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Pocos placeres se comparan con un trago largo y fresco en un día caluroso. A medida que un vaso de agua u otra bebida sabrosa llega a su tracto digestivo, su cerebro lo está rastreando, pero ¿cómo? Los científicos saben desde hace algún tiempo que la sed está controlada por neuronas que envían una alerta para dejar el vaso cuando se ha bebido la cantidad correcta. Sin embargo, lo que les dice precisamente que es hora sigue siendo un poco misterioso.

En un estudio anterior, un equipo de investigadores descubrió que el acto de tragar un líquido, en realidad cualquier cosa, desde agua hasta aceite, es suficiente para provocar un cierre temporal de la sed. Pero sabían que tragar no era la única fuente de satisfacción. Había señales que apagaron la sed provenientes de lo más profundo del cuerpo.

En un artículo publicado el miércoles en Nature, los científicos del mismo laboratorio informan que han seguido las señales por el cuello, a través de uno de los nervios más importantes del cuerpo, hasta el intestino y finalmente hasta un lugar inesperado para este desencadenante: un conjunto de pequeñas venas en el hígado.

El movimiento de tragar podría proporcionar una forma rápida para que el cuerpo controle la ingesta de líquidos. Pero lo que sea que haya tragado llegará rápidamente al estómago y al intestino, y luego su identidad quedará clara para su cuerpo como algo que puede satisfacer la necesidad de hidratación del cuerpo, o no. El agua cambia la concentración de nutrientes en la sangre, y los investigadores creen que este es el desencadenante de la saciedad real.

“Existe un mecanismo para garantizar que lo que estás bebiendo sea agua, nada más”, dijo Yuki Oka, profesor de Caltech y autor de ambos estudios. Para averiguar dónde detecta el cuerpo los cambios en la concentración de la sangre, el Dr. Oka y sus colegas primero introdujeron agua en los intestinos de ratones y observaron el comportamiento de los nervios que conectan el cerebro con el área intestinal, que se cree que funcionan de manera similar en los humanos. . Un nervio principal, el nervio vago, se disparó más cerca de la llegada del agua a los intestinos, lo que sugiere que esta es la ruta que toma la información en el camino hacia el cerebro.

Luego, los investigadores fueron uno por uno y cortaron cada una de las conexiones nerviosas a diferentes regiones del intestino. Para su sorpresa, nada cambió cuando cortaron el contacto con los intestinos.

En cambio, fueron las venas porta del hígado, vasos que transportan esa sangre desde alrededor del intestino hasta el órgano de filtración, cuyo aislamiento silenció los mensajes que regresaban al cerebro.

Estas venas transportan nutrientes y líquidos al hígado, por lo que es plausible que puedan ser un centro de control de la sed, dijo el Dr. Oka. Sin embargo, el equipo descubrió que solo hacer correr agua a través de las venas del portal no era suficiente para tener el coraje de disparar. Algo en la llegada del agua tenía que activar otra parte de la máquina Rube Goldberg de hidratación del cuerpo.

Los investigadores lo redujeron a una hormona llamada péptido intestinal vasoactivo o VIP. Cuando el agua llega a las venas porta, los niveles de VIP aumentan, y es VIP, en lugar del agua misma, lo que hace que el vago se dispare, alertando al cerebro.

Tan intrigante como es, los científicos no saben cómo el agua provoca este aumento. Esperan seguir siguiendo las señales e identificar con precisión qué células y moléculas conectan estas sencillas venas y el péptido con el gran acrónimo.

“Eso es lo más importante que estamos en una buena posición para abordar a continuación”, dijo el Dr. Oka.

Y probablemente haya aún más que aprender. Si bien VIP hace que el nervio vago suene, la señal no es tan fuerte como los investigadores esperarían si funcionara solo. El agua es tan importante para el funcionamiento del cuerpo que el Dr. Oka y su equipo creen que nuestros cerebros probablemente tengan múltiples formas redundantes de monitorearla. Con cada vaso de agua que bebe, está poniendo ese sistema a prueba.

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