de eso”, dijo la Sra. Bertsch.

Pero agrega algo de presión. “Todos sentimos este gran peso para asegurarnos de que el centro de existencias esté disponible para todos”, dijo el Dr. Whitworth.

La pandemia continúa, por supuesto, y se avecinan más obstáculos. Aunque el semestre de otoño pasó sin incidentes, los casos están aumentando en el área, aumentando la posibilidad de otro cierre. Los retrasos en el correo, tanto nacional como internacional, han llevado al centro a sugerir que sus clientes recurran a transportistas privados: las moscas perecen si se mantienen en tránsito durante demasiado tiempo.

Aunque ya no se les paga extra, todos siguen viniendo a trabajar. E incluso si las cosas cambian, el Dr. Whitworth está listo. “Nunca desempaqué mi bolso”, dijo. “Todavía está en el armario”.

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