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¿Has escuchado esta historia antes? Chica tiene un comienzo difícil en la vida, descubre el ajedrez. Se convierte en campeona de Estados Unidos. Estudia ruso. Y ahora necesita encontrar la manera de llegar a Rusia para jugar al ajedrez, porque no puede pagarlo.

No, no estoy hablando de Beth Harmon, la heroína ficticia del mega éxito de Netflix “The Queen’s Gambit”. Conoce a Jessica Lauser, la reinante tres veces campeona de ajedrez para ciegos de EE. UU. Puedes llamarla Chessica, el apodo que le dio su maestra de matemáticas en octavo grado.

Lauser, ahora de 40 años, nació 16 semanas antes de tiempo. Como muchos bebés que nacen tan temprano, necesitaba oxígeno, lo que dañaba sus ojos, una condición llamada retinopatía del prematuro. Un ojo está completamente ciego; en el otro tiene una vista de 20/480. Su campo visual es limitado y las piezas de ajedrez aparecen borrosas y distorsionadas. Puede saber cuándo está ocupada una casilla del tablero, pero no siempre puede saber qué pieza es.

Cuando juega contra un jugador vidente en un torneo, explica todo esto. El mayor problema es la regla de tocar y mover en el ajedrez, que dice que si tocas una pieza, tienes que moverla.

“Si necesito identificar una pieza durante un juego, la toco ligeramente y digo ‘identificar’, no agarrando la pieza, sino simplemente cepillándola”, dice. Aparte de eso, dice Michael Aigner, quien recientemente fue su compañero de equipo en la primera Olimpiada en línea para personas con discapacidades, “Nadie puede decir que Jessica es ciega”. Los ajedrecistas ciegos suelen utilizar un juego táctil, un tablero especial con clavijas que les permite sentir las piezas sin volcarlas. Ella no. Pero tiene que recordarse a sí misma dónde están las piezas (a diferencia de Beth Harmon, no tiene memoria fotográfica, pero sí tiene fuertes habilidades de reconocimiento de patrones), por lo que identificarlas mediante el tacto a veces es útil.

El ajedrez ha sido el refugio de Lauser durante mucho tiempo. Aprendió el juego a los 7 años, cuando se trasladó de las Escuelas del Estado de Arizona para Sordos y Ciegos a una escuela convencional. A esa edad, dice, “era solo un juego como Monopoly o Parchís”. Pero en el séptimo grado, cuando comenzó en una nueva escuela en California, había comenzado a tomarse el juego más en serio.

“Cuando entré a clase el primer día, lo primero que vi en la parte de atrás del salón fueron gabinetes a la altura de la cintura con juegos de ajedrez en la parte superior”, dice Lauser. “Sabía que los niños me iban a llamar ‘Cuatro ojos’, y dije: ‘Oye, tal vez si los golpeo, finalmente se callarán’”.

Lauser, que ahora vive en Kansas City, Missouri, y trabaja para el Servicio de Impuestos Internos, ha vivido en un número asombroso de lugares, ya que su ceguera le ha dificultado conseguir un trabajo estable. Ha estado sin hogar durante el año pasado. Es un tema muy doloroso para ella. “Lo que más me frustra es no tener una oportunidad justa en la vida, por cómo nací”, dice. Para mantener su elegibilidad para el Seguro de Discapacidad del Seguro Social, no puede ganar más de $ 2,110 al mes.

“El límite es duro y rápido”, dice. “Me ha mantenido en la pobreza perpetua toda mi vida adulta, aunque siempre he trabajado. Por eso juego al ajedrez, porque me ayuda a afrontar todas las cosas que no puedo cambiar, especialmente eso “.

Más tarde agregó: “No quiero lástima, sino oportunidades. Solo quiero ser igual “.

Ha perfeccionado su juego de ajedrez en las calles: Market Street en San Francisco, Santana Row en San José, Dupont Circle en Washington. Su lugar favorito era el sindicato de estudiantes de la Universidad Estatal de San Francisco, donde obtuvo su título universitario a los 36 años.

