¿Qué se necesitaría para vacunar a todo el mundo?  Vamos a ver.

¿Qué se necesitaría para vacunar a todo el mundo? Vamos a ver.

Más de 600 millones de personas en todo el mundo han sido vacunadas al menos parcialmente contra Covid-19, lo que significa que más de siete mil millones todavía no lo han hecho. Es un logro sorprendente a la sombra de un desafío asombroso.

La mitad de todas las dosis administradas hasta ahora han ido a los brazos de personas en países con una séptima parte de la población mundial, principalmente Estados Unidos y naciones europeas. Decenas de países, particularmente en África, apenas han comenzado sus campañas de vacunación.

Mientras los países ricos imaginan que la pandemia retrocederá en unos meses, mientras que los más pobres enfrentan la perspectiva de años de sufrimiento, frustración tiene gente de todo el mundo preguntando por qué no hay más vacunas disponibles.

El nacionalismo y las acciones del gobierno ayudan mucho a explicar la marcada desigualdad entre los que tienen y los que no tienen en el mundo. También lo hace la inacción del gobierno. Y el poder de las empresas farmacéuticas, que en ocasiones parecen tener todas las cartas, no puede ignorarse.

Pero gran parte se reduce a pura logística.

Inmunizar a la mayor parte de la humanidad en poco tiempo es una tarea monumental, una nunca antes intentada, y una que los expertos dicen que el mundo no estaba listo para enfrentar. Señalan que las cosas ya se han movido a una velocidad sin precedentes: hace un año y medio, la enfermedad era desconocida y las primeras autorizaciones de vacunas llegaron hace menos de seis meses.

Pero queda un largo camino por recorrer. A continuación, se muestran las razones del déficit de vacunas.

Hay un número limitado de fábricas en todo el mundo que fabrican vacunas y un número limitado de personas capacitadas para hacerlas, y estaban ocupadas antes de la pandemia. Asimismo, la capacidad de producción de materias primas biológicas, medios de cultivo celular, filtros especializados, bombas, tubos, conservantes, viales de vidrio y tapones de caucho también es limitada.

“No vamos a dejar de fabricar de repente todas las demás vacunas”, dijo Sarah Schiffling, experta en cadenas de suministro farmacéuticas y ayuda humanitaria en la Universidad John Moores de Liverpool en Gran Bretaña. “Estamos agregando esto en la parte superior. Básicamente estamos duplicando la producción. Las cadenas de suministro de esta magnitud suelen tardar años en realizarse “.

El mayor fabricante de vacunas del mundo, el Serum Institute of India, está fabricando la vacuna Covid-19 desarrollada por AstraZeneca y la Universidad de Oxford, y proyecta el resultado de una mil millones de dosis este año, además de las aproximadamente 1.5 mil millones de dosis que produce anualmente para otras enfermedades. Pero ha llevado meses acelerar a ese ritmo.

Con una fuerte inversión de los gobiernos, las empresas han reformado las fábricas, construido nuevas desde cero y capacitado a nuevos empleados, un esfuerzo que comenzó el año pasado y aún está lejos de completarse.

Los países más ricos del mundo se han comprometido a aportar más de 6.000 millones de dólares a Covax, el esfuerzo mundial para suministrar vacunas al mundo en desarrollo a un coste reducido o gratuito.

Pero algunas de las promesas aún no se han cumplido. Y, en cualquier caso, representan una pequeña fracción de lo que las naciones ricas han gastado en sí mismas y una pequeña fracción de la necesidad global.

La campaña de Covax también perdió algo de terreno cuando surgieron preocupaciones de que la inyección de AstraZeneca, que se esperaba que fuera la columna vertebral del esfuerzo, podría estar vinculada a efectos secundarios muy raros pero graves. Eso llevó a cierta desconfianza del público sobre su uso.

Muchos defensores de la salud pública han pedido a los gobiernos occidentales que obliguen a los fabricantes de medicamentos a compartir sus propios procesos patentados con el resto del mundo. Ningún productor de vacunas lo ha hecho de forma voluntaria y ningún gobierno ha indicado que se moverá en esa dirección.

Dada la capacidad de producción limitada del mundo y lo recientemente desarrolladas que están las vacunas, es posible que el intercambio de patentes no haya aumentado significativamente el suministro en este momento. Pero en el futuro, a medida que la capacidad se expanda, podría convertirse en un factor importante.

La administración Biden ha anunciado apoyo financiero para una empresa india, Biological E, para aumentar la producción en masa de la inyección de Johnson & Johnson para personas en otras partes del mundo. Y la administración dijo esta semana que enviaría hasta 60 millones de dosis de la vacuna de AstraZeneca, que Estados Unidos ha comprado pero no está usando, a otros países.

