Sharon Matola, quien abrió un zoológico en la selva de Belice, muere a los 66 años

Sharon Matola, quien abrió un zoológico en la selva de Belice, muere a los 66 años

La vida de Sharon Matola cambió en el verano de 1981, cuando recibió una llamada de un cineasta británico llamado Richard Foster. Recientemente había dejado su trabajo como domadora de leones en un circo mexicano y estaba de regreso en Florida, donde se estaba abriendo camino a través de una maestría en micología o el estudio de los hongos.

El Sr. Foster había oído hablar de sus habilidades con los animales salvajes y quería que ella trabajara con él en un documental sobre la naturaleza en Belice, el pequeño país recién independizado en el lado caribeño de América Central, donde vivía en un complejo a unas 30 millas. interior.

Llegó en el otoño de 1981, pero pronto se acabó el dinero para la película de Foster. Pasó a otro proyecto, en Borneo, dejando a la Sra. Matola a cargo de un jaguar, dos guacamayos, una boa constrictor de 10 pies y otros 17 animales medio domesticados.

“Estaba en una encrucijada”, le dijo a The Washington Post en 1995. “O tenía que dispararles a los animales o cuidarlos, porque no podían cuidarse solos en la naturaleza”.

Desesperada, pintó “Zoológico de Belice” en una tabla de madera y la pegó al costado de la carretera. Construyó recintos rudimentarios para los animales y comenzó a anunciar en todo el país, incluso en un bar cercano, donde pidió a los propietarios que enviaran a los turistas aburridos a su manera.

Casi cuatro décadas después, el zoológico de Belice es la atracción más popular en Belice, atrayendo a lugareños, turistas extranjeros y decenas de miles de niños en edad escolar cada año, para ver a Pete el jaguar, Saddam el pecarí y el resto de la colección de animales nativos de Matola. animales.

La Sra. Matola murió a los 66 años el 21 de marzo en Belmopán, Belice. Su hermana, Marlene Garay, dijo que la causa fue un infarto.

Es muy probable que la Sra. Matola conociera a todos los niños de Belice: las escuelas no solo incluyeron una visita al zoológico en su agenda anual, sino que también se acostumbró a ir a las aulas con una boa constrictor en su mochila, a menudo sin ser invitada pero siempre bienvenido.

En el camino, se convirtió en un elemento fijo en la sociedad beliceña, a la vez que asesora del gobierno y su Jeremiah, desafiando proyectos de desarrollo que consideraba una amenaza para la dotación natural de su país adoptivo. Su activismo influyó en una generación de beliceños, muchos de los cuales se convirtieron en líderes en el sector gubernamental y sin fines de lucro.

Colin Young fue una vez uno de esos muchos escolares que desfilaron por el zoológico; hoy es el director ejecutivo del Centro de Cambio Climático de la Comunidad del Caribe.

“Sharon tuvo una gran influencia en Belice”, dijo en una entrevista telefónica. “Mucho de lo que los niños y los adultos saben ahora sobre la vida silvestre de Belice se remonta a ella”.

Sharon Rose Matola nació el 3 de junio de 1954 en Baltimore de Edward y Janice (Schatoff) Matola. Su padre era gerente de ventas de National Brewing y su madre, asistente administrativa en la Universidad Loyola de Maryland.

No creció soñando con dirigir un zoológico en un país tropical, pero gran parte de su vida la preparó para ese papel precisamente. Cuando era niña, se raspaba las rodillas y se ensuciaba las uñas en busca de gusanos, ranas y mariposas (aunque debido a que era muy alérgica a los gatos, su futuro amor por los jaguares era menos evidente).

Después de la secundaria se inscribió para ser instructora de supervivencia en la Fuerza Aérea, que la envió a Panamá para un entrenamiento en la selva. Se enamoró de los trópicos y de un dentista de la Fuerza Aérea llamado Jack Schreier. Se casaron en 1976 y se mudaron a la granja de su familia en Iowa.

La Sra. Matola estudió ruso en la Universidad de Iowa, pero pronto se mudó a Sarasota, Florida, donde se inscribió en New College y cambió su especialización a biología. Su matrimonio con el Sr. Schreier terminó unos años después. Además de su hermana, le sobrevive un hermano, Stephen.

