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Más de un año después de que surgiera un nuevo coronavirus en China, un equipo de expertos de la Organización Mundial de la Salud llegó finalmente el jueves a la ciudad central de Wuhan para comenzar a buscar su fuente.

La investigación del equipo de 10 científicos es un paso crítico para comprender cómo el virus saltó a los humanos desde los animales para evitar otra pandemia. Lo más probable es que sea difícil obtener respuestas.

El gobierno chino, notoriamente receloso del escrutinio externo, ha impedido repetidamente la llegada del equipo y la investigación. Incluso en las mejores circunstancias, una investigación completa podría llevar meses, si no más. El equipo también debe navegar por los intentos de China de politizar la investigación.

Esto es lo que debe saber sobre la investigación.

Retrasos en la visa. Reglas de cuarentena. Evasión política.

Aparentemente preocupados por llamar la atención sobre los primeros errores del país en el manejo de la pandemia, los funcionarios chinos han utilizado una variedad de tácticas durante el año pasado para obstaculizar la investigación de la OMS.

Después de resistir las demandas de otras naciones de permitir que investigadores independientes en su suelo estudien el origen del patógeno, China finalmente permitió que dos expertos de la OMS lo visitaran en julio para sentar las bases. Luego, rápidamente puso al equipo en cuarentena durante 14 días, lo que obligó a sus miembros a realizar parte de su trabajo de detective a distancia.

No se les permitió visitar Wuhan, donde surgió el virus por primera vez.

Durante meses, China retrasó la aprobación de la visita de un equipo completo de expertos, frustrando a los líderes de la agencia de salud. Cuando la visita pareció finalizar a principios de este mes, se vino abajo en el último minuto cuando Pekín no proporcionó visas a los visitantes, según la agencia de salud. El Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la Organización Mundial de la Salud, emitió una inusual reprimenda a Beijing en una conferencia de prensa, diciendo que estaba “muy decepcionado” por las demoras.

El gobierno chino ha exigido que los científicos chinos supervisen partes importantes de la investigación. Ha limitado el acceso de la agencia de salud global a importantes investigaciones y datos. Se requerirá que todo el equipo de la OMS se someta a dos semanas de cuarentena en Wuhan antes de que pueda comenzar a investigar.

Los críticos dicen que el deseo de control de Beijing significa que la investigación probablemente será más política que científica.

“Quiere que esta investigación sea exhaustiva, no esté sujeta a politización, independiente y transparente”, dijo Yanzhong Huang, investigador principal de salud global del Consejo de Relaciones Exteriores. “Pero tenemos que ser realistas”.

A pesar de los problemas, la OMS dice que tiene la intención de realizar un estudio riguroso y transparente.

“La OMS se ha comprometido a investigar los orígenes del virus desde el principio”, dijo Tarik Jašarević, portavoz de la agencia, en un comunicado. “Pedimos a todos los países que apoyen estos esfuerzos demostrando apertura y transparencia”.

El equipo que llegó a Wuhan, según la emisora ​​oficial CGTN, se enfrentará a una ciudad radicalmente transformada desde que surgió el virus, a fines de 2019. La ciudad que entró en bloqueo el 23 de enero del año pasado y se convirtió en un símbolo del virus. Los funcionarios chinos han considerado la devastación un año después como una historia de éxito en la eliminación del virus: una ciudad renacida.

Los expertos de la OMS tienen décadas de experiencia investigando las profundidades de los virus, la salud animal y el control de enfermedades. Vienen de Gran Bretaña, Alemania, Japón, Rusia, Estados Unidos y otros países. Peter Daszak, un ecologista de enfermedades británico, y Hung Nguyen, un científico vietnamita que estudia las enfermedades zoonóticas, se encuentran entre los miembros del equipo.

Pero rastrear la fuente del virus que ha matado a casi dos millones de personas en todo el mundo e infectado a más de 92 millones hasta el jueves será laborioso. Si bien los expertos creen que el virus se originó naturalmente en animales, posiblemente murciélagos, se sabe poco más.

Se espera que el equipo examine los primeros casos reportados del virus en China, probablemente analizando datos de muestras recolectadas en un mercado húmedo en expansión en Wuhan que vendía carne de caza y animales vivos. Allí se localizaron muchas de las primeras infecciones notificadas.

El acceso al equipo en China será fundamental, dicen los expertos en salud pública.

Deberían poder revisar todos los datos recopilados por el Centro de Control de Enfermedades de China sobre el brote, “incluido el rastreo de contactos, el muestreo ambiental, las secuencias genéticas y la identificación del paciente cero”, dijo Raina MacIntyre, directora del programa de bioseguridad del Instituto Kirby. de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sydney, Australia. “Es importante hacer esto de manera integral y transparente”.

La agencia de salud no ha dicho cuánto tiempo llevará la investigación, ni ha publicado un itinerario detallado para la visita del equipo.

Marion Koopmans, viróloga holandesa del equipo de la OMS, dijo que la investigación era un “proyecto a largo plazo”.

“Reuniremos toda la información científica que ya ha sido recopilada por nuestros colegas en China y discutiremos, ‘¿Qué nos dice eso?’”, Dijo en una entrevista reciente con CGTN, la emisora ​​internacional china. “¿Hay información que nos gustaría agregar? ¿Cómo podría hacerse eso?

La pandemia ha dañado la reputación de China, y muchos gobiernos extranjeros siguen enojados porque Beijing no hizo más para contener la crisis en sus primeras etapas. Así que los propagandistas chinos están tratando de utilizar la investigación de la OMS para ayudar a apuntalar la imagen de China y presentar al país como una superpotencia madura.

“China es abierta, franca y sincera”, dijo Xinhua, la agencia oficial de noticias, en un comentario el miércoles sobre la investigación.

La propia OMS también ha sido atacada por la administración Trump por parecer ceder a la voluntad de China, incluso cuando Estados Unidos ha enfrentado críticas por su ineficaz respuesta a la pandemia. Antes de que aterrizara el equipo, el secretario de Estado Mike Pompeo dijo en Twitter el martes: “La @WHO fue corrompida por la influencia de China y se compró barato. Los investigadores de la OMS todavía no pueden acceder a Wuhan, ¿un año después de que se informaron los primeros casos?

Ese mismo día, Global Times, un tabloide estatal, escribió que la visita pendiente mostraba que China “siempre se ha dedicado a hacer su contribución a la lucha global contra la pandemia con una actitud transparente, responsable y un espíritu de respeto por Ciencias.”

El gobierno chino ha intentado impulsar teorías infundadas de que el virus surgió fuera de China. Los científicos chinos han sugerido, sin evidencia, que los alimentos envasados ​​del extranjero pueden haber traído el virus a China o que la pandemia podría haber comenzado en India.

El clima político acalorado dificultará que la OMS lleve a cabo una investigación independiente, dicen los expertos.

“La principal preocupación aquí es que el origen del brote se ha politizado tanto”, dijo Huang, el experto en salud mundial. “Eso realmente ha reducido el espacio para que la OMS tenga una investigación independiente, objetiva y científica”.

Albee Zhang y Claire Fu contribuyeron con la investigación.

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