Pero Estados Unidos sigue estando muy por detrás de China y Rusia en esa “diplomacia de las vacunas”.

Estados Unidos y otros países también han restringido las exportaciones de algunos materiales para la fabricación de vacunas, lo que generó intensas críticas, especialmente de India, ya que Covid devasta ese país en una escala que no se ve en ningún otro lugar. El propio gobierno de la India ha prohibido las exportaciones de vacunas terminadas, lo que obstaculiza los esfuerzos de inmunización en África.

La semana pasada, la administración Biden dijo que relajaría los controles de exportación para India.

Estados Unidos y otros países desarrollados invirtieron miles de millones de dólares en el desarrollo de vacunas y la expansión de la fabricación, y han gastado miles de millones más en las inyecciones resultantes. El gobierno de EE. UU. También controla una patente crucial sobre un proceso utilizado en la fabricación de vacunas, y sus Institutos Nacionales de Salud ayudaron a desarrollar la vacuna Moderna.

Todo eso otorga a los gobiernos un enorme poder para obligar a las empresas a trabajar más allá de las fronteras, tanto corporativas como nacionales, pero se han mostrado reacios a utilizarlo. En Estados Unidos, eso ha comenzado a cambiar desde que el presidente Biden asumió el cargo en enero.

“El gobierno tiene una gran influencia, más que Moderna”, dijo Tinglong Dai, profesor asociado de la escuela de negocios de la Universidad Johns Hopkins que se especializa en gestión de la atención médica.

Las patentes son un área en la que los gobiernos podrían ser más agresivos en el uso de su influencia. Pero a corto plazo, dijo el Dr. Dai, lo que habría tenido el mayor impacto fue si los funcionarios hubieran actuado antes y con más fuerza para insistir en que las empresas que desarrollan vacunas hagan tratos con sus competidores para aumentar la producción en masa.

Ese tipo de cooperación ha resultado fundamental.

Varias empresas indias han acordado fabricar la vacuna Sputnik de Rusia. Sanofi, que ya está participando en la producción de las inoculaciones de Pfizer-BioNTech y Johnson & Johnson, recientemente llegó a un acuerdo con Moderna para trabajar también en su inyección. Moderna ya tenía acuerdos con otras tres empresas europeas.

La administración de Biden presionó a Johnson & Johnson para que contratara a su competidor, Merck, en marzo para producir su vacuna, y el gobierno comprometió $ 105 millones para remodelar una planta de Merck en Carolina del Norte con ese propósito.

El expresidente Donald J. Trump se negó a invocar la Ley de Producción de Defensa para dar a los fabricantes de vacunas acceso preferente a los materiales que necesitaban, un paso que ha dado Biden.

Incluso con un producto establecido y una demanda estable, la fabricación de vacunas es un proceso exigente. Con una nueva toma, nuevas líneas de producción y crecientes expectativas globales, se vuelve más difícil.

Tanto AstraZeneca como Johnson & Johnson, dos de las compañías farmacéuticas más grandes del mundo, se han encontrado con serios problemas de producción con sus vacunas Covid-19: lecciones objetivas sobre los desafíos de escalar rápidamente de cero a cientos de millones de dosis.

Además de la dificultad, las tomas de Pfizer-BioNTech y Moderna se basan en un fragmento del código genético del coronavirus llamado ARN mensajero o ARNm. Hasta el año pasado, ese proceso nunca se había utilizado en una vacuna producida en masa. Requiere equipos, materiales, técnicas y experiencia diferentes a los de las vacunas estándar.

Las vacunas de ARNm encierran el material genético en “nanopartículas lipídicas”, burbujas microscópicas de grasa. Pocas instalaciones en el mundo tienen experiencia en la producción en masa de algo comparable. Las vacunas también requieren temperaturas ultra frías, lo que los expertos dicen que limita su uso, al menos por ahora, a los países más ricos.

Muchas compañías farmacéuticas insisten en que podrían hacerse cargo de esa producción, pero los expertos dicen que es probable que necesiten un tiempo e inversión considerables para prepararse, un punto que Stéphane Bancel, director ejecutivo de Moderna, hizo en febrero en una audiencia del Parlamento Europeo.

Incluso al contratar empresas altamente avanzadas para hacer el trabajo, dijo Bancel, Moderna tuvo que pasar meses esencialmente desmantelando instalaciones, reconstruyéndolas con nuevas especificaciones con nuevos equipos, probando y volviendo a probar ese equipo y enseñando a la gente el proceso.

“No se puede ir a una empresa y hacer que comiencen de inmediato a fabricar un producto de ARNm”, dijo.

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