“Configuraba varios conjuntos a la vez y me ocupaba de todos los interesados”, dice. Atrajo a una multitud, no tanto por ser ciega o mujer, sino porque la lucha de una persona contra muchas nunca deja de fascinar. Las tiendas cercanas notaron que sus ventas aumentaron cuando ella estuvo allí, ya que la gente se detuvo a mirar. “El coordinador del edificio me dijo: ‘¡Espero que esto no te ofenda, pero nos gustaría adoptarte!’”

Debido a que ha jugado tanto en las calles, juega muy rápido, usando aperturas que a menudo se consideran poco sólidas para los torneos de ajedrez. En ajedrez relámpago o de cinco minutos, su calificación máxima la colocó una categoría por debajo del maestro. Conseguir un título de maestro sigue siendo su objetivo, aunque es consciente de que las probabilidades están en su contra: no muchos jugadores lo han logrado en sus 40 años. “No voy a renunciar a este sueño mío”, dice.

En octubre, Lauser ganó su tercer campeonato de ciegas de Estados Unidos consecutivo, un torneo que se llevó a cabo en persona, a pesar de la pandemia. Se había pospuesto a partir de julio. Antes de la pandemia, dice Virginia Alverson, presidenta de la Asociación de Ajedrez para Ciegos de EE. UU., Esperaba atraer a 20 participantes. (Normalmente vienen unos 10 jugadores, de unos 100 miembros). Pero con la pandemia, tuvieron que conformarse con tres: Alverson, su compañera de cuarto, Pauline Downing y Lauser. “Sentimos que si Jessica estaba dispuesta a viajar de Kansas City a New Hampshire para defender su título, deberíamos tener algún tipo de torneo”, dice Alverson. “Dice mucho sobre Jessica que ella quería venir. A Jessica le encanta jugar al ajedrez. Y la verdad es que quería ver a Jessica “.

La Olimpiada para Personas con Discapacidades de este año, celebrada durante el fin de semana de Acción de Gracias, fue un evento de mucho más relieve. Originalmente programado para Siberia en agosto, se trasladó en línea y atrajo a 60 equipos de 44 países. El equipo estadounidense, liderado por Aigner en el primer tablero, empató en el décimo lugar. Lauser comenzó lentamente, pero ganó un juego clave de última ronda contra un jugador de Brasil. Y podría decirse que era la jugadora más importante, porque se requería que cada equipo presentara una jugadora. Sin ella, no habría habido un equipo estadounidense.

“En medio del torneo, después de que perdió las primeras tres rondas, jugamos alrededor de una hora de ajedrez relámpago, solo por diversión”, dice Aigner. “Ella estaba jugando todas sus tácticas en mi contra, y en algunos de los juegos me metí en problemas. Cuando finalmente ganó en la cuarta ronda, mi reacción fue gracias a Dios que alguien más pudo ver lo bueno que eres. Ella estaba jugando el estilo que jugó contra mí en blitz y, por supuesto, ganó “.

Actualmente (sujeto a cambios), la próxima Olimpiada está programada para Rusia en 2022. A Lauser le gustaría ir, pero no está segura de cómo puede hacerlo. Este año, antes de que se cancelara el evento en Siberia, la FIDE, la federación internacional de ajedrez, ofreció pagar alojamiento más 1.500 euros para el viaje, o alrededor de 1.800 dólares. “Es discutible si eso llevaría a la gente a Rusia y regresaría”, dice Chris Bird, gerente de eventos de la FIDE de la Federación de Ajedrez de EE. UU. Hasta que termine la pandemia, la federación no brinda apoyo financiero a los equipos para eventos internacionales.

Para Lauser, es una historia familiar. También se ha clasificado para el campeonato mundial de ciegos en seis ocasiones, pero nunca ha podido asistir.

A corto plazo, Lauser espera mantener su trabajo en Kansas City, así como su apartamento actual, desde donde puede escuchar el ruido de los trenes en su camino hacia y desde Union Station. A largo plazo, dice, “la situación de mis sueños sería ganar suficiente dinero para vivir, no tener que lidiar con deudas, tal vez tener una casa en algún momento. Poder usar el ruso todos los días, poder competir, poder ayudar a los demás. Quizás vivir en Rusia, enseñar inglés y jugar al ajedrez “.


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