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El lanzamiento inicial de la vacuna contra la polio no se desarrolló sin problemas. En un mes, seis casos de polio se habían relacionado con una vacuna fabricada por Cutter Laboratories en Berkeley, California. Pronto se descubrió que Cutter no había logrado eliminar completamente el virus en algunos lotes de vacunas, un error que provocó más de 200 casos de polio. y 11 muertos. El cirujano general le pidió a Cutter que emitiera un retiro y que se detuviera la distribución.

Meses después, en el verano y otoño de 1955, Boston fue golpeado por un brote de polio y Ellen Goodman, que entonces tenía 6 años, se enfermó. “Recuerdo estar en la cama y sentí que esta corriente eléctrica subía y bajaba por mis brazos y piernas”, dijo. “Luego fui a moverme y mi pierna izquierda estaba entumecida”.

Décadas más tarde, la Sra. Goodman, de 71 años, sufre el síndrome pospoliomielítico, con síntomas que incluyen fatiga crónica y dificultad para caminar. “Mi vida ha sido definida por esta enfermedad”, dijo. “Pensar que podría haberse evitado”.

El programa de vacunación se reinició meses después y los casos de poliomielitis disminuyeron drásticamente. Elvis Presley acordó ser vacunado en la televisión nacional para generar confianza pública en la vacuna. Pero la enfermedad no desapareció. El recuento de casos en Estados Unidos volvió a aumentar a partir de 1958, especialmente en las zonas urbanas. El último caso de propagación comunitaria del país se registró en 1979. Aunque se han erradicado dos cepas de poliomielitis, una tercera permanece y todavía circula en Afganistán y Pakistán.

Para aquellos marcados por los recuerdos de la epidemia de polio, una vacuna contra Covid no puede llegar lo suficientemente pronto. Muchos estadounidenses mayores, particularmente vulnerables a la enfermedad, han estado encerrados y separados de sus hijos y nietos durante gran parte de este año.

La Sra. Norville no ha salido de su casa desde febrero y está esperando ansiosamente una inyección. “Mi hijo dijo: ‘Si pudiera, te traería la vacuna hoy’”.

Para la familia Salk, el alivio va acompañado de un sentimiento de orgullo, dado el papel de su padre en el avance de la comprensión científica de la inmunización. Pero a los hijos también les preocupa la oposición a la vacunación contra cualquier enfermedad.

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