Arthur Staats muere a los 97 años;  Llamado ‘tiempo fuera’ para niños rebeldes

Arthur Staats muere a los 97 años; Llamado ‘tiempo fuera’ para niños rebeldes

Las referencias literarias a castigar a niños rebeldes reverberan desde al menos principios del siglo XIX, cuando el padre en la novela de 1835 “Home”, de Catharine Sedgwick, ordena severamente a su hijo Wallace que “vaya a su propia habitación” después de quemar un gato.

Más tarde, estos destierros fueron personificados por la acuarela de 1894 del artista sueco Carl Larsson, “The Naughty Corner”, una imagen de un niño pequeño triste relegado a una silla en la sala de estar.

A fines de la década de 1950, poco después del nacimiento de su hija Jennifer, Arthur W. Staats convirtió lo que había sido un castigo paterno más o menos aleatorio en un elemento básico de la psicología del comportamiento y una frase familiar. Lo llamó un “tiempo fuera”.

Exhaustivos experimentos llevados a cabo por el Dr. Staats (que rima con “manchas”) y sus colaboradores encontraron que sacar a un niño de la escena con un comportamiento inadecuado, y lo que sea que lo haya provocado, arraigaba una conexión emocional con el autocontrol y era preferible al castigo. Como beneficio adicional, les dio a los padres frustrados un breve descanso.

El Dr. Staats enfatizó que los niños deben ser advertidos de las consecuencias de su comportamiento con anticipación, y que la táctica del “tiempo fuera” debe aplicarse de manera consistente y dentro del contexto de una relación positiva entre padres e hijos. Aconsejó que el período de descanso (normalmente de cinco a 15 minutos) debería terminar cuando el niño dejara de portarse mal (por ejemplo, con una rabieta).

El Dr. Staats murió a los 97 años el 26 de abril en su casa en Oahu, Hawaii. Su hijo, el Dr. Peter S. Staats, dijo que la causa era una insuficiencia cardíaca.

Al principio, Arthur Staats había experimentado con tiempos muertos en sus dos hijos. “Mi hermana y yo fuimos entrenados con el procedimiento de tiempo de espera inventado por mi padre a fines de la década de 1950”, escribió el año pasado el Dr. Peter Staats en la revista Johns Hopkins.

Su hermana, la Dra. Jennifer Kelley, dio su propio giro al desarrollo del procedimiento. “Hace unos años”, dijo en un correo electrónico, “a mi hermano se le ocurrió la broma de que yo era tan mala que mi papá tuvo que inventar el tiempo fuera”.

En 1962, cuando Jennifer tenía 2 años, el Dr. Staats le dijo a la revista Child: “La ponía en su cuna y le indicaba que tenía que quedarse allí hasta que dejara de llorar. Si estuviéramos en un lugar público, la recogería y saldría “.

También experimentó con el aprendizaje preescolar, enseñó a su hija a leer antes de los 3 años e inventó un sistema de “refuerzo simbólico”: un dispositivo que ideó distribuía pequeños marcadores, que podían guardarse y luego cambiarse por juguetes y otros premios.

Que Peter fundó la División de Medicina del Dolor en la Universidad Johns Hopkins y que Jennifer se convirtiera en psiquiatra de niños y adolescentes puede ser una medida del éxito de su padre.

El anciano Dr. Staats describió su enfoque como conductismo psicológico y psicología cognitivo-conductual. Sus perspectivas sobre el desarrollo emocional y el aprendizaje eran tan distintas que en 2006, la revista Child lo nombró una de las “20 personas que cambiaron la infancia”.

La revista American Pediatrics informó en 2017 que una encuesta reciente había encontrado que el 77 por ciento de los padres de niños de 15 meses a 10 años dependían de los tiempos de espera para un comportamiento moderado.

Montrose M. Wolf, uno de los asistentes graduados del Dr. Staats, mencionó el procedimiento en un estudio de 1964, y el Dr. Staats lo desarrolló en el libro “Aprendizaje, lenguaje y cognición”, publicado en 1968.

Fue considerado como uno de los pocos pioneros en la modificación de la conducta. Como escribió en su libro “Marvelous Learning Animal” (2012), “Nuestro pequeño grupo proporcionó las bases de los campos de la terapia conductual y el análisis de la conducta”.

Si bien mucha investigación se ha centrado en cómo las diferencias en la química y la fisiología del cerebro afectan el comportamiento y la capacidad de leer y escribir, el Dr. Staats argumentó que se necesitaban más estudios sobre el impacto que el aprendizaje y el entorno de un niño tenían para producir esas diferencias.

Sus experimentos, escribió, demostraron que “los niños tienen una variedad de conductas problemáticas explícitas que pueden tratarse mediante un entrenamiento explícito”, que los niños disléxicos pueden aprender a leer y que el coeficiente intelectual de un niño puede mejorarse. La investigación, afirmó, proporcionó “evidencia irrefutable del tremendo poder del aprendizaje para determinar el comportamiento humano”.

Arthur Wilbur Staats nació el 17 de enero de 1924 en Greenburgh, NY, en el condado de Westchester, de Frank Staats, un carpintero, y Jennifer (Yollis) Staats, una inmigrante judía de Rusia. Su padre murió cuando él tenía 3 meses, pocos días después de que la familia hubiera desembarcado en Los Ángeles luego de un viaje desde la costa este hacia el oeste por el Canal de Panamá. Su madre mantuvo a los cuatro hijos de la pareja lavando ropa para los vecinos.

Arthur era un estudiante indiferente, dedicándose principalmente al deporte y a la lectura por placer. Abandonó la escuela secundaria a los 17 para unirse a la Marina y sirvió en el acorazado Nevada durante la invasión del Día D. Después de la guerra se matriculó en la Universidad de California, Los Ángeles, bajo el GI Bill.

Obtuvo una licenciatura en psicología en 1949, una maestría en psicología en 1953 y un doctorado en psicología clínica y experimental general en 1956.

Después de enseñar como profesor de psicología en la Universidad Estatal de Arizona y profesor invitado en la Universidad de California, Berkeley y la Universidad de Wisconsin, fue contratado en 1966 por la Universidad de Hawai en Manoa. Allí fue profesor de psicología hasta que se jubiló en 1997 y fue nombrado profesor emérito.

El Dr. Staats se casó con Carolyn Kaiden, una compañera de doctorado en UCLA. Colaboraron en el libro “Comportamiento humano complejo: una extensión sistemática de los principios de aprendizaje” (2011). Además de su hijo y su hija, ella le sobrevive junto con cinco nietos y tres bisnietos.

El legado del Dr. Staats se reflejó en la matrícula de su BMW plateado, TYM-OUT, así como en el comportamiento de sus bisnietas.

“Tenemos dos, de 6 y 3 años, y son niñas realmente maravillosas”, dijo la Dra. Kelley sobre sus nietos. “El pequeño es muy divertido. Cuando hace algo mal, se pone a sí misma en un tiempo muerto. Supongo que vio a su hermana pasar un tiempo fuera, así que descubrió cómo funciona “.

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