El carbón está listo para rugir, al igual que sus riesgos climáticos

El carbón está listo para rugir, al igual que sus riesgos climáticos

La pandemia frenó abruptamente la marcha global del carbón. Pero se pronostica que la demanda del combustible más sucio del mundo se disparará este año, socavando gravemente las posibilidades de evitar los peores efectos del calentamiento global.

La quema de carbón es la mayor fuente de emisiones de dióxido de carbono y, después de un retroceso durante el año pandémico, la demanda de carbón aumentará un 4,5 por ciento este año, principalmente para satisfacer la creciente demanda de electricidad, según datos publicados el martes por la Agencia Internacional de Energía. , solo dos días antes de una cumbre virtual organizada por la Casa Blanca destinada a movilizar la acción climática global.

“Esta es una advertencia terrible de que la recuperación económica de la crisis de Covid es actualmente cualquier cosa menos sostenible para nuestro clima”, dijo Fatih Birol, director de la agencia, en un comunicado.

El carbón está en el meollo de las decisiones políticas críticas que los líderes gubernamentales deben tomar este año si van a realizar la transición. a una economía verde. Los científicos dicen que las emisiones de gases de efecto invernadero deben reducirse a la mitad para 2030 para que el mundo tenga la oportunidad de luchar para limitar los niveles peligrosos de calentamiento.

En resumen, esta es una coyuntura histórica para el carbón.

Durante 150 años, cada vez más de sus depósitos de hollín se han extraído del subsuelo, primero para impulsar las economías de Europa y América del Norte, luego de Asia y África. Hoy en día, el carbón sigue siendo la mayor fuente de electricidad, aunque su participación se reduce constantemente a medida que entran en funcionamiento otras fuentes de energía, desde la nuclear hasta la eólica.

El gasto mundial en proyectos de carbón cayó a su nivel más bajo en una década en 2019. Y, durante los últimos 20 años, se han retirado o archivado más plantas de energía de carbón de las que se encargaron. Los grandes reductos son China, India y partes del sudeste asiático, pero, incluso allí, el rápido crecimiento del carbón en ninguna parte es tan rápido como lo fue hace unos años, según un análisis reciente.

En algunos países donde las nuevas centrales eléctricas de carbón se estaban construyendo recientemente por gigavatios, los planes para nuevas se han archivado, como en Sudáfrica, o se han reconsiderado, como en Bangladesh, o se enfrentan a problemas de financiación, como en Vietnam. En algunos países, como India, las plantas de carbón existentes están funcionando muy por debajo de su capacidad y están perdiendo dinero. En otros, como Estados Unidos, se están dando de baja más rápido que nunca.

No obstante, la demanda sigue siendo fuerte. “El carbón no está muerto”, dijo Melissa C. Lott, directora de investigación del Centro de Investigación de Energía Global de la Universidad de Columbia. “Hemos avanzado mucho, pero no hemos hecho esa curva”.

El carbón es el pararrayos de la diplomacia climática este año, mientras los países luchan por reconstruir sus economías después de la pandemia de coronavirus y, al mismo tiempo, evitan los riesgos de un planeta que se calienta. La administración Biden se ha apoyado en sus aliados Japón y Corea para dejar de financiar el uso del carbón en el extranjero. Y ha llamado en repetidas ocasiones a China por su creciente uso de carbón. China es, con mucho, el mayor consumidor de carbón y todavía está construyendo centrales eléctricas de carbón en el país y en el extranjero.

El presidente de China, Xi Jinping, criticó el lunes esas críticas al señalar la responsabilidad histórica de las naciones industrializadas occidentales de hacer más para frenar el calentamiento. Estados Unidos representa la mayor parte de las emisiones de la historia; China representa la mayor parte de las emisiones en la actualidad.

“Se debe respetar el principio de responsabilidades comunes pero diferenciadas”, dijo Xi en su propia cumbre mundial en la ciudad de Boao.

Desde el comienzo de la era industrial, el carbón ha sido el principal combustible para iluminar hogares, fábricas de energía y, en algunos lugares, también para cocinar y calentar habitaciones. Durante más de un siglo, Europa y Estados Unidos consumieron la mayor parte del carbón del mundo. Hoy, China e India representan dos tercios del consumo de carbón.

Otras fuentes de energía se han sumado a la mezcla a medida que la demanda de electricidad se ha disparado: nuclear, eólica y, más recientemente, hidrógeno. El carbón abrió espacio para los nuevos participantes, pero se negó a retirarse.

Hoy, varias fuerzas se están levantando contra el carbón. La gente está clamando contra los niveles mortales de contaminación del aire, causada por su combustión. La energía eólica y solar, que alguna vez fue mucho más costosa que el carbón, se está volviendo competitiva, mientras que algunos países se enfrentan a un exceso de plantas de carbón ya construidas.

Entonces, incluso en países donde el uso del carbón está creciendo, el ritmo de crecimiento se está desacelerando.

En Sudáfrica, después de años de demandas, los planes para construir una central eléctrica de carbón en la provincia de Limpopo se cancelaron en noviembre pasado.

En al menos tres países, los proyectos financiados por China están en problemas o muertos. En Kenia, una planta de carbón propuesta ha languidecido durante años debido a un litigio. En Egipto, una planta de carbón planificada se pospone indefinidamente. En Bangladesh, los proyectos respaldados por China se encuentran entre las 15 plantas de carbón planificadas que el gobierno de Dhaka está revisando, con miras a cancelarlas por completo.

Pakistán, cargado de deudas, anunció una vaga moratoria sobre nuevos proyectos de carbón. Vietnam, que todavía está ampliando su flota de carbón, redujo los planes para nuevas plantas. Filipinas, bajo la presión de grupos de ciudadanos, presionó el botón de pausa en nuevos proyectos.

