Ya no se pasa por alto: Kitty Cone, pionera del movimiento por los derechos de las personas con discapacidad

Ya no se pasa por alto: Kitty Cone, pionera del movimiento por los derechos de las personas con discapacidad

Este artículo es parte de Overlooked, una serie de obituarios sobre personas notables cuyas muertes, a partir de 1851, no se informó en The Times.

No pasó mucho tiempo después de que Kitty Cone se inscribiera en el Seminario de Mount Vernon en Washington que sintió las garras de la discriminación.

Cone caminaba con bastón, y la directora del seminario, una escuela privada de mujeres, comenzó a imponer reglas extrañas que la segregaban del resto del alumnado. Por ejemplo, exigió que Cone se bañara en una tina separada fuera de la suite que compartía con otras tres chicas. Pero la bañera era tan grande que luchó por salir de ella, así que usó la de su suite. En otra ocasión, se le prohibió asistir a una actividad escolar, pero fue de todos modos. Esos actos hicieron que la expulsaran.

“Por una variedad de razones, la directora me echó, pero todas tienen que ver con la discapacidad”, dijo Cone en una entrevista para los archivos de la Universidad de Illinois en 2009. “Creo que estaba preocupada por la responsabilidad, mirando hacia atrás, porque ella me dio estas prohibiciones “.

No era la primera vez que Cone experimentaba una injusticia debido a su discapacidad, y no sería la última.

Era la década de 1960, una época en la que las personas con discapacidad no tenían derechos civiles básicos en los Estados Unidos: los cines podían negarse a vender entradas a los usuarios de sillas de ruedas, por ejemplo, y había poco apoyo para las personas ciegas y sordas. Como lo demuestra la experiencia de Cone, ni siquiera la educación era una garantía. Las personas con discapacidad a menudo estaban institucionalizadas y en gran parte aisladas de la sociedad. No fue hasta 1990 que la discriminación contra ellos fue prohibida bajo la histórica Ley de Estadounidenses con Discapacidades.

La expulsión de Cone de la escuela ayudó a inspirarla a dedicar el resto de su vida a luchar por los derechos de las personas con discapacidad.

“Las cosas que sucedieron en mi vida determinaron el hecho de que sería una activista”, dijo en una historia oral de 2013. “Tantas opciones en mi vida habían estado limitadas por el hecho de que tenía una discapacidad”.

Cone fue el organizador principal y estratega del 504 Sit-In, una protesta de casi cuatro semanas en abril de 1977 en la que casi 150 personas discapacitadas y sus aliados se hicieron cargo de la oficina de San Francisco del Departamento de Salud, Educación y Bienestar de EE. UU. . Su intención era presionar al secretario Joseph A. Califano Jr. para que firmara regulaciones que implementarían la Sección 504 de la Ley de Rehabilitación de 1973, que prohíbe a los programas que reciben ayuda federal discriminar a cualquier “persona con una discapacidad calificada”. La ley allanó el camino para la ADA

Cone fue el “cerebro organizativo” detrás de la sentada, dijo Mary Lou Breslin, una amiga cercana que estaba en la manifestación, ayudando a movilizar una coalición de simpatizantes entre otros grupos activistas, incluidos los Panteras Negras, que suministraron comidas calientes a la manifestantes y trabajadores del sindicato maquinista, que alquilaron camiones para ayudar a transportarlos cuando llevaron la pelea a Washington.

“Ella creía en lo más profundo de su alma que cuanto más amplio construyes algo, más posibilidades tienes de éxito”, dijo Lorrie Beth Slonsky, quien conoció a Cone en una capacitación de defensa de la Sección 504 en 1979 y siguió siendo su amiga.

El 504 Sit-In es la ocupación no violenta de un edificio federal más larga en la historia de Estados Unidos.

El grupo finalmente logró que se firmara el reglamento, y en un discurso de victoria que pronunció el 30 de abril de 1977, Cone dijo que la comunidad de discapacitados había “escrito una nueva página en la historia de Estados Unidos”.

“Demostramos fuerza y ​​coraje y poder y compromiso”, dijo, “que nosotros los cerrados, o los excluidos, nosotros los escondidos, supuestamente los frágiles y los débiles, que podemos librar una lucha al más alto nivel del gobierno y ganar “.

