Mozambique acuña un nuevo parque nacional y examina sus riquezas

Mozambique acuña un nuevo parque nacional y examina sus riquezas

Cuando estás en las montañas Chimanimani, es difícil reconciliar su serenidad actual con su pasado atribulado. Desde los valles de abajo, enormes muros de piedra gris se elevan sobre densos bosques caducifolios. Escondidas entre varias grietas se encuentran antiguas pinturas rupestres, realizadas a finales de la Edad de Piedra por los san, también conocidos como bosquimanos; representan a hombres y mujeres bailando y partidas de caza persiguiendo elefantes. Incluso hay una pintura de un cocodrilo tan enorme que puede disuadirlo para siempre de la orilla del río.

A medida que sube más alto, hacia el monte Binga, el pico más alto de Mozambique, los bosques se aplanan en extensiones de pastizales montañosos. Salvaje, aislado, perdido en el tiempo, es un lugar donde perviven ricas tradiciones locales, donde la gente todavía habla de espíritus ancestrales y rituales sagrados. Un guía local me contó una vez acerca de una montaña sagrada, Nhamabombe, donde los hacedores de lluvia todavía van para hacer llover.

No todos los días un país con un pasado plagado de guerras y destrucción ambiental cumpla con un ambicioso objetivo de conservación. Pero eso es exactamente lo que sucedió el año pasado en Mozambique cuando, después de reformar su código ambiental, el país designó oficialmente a Chimanimani como un nuevo parque nacional.

Mozambique ha sufrido muchos dolores de cabeza, y Chimanimani no es una excepción. Después de que el país se independizó de los colonizadores portugueses en 1975, se sumió en una guerra civil. Murieron hasta un millón de mozambiqueños. También lo hicieron innumerables animales salvajes, que fueron cazados por su carne o cuyas partes se intercambiaron por armas.

Las montañas Chimanimani se convirtieron en una línea de frente, y sus pasos de montaña se convirtieron en tránsitos para los soldados guerrilleros durante la Guerra de Rhodesia Bush, que duró desde 1964 hasta 1979, y la Guerra Civil de Mozambique, que se extendió desde 1977 hasta 1992.

Ubicado en la frontera de Zimbabue, a unas 90 millas al suroeste de Gorongosa, el parque nacional más famoso de Mozambique, el Parque Nacional Chimanimani marca el último triunfo en un renacimiento ambiental para un país donde, hace solo 30 años, los ejércitos todavía estaban financiando guerras con la sangre de la vida silvestre cazada furtivamente. .

En todo el país, la autoridad de parques nacionales de Mozambique, la Administración Nacional de Áreas de Conservación, está trabajando con socios privados para reforzar el número de vida silvestre y restaurar la función del ecosistema. Los proyectos más destacados se encuentran en el Parque Nacional Gorongosa.

En parte debido a la historia de conflictos del país, la biodiversidad de Mozambique está poco estudiada y las expediciones biológicas han sido escasas. En consecuencia, un primer paso fue lanzar dos estudios de biodiversidad en Chimanimani, dirigidos por el Dr. Piotr Naskrecki, director del Laboratorio de Biodiversidad EO Wilson en Gorongosa, y financiado por BIOFUND, una organización sin fines de lucro dedicada a la conservación, y Fauna & Flora International, un organización internacional de conservación de la vida silvestre. En las expediciones participaron científicos de siete países, incluidos varios de Mozambique.

Como estudiante de doctorado que completaba mi investigación de campo en Gorongosa, participé como experto en mamíferos en las encuestas anuales de biodiversidad. Después de terminar mi doctorado. en 2018, cambié a una carrera en fotoperiodismo. Realicé mis dos últimos estudios de biodiversidad en 2018 y 2019, primero en la zona de amortiguamiento de Chimanimani, luego en el corazón de Chimanimani, como fotógrafo.

Estas encuestas son como búsquedas de tesoros biológicos. Los científicos, cada uno con una especialidad diferente, se sueltan en el paisaje para desenterrar tantas especies como puedan.

Los mamologistas colocan cámaras trampa para grandes mamíferos como el antílope, trampas vivas para pequeños mamíferos como los roedores y redes de niebla para los murciélagos. Los ornitólogos se arman principalmente con binoculares, sus oídos y un asombroso recuerdo de los cantos de los pájaros. De día, los entomólogos barren sus redes de mariposas en la pradera y, de noche, a menudo se paran en una luz rodeada de nubes de insectos, sacándolos del pelo y esperando que aterrice algo interesante.