“En términos generales, existe una creciente oposición contra el carbón y mucho más escrutinio en este momento”, dijo Daine Loh, especialista en energía del sector energético del sudeste asiático en Fitch Solutions, una firma de análisis de la industria. “Es una tendencia: alejarse del carbón. Es muy gradual “.

El dinero es parte del problema. Los bancos de desarrollo se están alejando del carbón. Japón y Corea, dos importantes financiadores del carbón, han endurecido las restricciones a los nuevos proyectos de carbón. Japón todavía está construyendo plantas de carbón en casa, algo poco común entre los países industrializados, aunque el primer ministro Yoshihide Suga dijo en octubre que su país aspiraría a reducir sus emisiones a cero para 2050.

Hay grandes excepciones. Indonesia y Australia continúan extrayendo sus abundantes depósitos de carbón. Quizás lo más extraño es que Gran Bretaña, que será la sede de las próximas conversaciones internacionales sobre el clima, está abriendo una nueva mina de carbón.

Y luego están los mayores consumidores de carbón del mundo, China e India.

La economía de China se recuperó en 2020. Las medidas de estímulo del gobierno alentaron la producción de acero, cemento y otros productos industriales que consumen energía. La demanda de carbón aumentó. La capacidad de la flota de centrales eléctricas de carbón de China creció en la friolera de 38 gigavatios en 2020, lo que representa la gran mayoría de los nuevos proyectos de carbón en todo el mundo y compensa casi la misma cantidad de capacidad de carbón que se retiró en todo el mundo. (Un gigavatio es suficiente para alimentar una ciudad de tamaño mediano).

El futuro del carbón en China está en el centro de un debate sólido en el país, con destacados asesores políticos que presionan por una casi moratoria sobre las nuevas plantas de carbón y empresas estatales que insisten en que China necesita quemar más carbón en los próximos años.

La flota de carbón de la India también está creciendo, financiada por prestamistas estatales. No hay muchas señales del gobierno de que quiera reducir su dependencia del carbón, incluso cuando busca expandir la energía solar. El gobierno de Nueva Delhi está permitiendo que algunas de sus plantas de carbón más antiguas y contaminantes permanezcan abiertas y está buscando inversores privados para extraer carbón. Si la economía de la India se recupera este año, su demanda de carbón aumentará en un 9 por ciento, según la AIE.

Pero incluso la flota de carbón de la India no está creciendo tan rápido como hace unos años. Sobre el papel, India planea agregar unos 60 gigavatios de capacidad de energía de carbón para 2026, pero dada la cantidad de plantas existentes que operan a apenas la mitad de su capacidad, no está claro cuántas nuevas se construirán finalmente. Un puñado de políticos estatales se ha opuesto públicamente a las nuevas centrales eléctricas de carbón en sus estados.

La cantidad de carbón que necesita la India para quemar, dijo Ritu Mathur, economista del Instituto de Energía y Recursos en Nueva Delhi, depende de qué tan rápido crezca su demanda de electricidad, y podría crecer muy rápido si India impulsa los vehículos eléctricos. “Decir que podemos acabar con el carbón, o que las energías renovables pueden satisfacer toda nuestra demanda”, dijo el Dr. Mathur, “no es la historia”.

Lo que ha venido a reemplazar más rápidamente al carbón en muchos países es ese otro combustible fósil: el gas.

Desde Bangladesh hasta Ghana y El Salvador, miles de millones de dólares, algunos de las arcas públicas, se están invirtiendo en el desarrollo de gasoductos, terminales y tanques de almacenamiento, ya que el número de países que importan gas natural licuado se ha duplicado en menos de cuatro años. El gas suministra ahora casi una cuarta parte de toda la energía en todo el mundo.

Sus defensores argumentan que el gas, que es menos contaminante que el carbón, debería promoverse en países hambrientos de energía que no pueden permitirse un rápido aumento de la energía renovable. Sus críticos dicen que inversiones multimillonarias en proyectos de gas corren el riesgo de convertirse en activos varados, como las centrales eléctricas de carbón que ya están en algunos países; añaden que las emisiones de metano de la combustión de gas son incompatibles con el objetivo del Acuerdo de París de frenar el cambio climático.

El gas suministra una parte creciente de la electricidad en los Estados Unidos (35 por ciento) y Europa (20 por ciento).

Estados Unidos, impulsado por el auge del fracking, se encuentra entre los principales exportadores de gas del mundo, junto con Qatar, Australia y Rusia.

Las empresas estadounidenses están construyendo una terminal de importación de gas y una central eléctrica en Vietnam. La demanda de gas está creciendo drásticamente en Bangladesh, ya que el gobierno busca alejarse del carbón para satisfacer sus necesidades energéticas galopantes. Este año, Ghana se convirtió en el primer país del África subsahariana en importar gas natural licuado. Y la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional ha estado promoviendo el gas como una forma de electrificar hogares y empresas en África.

Y ahí está el problema para la administración Biden: si bien se ha propuesto ser un líder climático global, aún no ha explicado su política sobre el avance de las exportaciones de gas, particularmente sobre el uso de fondos públicos para construir infraestructura de gas en el extranjero.

“Existe un consenso bastante fuerte en torno al carbón. La gran pregunta es en torno al gas ”, dijo Manish Bapna, presidente en funciones del Instituto de Recursos Mundiales. “La comunidad climática en general está empezando a pensar en cómo se ve una transición de gas”.

Julfikar Ali Manik y Hiroko Tabuchi contribuido a la presentación de informes.

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