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Cinco personas en los Estados Unidos murieron de rabia el año pasado, el número más alto en una década, dijeron el jueves los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Tres de esas muertes, incluida la de un niño, involucraron contacto directo con murciélagos y ocurrieron durante un período de cinco semanas a partir de fines de septiembre. Las muertes ocurrieron en Idaho, Illinois y Texas, y las tres víctimas experimentaron síntomas de tres a siete semanas después del contacto con los murciélagos. Murieron dos o tres semanas después de que comenzaron los síntomas, según un informe de los CDC.

La rabia es causada por un virus que generalmente se transmite a través de la saliva de un animal infectado a través de una mordedura. Tiene una de las tasas de mortalidad más altas de cualquier enfermedad, pero la muerte se puede prevenir: las vacunas que se toman antes de que aparezcan los síntomas son casi 100 por ciento efectivas. Aún así, la rabia causa unas 59.000 muertes en todo el mundo cada año, el 40 por ciento de las cuales ocurren en África y Asia, según la Organización Mundial de la Salud.

La mayoría de las muertes ocurren en países donde los recursos de salud pública son inadecuados. En los Estados Unidos, la muerte por rabia es extremadamente rara: en 2019 y 2020, no se informaron casos ni muertes. El CDC dijo que el aumento en los casos de rabia podría deberse a la falta de conciencia sobre los riesgos, ya que la cantidad de murciélagos rabiosos que se han informado al Sistema Nacional de Vigilancia de la Rabia se ha mantenido estable desde 2007.

Cuatro de las cinco personas que fallecieron a fines de 2021 no recibieron la vacuna, según los CDC. Dos de los pacientes no se vacunaron porque no sabían sobre el riesgo de rabia por sus exposiciones, ya sea porque no notaron una picadura. o rascarse o porque no reconocieron los riesgos de contraer la rabia de los murciélagos, dijeron los CDC.

“Hemos recorrido un largo camino en los Estados Unidos para reducir la cantidad de personas que se infectan cada año con la rabia”, dijo Ryan Wallace, veterinario y experto en rabia de los CDC, “pero esta reciente oleada de casos es un recordatorio aleccionador. que el contacto con los murciélagos supone un riesgo real para la salud”.

Una vez que el virus llega al cerebro, puede causar convulsiones, miedo al agua, salivación excesiva y otros síntomas. Eventualmente, la infección causa coma y muerte.

Una vez que comienzan los síntomas, la rabia casi siempre es fatal.

En un caso, un hombre de 80 años en Illinois que tenía un dormidero de murciélagos en su casa se despertó en agosto y encontró un murciélago en su cuello, según un comunicado del Departamento de Salud Pública de Illinois. El murciélago fue capturado y dio positivo por rabia, pero el hombre se negó a vacunarse debido a un temor de larga data a las vacunas. Aproximadamente un mes después del contacto con el murciélago rabioso, el hombre comenzó a experimentar dolor de cuello, dolores de cabeza, dificultad para controlar los brazos, entumecimiento de los dedos y dificultad para hablar, antes de morir.

En otro caso, un niño en Texas tomó un bate con sus propias manos y luego lo soltó. Una tercera persona murió en Nueva York tras ser mordida por un perro en Filipinas. Comenzó a desarrollar síntomas después de regresar a los Estados Unidos y los CDC no pudieron determinar por qué no recibió una vacuna.

Una cuarta persona de Minnesota que murió de rabia el año pasado recibió la vacuna, pero su sistema inmunitario debilitado no respondió, dijeron los CDC.

A principios del siglo XX, más de 100 personas en los Estados Unidos morían de rabia cada año. Ese número se redujo a uno o dos por año desde 1960 a medida que mejoraron la vacunación de mascotas, los programas de control de animales y la vigilancia de la salud pública, y la vacuna contra la rabia se volvió más disponible. En 2018, tres personas fallecieron a causa de la rabia, la segunda cifra más alta de los últimos años. En 2011, seis personas murieron de rabia.

En muchos países, los mayores riesgos de rabia son los perros callejeros no vacunados. En los Estados Unidos, sin embargo, alrededor del 70 por ciento de las infecciones de rabia se deben a la exposición a los murciélagos. El CDC insta a las personas a evitar el contacto con los murciélagos. Si se produce el contacto, las personas deben hablar con sus médicos o con los funcionarios locales de salud pública para determinar si se necesitan vacunas contra la rabia. Las mordeduras o arañazos de murciélagos pueden ser muy pequeños y, en algunos casos, no visibles.

Cuando no está claro si hubo contacto con un murciélago, como en los casos en que los murciélagos ingresan a las casas mientras las personas dormían o si los niños quedaron desatendidos, es esencial que las personas llamen de inmediato a los funcionarios de salud locales para obtener orientación. Alrededor de 60,000 personas reciben vacunas contra la rabia cada año, según una estimación de los CDC.

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