Los herpetólogos, o especialistas en reptiles y anfibios, disparan bandas de goma para aturdir temporalmente a los lagartos, se sumergen en el agua hasta las rodillas detrás de las ágiles ranas y, en general, evitan ser mordidos por serpientes venenosas cuando están lejos de la atención médica.

Por el contrario, los botánicos tienen una tarea tranquila: hay algo relajante y casi elegante en pasear por la ladera de la montaña, inspeccionar hermosas flores y presionar algunas en papel para la posteridad.

Las encuestas de biodiversidad no son para los débiles de corazón, y arrojan más que una pequeña duda sobre la idea de que los científicos son todos nerds aburridos en batas de laboratorio.

A través de los años, yo mismo he sido mordido por una tarántula, varios murciélagos, un ratón, innumerables insectos e incluso una serpiente (no venenosa). Una vez, de vuelta en Nueva Jersey después de una encuesta, un médico me enrojeció los oídos cuando me quejé de audición amortiguada. Se derramaron docenas de pequeños insectos enterrados en cera en varias formas y tamaños. (Los expertos a menudo usan tapones en los oídos mientras están parados frente a la luz de los insectos por esta razón exacta).

Hay algo en este cambio de ritmo que siempre me ha parecido inmensamente atractivo. En las frescas mañanas de Chimanimani, los científicos que no tenían que levantarse antes del amanecer para perseguir a sus especies se holgazaneaban, bebían café instantáneo en tazas de plástico y observaban cómo las nubes proyectaban sombras sobre la gigantesca cúpula de roca.

Con un conjunto diverso de especies de aves raras y endémicas, Chimanimani es un paraíso para los observadores de aves. En Rio Nyahedzi, un campamento a unos 4.000 pies sobre el nivel del mar, los ornitólogos de la encuesta encontraron la bokmakierie, un ave que fue vista por última vez en Mozambique en la década de 1970. (Nyahedzi está cerca del monte Binga, que se encuentra directamente en la frontera entre Mozambique y Zimbabwe).

A medida que el parque reciba más atención, también atraerá a excursionistas y escaladores. Algunas de las cascadas más hermosas del parque están a 15 millas de la carretera más cercana, y puedes caminar durante días sin ver a otro ser humano. El parque vibra de soledad, aventura y descubrimiento.

Al final de las dos encuestas, los científicos de Chimanimani habían encontrado más de 1.400 especies: 475 plantas, 43 mamíferos, 260 aves, 67 anfibios y reptiles, y al menos 582 especies de insectos. Algunos son nuevos para la ciencia.

“Fue increíblemente productivo como una encuesta rápida”, dijo Rob Harris, del programa de Mozambique de Fauna & Flora International, y enfatizó que los descubrimientos tuvieron lugar en un período de tiempo relativamente corto.

La increíble diversidad descubierta por las encuestas es solo una parte de lo que se conoce. En conjunto, se sabe que las montañas Chimanimani contienen casi 1,000 especies de plantas solo. Setenta y seis especies de plantas y animales son endémicas de las montañas Chimanimani, lo que significa que no existen en ningún otro lugar de la Tierra.

Como todos los lugares salvajes, el futuro de Chimanimani es todo menos seguro. Las especies endémicas están particularmente amenazadas por el cambio climático; debido a su alcance restringido, no tienen ningún otro lugar adonde ir ya que las condiciones se vuelven inadecuadas. Y el crecimiento de la población humana seguirá poniendo en peligro los márgenes del parque. “La deforestación fuera del parque y en la zona de amortiguamiento fue alarmante”, dijo Zak Pohlen, un ornitólogo.

Pero al reflexionar sobre estas encuestas y mi tiempo en Mozambique, no puedo evitar sentirme lleno de esperanza. Todos los días me inspira la pasión de los jóvenes conservacionistas mozambiqueños por salvaguardar las áreas silvestres que desaparecen de su país. Y, sobre todo, me inspira su optimismo.

Uno de los objetivos de estas encuestas es capacitar a los jóvenes mozambiqueños para que asuman roles de liderazgo en la conservación. Ana Gledis da Conceição, una mamóloga mozambiqueña, por ejemplo, pasó varios años ayudándome a estudiar mamíferos; en 2019, era codirigente del equipo de mamíferos con Mnqobi Mamba, estudiante de maestría en la Universidad de Eswatini.

La Sra. Da Conceição dice que está exactamente donde se supone que debe estar: una joven científica que lucha por la conservación de la biodiversidad. “Quiero invitar a jóvenes como yo a abrazar esta causa por el bien de todos nosotros”, dijo.

“A pesar de todo”, agregó, “Mozambique tiene mucho que aportar al futuro de la conservación”.

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