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Amtrak pagó más de $2 millones a más de 1,500 personas con discapacidades a quienes discriminó en casi 80 estaciones de tren en todo el país, desde Tuscaloosa hasta Topeka, anunció el miércoles el Departamento de Justicia.

Los pagos son la primera de varias acciones ordenadas por un acuerdo alcanzado el año pasado entre el ferrocarril y el Departamento de Justicia que requiere que Amtrak rectifique las barreras persistentes en su sistema ferroviario para las personas con discapacidades.

Los obstáculos incluyeron áreas de espera angostas, espacios de estacionamiento sin letreros que los marquen como accesibles, pendientes empinadas para plataformas de pasajeros y cruces de vías, y baños que no acomodaban sillas de ruedas, según una demanda que el Departamento de Justicia presentó contra Amtrak alegando que esas “fallas” causó daño continuo y violó la ley federal de derechos civiles.

Según los términos del acuerdo, Amtrak debe, durante los próximos nueve años, rediseñar 90 estaciones en todo el país para que sean accesibles a todos los pasajeros y comenzar la construcción en otras 45 estaciones. También debe capacitar a su personal para cumplir con los requisitos de la Ley de Estadounidenses con Discapacidades, una ley histórica de derechos civiles aprobada en 1990 que prohíbe la discriminación contra las personas con discapacidades.

Esos esfuerzos “acercarán tanto a Amtrak como a nuestra nación a hacer realidad la promesa de la ADA de igualdad de oportunidades para las personas con discapacidades”, dijo en un comunicado Kristen Clarke, abogada adjunta de la División de Derechos Civiles del Departamento de Justicia.

En un comunicado el miércoles, Marc Magliari, un vocero de Amtrak, dijo que el ferrocarril había “hecho un progreso significativo en llevar numerosas instalaciones a niveles más altos de accesibilidad”. Agregó que había presupuestado más de $143 millones para mejoras de accesibilidad en 43 estaciones este año.

La compañía opera alrededor de 500 estaciones en 46 estados y el Distrito de Columbia, según documentos judiciales.

El Departamento de Justicia abrió su investigación sobre Amtrak después de haber recibido quejas sobre estaciones de tren inaccesibles y un informe crítico en 2013 de National Disability Rights Network, un grupo de defensa que investigó el ferrocarril en relación con la ley de derechos civiles y descubrió que el ferrocarril tenía ” se quedó muy atrás” de otros proveedores de transporte en la prestación de servicios accesibles a clientes con discapacidades. Los pasajeros, concluyó el informe, se vieron obligados a “sufrir vergüenza, incomodidad y otras humillaciones” a lo largo del proceso de viaje en tren, desde la compra de un boleto hasta el desembarque.

“Las estaciones de tren inaccesibles son más que un inconveniente”, dijo Curt Decker, director ejecutivo del grupo, en un comunicado el miércoles. “El transporte es el eje de la integración comunitaria”.

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