Para pagar la universidad y luego la escuela de posgrado, la Sra. Matola trabajó en el más extraño de los trabajos: asistente de domadora de leones en el Salón de la Fama del Circo en Sarasota, taxónoma de peces y, finalmente, bailarina y domadora de leones en un circo ambulante en México.

El trabajo era peligroso, un león la mordió en el estómago y le dejó una cicatriz permanente, aunque le agradaban sus colegas. Pero renunció después de que la transfirieron a otra compañía, que sintió que maltrataba a los animales. Agarró a su mascota mono araña al salir; preocupada de que no le permitieran cruzar la frontera entre México y Estados Unidos, le pagó a un contrabandista para que la ayudara a vadear el Río Grande, con el mono que viajaba sobre su cabeza. En unos meses, estaba en un avión a Belice.

La Sra. Matola tomó naturalmente la vida simple que requería administrar un zoológico sin presupuesto. Dormía en una cabaña con techo de paja de una habitación en la propiedad, bañándose en un estanque que compartía con los cocodrilos del zoológico. Su compañero de oficina era un jaguar de tres patas llamado Ángel.

El zoológico tuvo problemas al principio. La Sra. Matola cobró una tarifa de entrada nominal y, para cubrir los costos, crió pollos y llevó a los turistas a viajes a las ruinas mayas de Tikal en Guatemala, al lado.

La Sra. Matola, quien se convirtió en ciudadana naturalizada de Belice en 1990, se sentía más cómoda con camisetas, pantalones de camuflaje y botas de la selva, pero podía ponerse fácilmente un vestido de cóctel si necesitaba estar en la ciudad de Belice para una noche de alegría -Entrega y recaudación de fondos. Durante años tuvo una cita de tenis semanal permanente con el alto comisionado británico.

A medida que la reputación de su zoológico crecía, también lo hacía la de ella. Los periódicos y revistas estadounidenses comenzaron a publicar perfiles de la “Jane Goodall de los jaguares”. En 1986 el director Peter Weir la contrató como consultora para su película “Mosquito Coast”; su estrella, Harrison Ford, donó más tarde dinero al zoológico, al igual que el músico Jimmy Buffett.

En 1991, con un presupuesto de 700.000 dólares y la ayuda de soldados de una base cercana del ejército británico, construyó un nuevo zoológico en un terreno de 30 acres; al otro lado de la calle abrió el Centro de Educación Tropical, desde el cual dirigió programas de investigación y conservación.

Algunos de sus animales se convirtieron en celebridades nacionales. Cuando April el tapir se “casó” con un macho en el zoológico de Los Ángeles, los cinco periódicos de Belice cubrieron las nupcias. (El matrimonio, no consumado, nunca se llevó).

La Sra. Matola habló cuando pensó que el medio ambiente del país estaba en riesgo. A principios de la década de 2000, se unió a una campaña contra una represa hidroeléctrica planificada en el oeste de Belice, que según dijo destruiría los hábitats de los animales en la jungla y aumentaría los costos de la energía.

El caso terminó en un tribunal británico y obtuvo el apoyo internacional de grupos como el Consejo de Defensa de los Recursos Naturales. Los funcionarios del gobierno denunciaron a la Sra. Matola como una intrusa y, como alguien dijo, una “enemiga del estado”.

El desarrollador de la presa ganó el caso, pero la Sra. Matola tenía razón: hoy, los costos de energía en Belice son más altos y el área alrededor de la presa permanece contaminada. El caso le valió premios e invitaciones para dar conferencias en los Estados Unidos, particularmente después de que el periodista Bruce Barcott escribiera sobre ella en su libro “El último vuelo de la guacamaya roja: la lucha de una mujer para salvar al pájaro más hermoso del mundo” (2008).

La Sra. Matola anunció en 2017 que se alejaba de sus roles diarios en el zoológico, traspasando la responsabilidad a todo su personal beliceño. Para entonces sus brazos estaban tatuados con cicatrices de innumerables mordeduras y rasguños, su cuerpo estaba desgastado por ataques de malaria y gusanos. Poco después, desarrolló sepsis en un corte en la pierna, que la dejó hospitalizada por largos períodos.

Nada de eso parecía importar. No quería estar en ningún otro lugar, decía a menudo, e insistiría hasta su muerte en que era “una de las personas más felices del mundo”.

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