Los exploradores de áreas silvestres pandémicas se esfuerzan por buscar y rescatar

Los exploradores de áreas silvestres pandémicas se esfuerzan por buscar y rescatar

PINEDALE, Wyoming – Kenna Tanner y su equipo pueden enumerar los casos de memoria: estaba la mujer que se cansó y no tenía ganas de terminar su caminata; los campistas, en pantalones cortos durante una tormenta de nieve; el saltador de base, juzgando mal su salto desde un traicionero acantilado de granito; el motonieve mal equipado, enterrado hasta el cuello en una avalancha.

Todos ellos fueron sacados por la Sra. Tanner y el equipo de Búsqueda y Rescate de Tip Top de la escarpada cordillera de Wind River en el último año, en este extenso y remoto bolsillo del oeste de Wyoming. Y todos ellos, dijeron sus rescatistas, no estaban preparados para el brutal backcountry en el que viajaban.

“Es muy frustrante”, dijo Tanner, directora de Tip Top. “Solo deseamos que la gente respete el riesgo”.

En medio de una pandemia que ha hecho que los interiores sean intrínsecamente peligrosos, decenas de miles de estadounidenses más de lo habitual han acudido al aire libre, huyendo de las ciudades abarrotadas en busca de parques nacionales y las tierras públicas que los rodean. Pero a medida que estas hordas de aventureros inexpertos exploran el terreno traicionero del campo, muchos inevitablemente piden ayuda. Ha tensado el mosaico del sistema de búsqueda y rescate basado en voluntarios en el oeste de Estados Unidos.

Estas operaciones dentro de los parques están a cargo del Servicio de Parques Nacionales. Fuera de esos límites, las misiones de búsqueda y rescate recaen en grupos de voluntarios como Tip Top, que desde 1980 ha vigilado la desgarradora cordillera de Wind River, aproximadamente a una hora al sureste de Jackson. Después de décadas como un secreto salvaje bien guardado, reservado solo para los entusiastas de las actividades al aire libre más experimentados, una corriente principal de la era de la pandemia ahora ha descubierto este tramo accidentado de Wyoming.

“Vienen aquí y dicen, ‘Es hermoso, es un gran espacio abierto’. Y lo es ”, dijo Lesta Erickson, una voluntaria de Tip Top. “Pero también es peligroso”.

Cortando hacia el sureste a través de la División Continental, los Vientos, como se conoce localmente a la cordillera, son la hermana más remota e inaccesible de los Grand Tetons. Donde la infraestructura de Jackson y el parque nacional ofrecen rutas directas, aunque difíciles, para acceder a esas montañas, gran parte de Wind River Range está al menos a una caminata de un día de distancia de los puntos de entrada más cercanos, principalmente a través del Bosque Nacional Bridger-Teton.

“Es el último de su tipo”, dijo Conor Raney sobre la gama. El Sr. Raney, nativo del condado de Sublette, pasa sus veranos recogiendo basura en Winds, que dice es uno de los pocos lugares que quedan en Wyoming que permite la soledad.

Es exactamente el tipo de lugar al que los estadounidenses encerrados han acudido en masa durante la pandemia de coronavirus. En una tendencia que refleja las áreas silvestres en todo el oeste, los habitantes de fuera del estado se han adentrado profundamente en áreas remotas como el condado de Sublette y los vientos, en busca de una oportunidad para salir de sus hogares sin dejar de distanciarse socialmente. Con oficinas que adoptan el trabajo remoto, las caminatas a áreas remotas parecen más viables.

La afluencia ha acelerado una tendencia que, según los profesionales de búsqueda y rescate, ya estaba en marcha en lugares como Winds. Los dispositivos Garmin inReach, balizas alimentadas por satélite que pueden hacer ping a los despachadores de emergencia en caso de problemas, se han vuelto populares y han dado a muchos aspirantes a excursionistas falsos sentidos de seguridad. Y las publicaciones en las redes sociales y las etiquetas de ubicación han hecho que las áreas remotas del campo parezcan fáciles de alcanzar.

“Ellos piensan, ‘Todo lo que tengo que hacer es presionar este botón y la ayuda estará allí de inmediato’”, dijo Milford Lockwood, un voluntario de Tip Top que ayuda a liderar rescates en helicóptero. “Ven demasiados programas de televisión que lo glamorizan, es como, ‘Oh, sí, estaremos allí en un minuto'”.

En realidad, dijo, los excursionistas en peligro podrían estar a 20 millas del comienzo del sendero más cercano o en un área inaccesible en helicóptero. Se ha vuelto tan concurrido en el campo que a veces es difícil incluso encontrar un lugar para que aterrice el avión, dijo.

La evidencia de la inexperiencia está ahí, en formas grandes y pequeñas: basura desechada que los excursionistas de fuera de la ciudad no empacan; balizas de emergencia presionadas accidentalmente; montones de excrementos humanos a lo largo de senderos, mal enterrados.

Kari Hull, residente de la zona y ávida excursionista, dijo que tenía que vigilar constantemente a sus hijos pequeños en los senderos para asegurarse de que no tropezaran con papel higiénico usado u otros desechos.

“Es un arma de doble filo”, dijo, reconociendo que las multitudes han hecho que sea más seguro caminar sola. Pero, agregó, “No quiero sentir que estoy en un pasillo de juguetes de Target en diciembre”.

