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Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades admitieron en un anuncio el viernes que las máscaras de tela no protegen contra el coronavirus con la misma eficacia que las máscaras quirúrgicas o los respiradores.

En el este de Asia, un pronunciamiento como ese no sería necesario porque ya es de conocimiento común.

Las costumbres de uso de máscaras de la región varían porque cada país ha respondido a lo largo de los años a diferentes conjuntos de amenazas epidemiológicas y ambientales. Pero esto está claro: las máscaras quirúrgicas generalmente han sido la cubierta facial elegida por el público para protegerse contra todo tipo de epidemias, alergias y contaminación.

También han sido la máscara de referencia para aquellos que se cubren la cara en público, como cortesía, para evitar que otros se contagien de sus resfriados.

En Hong Kong, las máscaras quirúrgicas eran comunes durante la epidemia de SARS de 2002-2003 y se han usado mucho en público durante la pandemia actual. La orientación oficial del gobierno en el territorio chino recomienda máscaras quirúrgicas y ni siquiera menciona las de tela.

En China continental, una encuesta de primavera de 2020 de usuarios de máscaras que no eran trabajadores de la salud encontró que casi el 94 por ciento de ellos usaba la variedad desechable. Solo el 8,5 por ciento de ellos informaron que usaban máscaras de tela, según el estudio, que fue realizado por investigadores de universidades de China y Estados Unidos.

En Corea del Sur, la máscara elegida es una KF-94, el equivalente local del respirador N95.

A principios de 2020, el gobierno alentó a los ciudadanos a usar máscaras de tela en medio de la escasez de respiradores, dijo Jaehwan Hyun, profesor de historia en la Universidad Nacional de Pusan ​​en Corea del Sur que estudió la historia del uso de máscaras en el país. Pero después de una protesta pública, la Asociación Médica de Corea dijo que solo los respiradores eran efectivos.

“Es imposible ver a personas con máscaras de tela aquí”, dijo el profesor Hyun. La rara excepción, agregó, serían las personas que se oponen a las máscaras desechables por motivos ambientales.

En Japón, no existe un requisito oficial para que las personas usen máscaras quirúrgicas, dijo Tomohisa Sumida, investigadora visitante en la Universidad de Keio.

“Aún así, la mayoría de la gente aprende que las máscaras quirúrgicas son mejores y siguen usándolas incluso al aire libre”, dijo, y agregó que el gobierno recomienda las máscaras “no tejidas”.

En la primavera de 2020, la administración del expresidente Shinzo Abe distribuyó mascarillas de tela lavables, conocidas como “Abenomasks”, a millones de residentes. Pero las máscaras eran profundamente impopulares, en parte porque la gente prefería las quirúrgicas.

A fines de octubre, más de 81 millones de máscaras aún estaban almacenadas. El primer ministro Fumio Kishida dijo en diciembre que había dado instrucciones a los funcionarios para que intentaran distribuirlos a las personas necesitadas y, si no, que se deshicieran de ellos en marzo.

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