¿Por qué hay escasez de oxígeno para los pacientes con Covid?

¿Por qué hay escasez de oxígeno para los pacientes con Covid?

El último horror de la pandemia es que un gran número de personas en todo el mundo están muriendo por falta de acceso a oxígeno médico, especialmente en la India. Cada día, decenas de miles de personas son ingresadas en hospitales con Covid-19, lo que impulsa la demanda de oxígeno mucho más allá del suministro.

El oxígeno constituye el 21 por ciento de la atmósfera. Un puñado de empresas lo capturan y purifican a granel, pero venden la mayor parte a la industria. Muchas partes más pobres del mundo carecen de la infraestructura necesaria para entregar o hacer uso de los suministros de grado médico que venden esas empresas, que están diseñados para ser entregados por tuberías a las habitaciones de los hospitales.

Algunos hospitales y clínicas tienen máquinas que producen oxígeno purificado a una escala mucho menor, pero escasean. Muchos hospitales y pacientes en países pobres y en áreas remotas dependen de la opción más cara: tanques de oxígeno que se han vuelto escasos en los países más afectados por el virus.

La escasez afecta a pacientes con todo tipo de dolencias respiratorias que requieren oxígeno, no solo a aquellos con Covid.

La Organización Mundial de la Salud dijo en febrero que se necesitarían 1.600 millones de dólares para remediar la escasez de oxígeno durante un año; ahora esa estimación es de hasta 6.500 millones de dólares. Los esfuerzos para recaudar ese dinero han fracasado, aunque es una pequeña fracción de lo que se ha gastado en vacunas y apoyo financiero para empresas y trabajadores.

Aquí están las respuestas a algunas de las preguntas que se hacen sobre la crisis del oxígeno.

Dada la enorme y obvia necesidad de oxígeno durante una pandemia que afecta el sistema respiratorio, la crisis no debería haber sido una sorpresa. Pero en un año en el que los legisladores pasaron de un desafío pandémico a otro (escasez de EPP, bloqueos, la amenaza de colapso económico, escolarización remota, terapias, vacunas) el suministro de oxígeno nunca llegó a la cima de la lista.

“No se ha dado suficiente prioridad al oxígeno”, dijo Robert Matiru, director de programas de Unitaid, uno de los grupos de salud pública mundial que trabaja para abordar la escasez con la Organización Mundial de la Salud.

Incluso antes de la pandemia, algunas regiones más pobres no pudieron garantizar suministros adecuados. Pero no fue hasta principios de este año, cuando la escasez de oxígeno letal afectó al norte de Brasil, México y otros lugares, que quedó claro que lo que se había visto como un problema potencial se estaba convirtiendo en una grave emergencia. La Organización Mundial de la Salud creó un grupo de trabajo de emergencia sobre la escasez de oxígeno y pidió dinero para abordarlo.

Luego, la pandemia surgió en la India, donde había estado relativamente contenida, lo que llevó el suministro de oxígeno al centro de la atención mundial. El recuento oficial de nuevas infecciones por coronavirus en India pasó de un promedio de alrededor de 11.000 por día a mediados de febrero a un promedio diario de más de 370.000 en la última semana, y los expertos dicen que la cifra real es mucho mayor.

En los últimos dos meses, la necesidad global insatisfecha de oxígeno médico se ha más que triplicado, de menos de 9 millones de metros cúbicos por día a más de 28 millones, según una coalición de grupos de ayuda que están siguiendo la crisis.

Aproximadamente la mitad de esa necesidad insatisfecha se encuentra en India. Y los defensores de la salud advierten que la calamidad allí podría repetirse en otros países.

En los países ricos, los hospitales generalmente dependen de camiones cisterna para realizar entregas a granel de oxígeno líquido, mucho más denso que el aire normal, que se almacena en grandes contenedores. Un sistema de tuberías extrae el gas, le permite expandirse a la densidad normal y lo entrega a cada lado de la cama.

Esta es, con mucho, la forma más rentable de suministrar oxígeno, y las empresas que suministran oxígeno a granel tienen suficiente capacidad de producción para satisfacer la demanda médica mundial. Solo en las últimas semanas, algunos de ellos han comenzado a aumentar su producción de gas médico al desviar parte de la industria, cuyo gas tiene requisitos algo diferentes.

El gobierno de la India ha ordenado a los productores allí que dirijan temporalmente toda su producción de oxígeno a las necesidades médicas.

Pero muchos hospitales de todo el mundo no están equipados para hacer uso de oxígeno líquido, carecen de las tuberías para distribuirlo a los pacientes, y no existe un sistema de administración en muchos lugares remotos.

El oxígeno también se puede obtener en forma gaseosa menos densa, en cilindros que deben rellenarse con más frecuencia. Esta es a menudo la opción más cara (puede costar 10 veces más que el oxígeno líquido a granel) pero es la única disponible en muchas partes del mundo en desarrollo.

En muchos países, la gente se ha apresurado a comprar o rellenar estos cilindros para sus familiares, pero la demanda ha superado con creces la oferta.

Algunos hospitales tienen sus propias plantas para extraer oxígeno del aire, una tecnología conocida como absorción por oscilación de presión o PSA. Pero los sistemas son costosos, y un hospital que compre uno también tendría que instalar un sistema de tuberías para llevar el oxígeno a las cabeceras de la cama. .

También existen pequeños dispositivos llamados concentradores de oxígeno que pueden servir a un solo paciente o a unos pocos. Aunque uno puede costar varios cientos de dólares, un gran obstáculo en los países más pobres, la demanda de ellos se ha disparado más rápido de lo que los fabricantes pueden producirlos.

Dinero y tiempo.

Los defensores de la salud pública dicen que los hospitales deberían tener plantas de PSA y las tuberías correspondientes, pero en los países pobres esa solución puede tener un costo prohibitivo y solo se puede lograr con ayuda internacional. El gobierno de India planea instalar el equipo en cientos de hospitales, pero eso podría llevar meses.

Las empresas que fabrican plantas de PSA y concentradores de oxígeno están aumentando la producción en todo el mundo, pero eso también lleva tiempo.

Los productores de oxígeno a granel y los gobiernos todavía están tratando de ajustar las cadenas de suministro para llevar el gas que salva vidas donde más se necesita. En India, el gobierno está utilizando trenes e incluso aviones de transporte militar para llevar oxígeno a los enfermos.

Si hubiera suficiente dinero disponible, los gobiernos y los grupos internacionales podrían tener acuerdos de compra anticipada con proveedores a granel, y las reservas de oxígeno de emergencia podrían colocarse en varias partes del mundo y desplegarse según sea necesario.

Al menos, los últimos meses han dejado en claro la dificultad de intentar aumentar el suministro de oxígeno con poca antelación, en medio de una crisis.

En cambio, dijo Matiru, el mundo debería invertir en la preparación, “para que, si hay un aumento, podamos presionar ‘Continuar'”.

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