Durante años, los entusiastas de las actividades al aire libre han advertido que el sistema de búsqueda y rescate de Estados Unidos estaba en problemas. Donde lugares como Canadá o Suiza tienen equipos profesionales de tiempo completo que manejan todo, desde turistas perdidos hasta accidentes fatales de montañismo, la mayoría de las operaciones en los Estados Unidos son manejadas por una red flexible de organizaciones voluntarias como Tip Top, que son supervisadas por alguaciles locales.

Durante gran parte de la historia del país, este sistema de mosaico satisfizo la demanda. Pero esa tendencia ha cambiado en la última década, rápidamente, durante el último año, a medida que los recreacionistas menos experimentados se adentran más en lugares traicioneros. Y, a diferencia de los viajes en ambulancia o las visitas al hospital, las operaciones de búsqueda y rescate son en su mayoría gratuitas para quienes las necesitan.

“Simplemente nos agotamos”, dijo Cody Lockhart, asesor principal de Búsqueda y Rescate del Condado de Teton, un grupo de voluntarios que vigila el área alrededor de Jackson. Este enero y febrero fueron los meses de mayor actividad del grupo desde su fundación en la década de 1990, dijo.

Algunos grupos de búsqueda y rescate están subsidiados por fondos federales y estatales, mientras que otros tienen una sólida red de donantes filantrópicos. En Wyoming, los grupos son financiados por sus respectivos condados y en parte son sostenidos financieramente por donaciones adjuntas a licencias de caza, pesca y vehículos recreativos. Ayuda, pero la Sra. Tanner, de Tip Top, señala que no existe tal requisito de licencia para excursionistas y mochileros; en cambio, ella le da crédito a la oficina del alguacil local y al apoyo de la comunidad por mantener al grupo bien equipado.

Frente a una crisis, algunos estados cobran ahora por los rescates que se hacen necesarios debido a la negligencia. Otros, como Colorado, han creado una especie de colectivo de membresía flexible que incentiva a los excursionistas a comprar una membresía para las operaciones de búsqueda y rescate. Crea un flujo de ingresos constante, pero a los escépticos les preocupa que pueda disuadir a los no miembros de pedir ayuda.

Como directora de Tip Top, la Sra. Tanner es la única empleada a tiempo completo del grupo. El resto de los 40 miembros del personal son entusiastas de las actividades al aire libre locales, muchos de los cuales invierten su propio dinero en equipos y capacitación, y dejan sus trabajos diarios para responder a las llamadas. En 2020, el equipo respondió a 44 de ellos, muchos de ellos como resultado puramente de la inexperiencia en el campo. Tales rescates han agotado al pequeño grupo de miembros dedicados que lideran el equipo, dijo Tanner.

“Sería muy fácil perder voluntarios que digan, ‘No vale mi tiempo’”, dijo. “Eso es un gran miedo”.

Eran las 11:47 pm del Día del Trabajo del año pasado cuando empezaron a llegar llamadas a Tip Top, primero un goteo, luego decenas. El fin de semana festivo había enviado a campamentos a multitudes de recién llegados a Winds, y alrededor de la medianoche, una espectacular tormenta de viento azotó la cordillera, derribando una asombrosa cantidad de árboles y haciendo que las temperaturas cayeran en picado.

En el transcurso de la semana, Tip Top realizó ocho misiones separadas para ayudar a 23 personas, dijo Tanner. Las llamadas llegaron una tras otra: excursionistas perdidos, excursionistas heridos, excursionistas que no estaban seguros de cómo encontrar el sendero, excursionistas sin equipo para clima frío. Sería la semana más ocupada en la historia del grupo.

Los voluntarios de Tip Top dicen que es un milagro que nadie haya muerto durante el incidente que se conoce como “La Purga”. Los voluntarios visitaron los estacionamientos del comienzo del sendero todas las mañanas para registrar las matrículas y averiguar quién aún no había regresado del campo; Pasó casi una semana antes de que se contabilizara a todos los excursionistas.

En el condado de Sublette se habla de la tormenta con una especie de reverencia. Subrayó cuán salvajes e impredecibles pueden ser los Vientos, y cuán seria puede llegar a ser la inexperiencia.

“Si la gente va a hacer esto, entonces tiene que prepararse y tenemos que hacer más educación pública para tratar de preparar a esta gente”, dijo Tanner.

Nadie espera que el eventual fin de la pandemia frene la avalancha de recién llegados a los Vientos, que la gente admite a regañadientes que se han descubierto. Los valores de las propiedades continúan aumentando en el condado de Sublette, e incluso este invierno, los lugareños dicen que las placas de otros estados eran más comunes que las placas de Wyoming en los estacionamientos de los senderos.

“No se puede detener”, dijo Chris Hayes, que trabaja en un minorista al aire libre en Pinedale y también tiene un servicio de guía de pesca. “Ya no hay ningún lugar secreto. Se han ido todos “.

Hayes dijo que estaba contento de que la gente estuviera descubriendo la belleza de los Vientos, pero las actitudes arrogantes han sido frustrantes. Recuerda a un hombre de Florida que pasó por la tienda en noviembre, con la intención de escalar el cercano Gannett Peak, la montaña más alta de Wyoming. El hombre no tenía experiencia como mochilero para la caminata de más de 40 millas, que incluyó escalar en hielo sobre un glaciar, dijo Hayes. Aconsejó al hombre en contra del viaje, repetidamente, luego observó impotente cómo el hombre lo ignoraba y se marchaba.

Al día siguiente, dijo Hayes, recibió una llamada telefónica: un guardabosques había encontrado al hombre, acurrucado en su automóvil en el comienzo del sendero, sin poder encender la estufa de campamento. Habiendo pasado la gélida noche en su vehículo, el hombre finalmente había sido persuadido de que regresara a casa.

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