Curtis Selden Cone nació el 7 de abril de 1944 en una familia adinerada en Champaign, en el este de Illinois. Su padre, Hutchinson Ingham Cone Jr., sirvió en el Ejército durante dos décadas, lo que le dio a su familia una vida desarraigada ya que periódicamente lo asignaban a una nueva base. Él y su esposa, Molly Mattis Cone, ama de casa, y Curtis y su hermano menor, George, vivían en Augusta, Georgia, Bethesda, Maryland y Tokio.

Cone se enteró de que tenía distrofia muscular alrededor de los 15 años. En ese momento, los médicos dijeron que no viviría más allá de los 20 años.

Asistió a la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign para estudiar literatura inglesa. Fue allí donde se sumergió en la organización política y fue elegida para el Senado de Estudiantes. Luchó contra la segregación racial en las viviendas locales y se involucró en el grupo de defensa Students for a Democratic Society. Dejó la escuela por un semestre cuando su madre murió de cáncer de garganta en 1963. Aunque regresó, nunca se graduó.

Cone luego vivió en Chicago durante tres años y trabajó como organizador pacifista con la Alianza Socialista Joven, una rama del Partido Socialista de los Trabajadores. Su política de izquierda la alejó de su padre, un ex teniente, y los dos permanecieron en gran parte distanciados por el resto de sus vidas.

De adulto, Cone viajó con amigos y familiares a América Latina y Europa del Este. Para entonces, había comenzado a usar una silla de ruedas y la inaccesibilidad se convirtió en un problema frecuente. Los autobuses no tenían ascensores, las puertas de los baños eran demasiado estrechas y los edificios no tenían rampas.

“Ya sea en un hotel, un autobús o un aeropuerto, tuvo muchas, muchas experiencias en los aviones donde se rompió su silla de ruedas, donde se magullaron”, dijo Georgia Springer, una prima que vivió con Cone durante muchos años.

En 1972, Cone se mudó a Oakland, California, por el clima más cálido y para estar más cerca de sus amigos. Allí trabajó con el Centro para la Vida Independiente para impulsar recursos públicos que permitan que las personas con discapacidades sean autosuficientes. Fue durante este tiempo que conoció a Judith Heumann, quien también se convertiría en líder del 504 Sit-In.

“Kitty era una bola de fuego”, dijo Heumann en una entrevista telefónica. “La forma en que expresó sus palabras fue como un rayo. La gente la escuchaba y la seguían “.

Cone llegó a salir con una mujer ciega, Kathy Martínez, los dos se unieron por la política de la discapacidad, y Cone se acercó a la familia de Martínez en Nuevo México.

“En muchos sentidos, nuestras discapacidades se complementaban entre sí, porque yo podía ayudar a Kitty con las tareas físicas y ella me podía ayudar con las tareas visuales”, dijo Martínez en una entrevista telefónica. “Ella estaba en una silla de ruedas eléctrica y yo me ponía patines. Éramos una especie de dúo icónico porque podíamos acelerar alrededor de Berkeley mucho más rápido que si estuviera caminando “.

No podían casarse porque el matrimonio homosexual era ilegal, pero Cone todavía quería un hijo. Ella buscó la adopción en los Estados Unidos, pero encontró demasiados trámites burocráticos. En 1981, se mudó a Tijuana, México, con Martínez y allí adoptó a un bebé, Jorge.

Se mudaron de regreso al Área de la Bahía un par de años después, y Cone continuó su trabajo de activista, asumiendo trabajos en el Instituto Mundial sobre Discapacidad y el Fondo de Educación y Defensa de los Derechos de los Discapacitados.

Murió de cáncer de páncreas el 21 de marzo de 2015. Tenía 70 años.

Los esfuerzos de Cone, particularmente con el 504 Sit-In, ayudaron a dar a luz a una nueva era que empoderó a muchas personas con discapacidades y les dio un sentido de orgullo.

“Estoy agradecida por mi discapacidad”, dijo en la década de 1990 para una historia oral. “Siento que las limitaciones y las opciones que me ha dado me han convertido en quien soy. Y, ya sabes, me gusta quién soy “.

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