En el caso de George Floyd, ¿por qué es tan difícil de determinar la causa de la muerte?

En el caso de George Floyd, ¿por qué es tan difícil de determinar la causa de la muerte?

El Dr. Andrew Baker puede ser uno de los testigos más importantes que se llamará en el juicio por asesinato de Derek Chauvin. Era su deber determinar por qué murió George Floyd.

El Dr. Baker, médico forense del condado de Hennepin, realizó la autopsia inicial del Sr. Floyd y finalmente determinó que su corazón y pulmones dejaron de funcionar mientras los agentes de policía lo sometían, restringían y comprimían.

La forma de la muerte del Sr. Floyd, concluyó el Dr. Baker, fue un homicidio. Y en los meses posteriores, casi todo lo que dijo en el informe de la autopsia ha sido analizado y estudiado minuciosamente por expertos y laicos por igual.

En las declaraciones de apertura de la semana pasada, la fiscalía indicó que seguirían una estrategia inusual: cuestionar algunos aspectos de los hallazgos del Dr. Baker e introducir una razón que no citó – oxígeno insuficiente – como la causa de la muerte del Sr. Floyd.

Por su parte, el equipo de defensa de Chauvin dijo a los jurados que la enfermedad cardíaca preexistente, la presión arterial alta y el uso reciente de drogas documentado por el Dr. Baker llevaron a la muerte del Sr. Floyd por lo que dijeron que era una arritmia cardíaca.

A medida que el juicio se acerca a una fase en la que la causa de muerte del Sr. Floyd ocupará un lugar central, hablamos con varios patólogos forenses no involucrados en el caso para explicar algunos de los términos utilizados en los procedimientos, cómo determinan la causa y la forma de la muerte y cómo esto se relaciona con el caso. Esto es lo que aprendimos.

En los Estados Unidos, algunas jurisdicciones usan médicos forenses y otras usan examinadores médicos para determinar la causa de ciertas muertes, incluidas las que ocurren bajo custodia policial. A diferencia de los médicos forenses, los médicos forenses deben ser médicos. El Dr. Baker, que se espera que testifique en los próximos días, está certificado en el campo de la patología forense y es el médico forense jefe del condado de Hennepin. La oficina del médico forense es una agencia independiente. No es parte de la aplicación de la ley.

Cuando alguien muere, se completa un certificado de defunción por razones legales y de salud pública. El formulario incluye una causa de muerte en la primera sección y factores contribuyentes en la segunda sección. “Por lo general, tenemos que encontrar una causa”, dijo la Dra. Judy Melinek, patóloga forense certificada por la junta. Todo lo demás significativo “que podría estar mal con una persona es ‘contribuir'”.

Los patólogos describen la causa de la muerte como la lesión o enfermedad inmediata que conduce a la muerte. Es la “enfermedad o lesión que inicia la secuencia letal de eventos sin una causa intermedia”, dijo el Dr. Melinek.

La forma de muerte se refiere a las circunstancias que rodearon la muerte. Por lo general, hay cinco opciones (algunas jurisdicciones incluyen más): natural, accidente, suicidio, homicidio o indeterminado.

El homicidio se describe a menudo como “muerte a manos de otro o de otros”. Un homicidio no es necesariamente un delito; los homicidios pueden ser una cuestión de autodefensa, por ejemplo. Los tribunales, no los médicos forenses, determinan la culpabilidad penal.

Además de examinar el cuerpo, que generalmente ocurre rápidamente, los patólogos consideran otros materiales como el informe policial, videos, registros médicos e informes de toxicología, dijo la Dra. Priya Banerjee, patóloga forense certificada por la junta. “No practicamos en una caja negra”, dijo. Hasta que no se conozcan todos los resultados de la investigación, dijo, normalmente dice que el caso está pendiente de más estudio.

En una gran mayoría de los casos, la causa y la forma de muerte son evidentes, dicen los patólogos forenses. Pero en algunas situaciones, las opiniones profesionales de expertos bien capacitados y experimentados pueden diferir.

“Algunos casos son mucho más complicados que otros”, dijo el Dr. Banerjee. Cuando una “autopsia no fue un éxito”, dijo el Dr. Banerjee, la causa escrita de la muerte puede ser “más detallada porque toma en consideración muchas cosas”.

Eso puede ocurrir cuando una autopsia no revela una lesión letal como una herida de bala en el cerebro. “Las autopsias son buenas para mostrar cambios demostrables en los tejidos del cuerpo”, dijo el Dr. Christopher Happy, un patólogo forense certificado por la junta, “pero no son buenas para mostrar cosas que eran funcionales, como convulsiones, depresión respiratoria o arritmia a menos que haya alguna lesión asociada con eso “.

El Dr. Baker describió la causa de la muerte del Sr. Floyd como “un paro cardiopulmonar que complica la subdulación, la inmovilización y la compresión del cuello”. La forma de muerte, escribió, fue homicidio.

El uso del término paro cardiopulmonar generó confusión pública porque algunas personas asumieron erróneamente que significaba que el Sr. Floyd tuvo un ataque cardíaco. El paro cardiopulmonar significa que “el corazón deja de latir y los pulmones dejan de moverse”, dijo el Dr. Cyril Wecht.

Algunos patólogos dicen que no lo incluyen como causa de muerte porque describe todas las muertes.

El Dr. Baker también detalló “otras afecciones importantes”, incluidas las preexistentes, como la enfermedad grave de los vasos del corazón del Sr. Floyd. También describió los hallazgos de laboratorio del fármaco opiáceo fentanilo y metanfetaminas en la sangre del Sr. Floyd. No incluirlos bajo la causa de la muerte significa que concluyó que “esos estaban allí antes, pero no iniciaron la secuencia letal de eventos”, dijo el Dr. Melinek. Enumerarlos “tiene la intención de aclarar” lo que hizo al Sr. Floyd más vulnerable a la causa de la muerte, dijo, “no es una excusa”.

Aquí, el contexto importa. El Dr. Baker dijo a los fiscales que si el Sr. Floyd hubiera sido “encontrado muerto en casa solo” sin “otras causas aparentes”, escribieron, podría haber sido aceptable determinar que el Sr. Floyd murió de una sobredosis debido a la relativamente alta niveles de fentanilo encontrados en su sangre recolectada en el hospital.

En cambio, las grabaciones revelaron tanto la moderación prolongada del Sr. Floyd justo antes de su muerte como también que parecía más agitado que letárgico, lo que podría sugerir tolerancia a dosis más altas de fentanilo. Por lo general, el medicamento “hace que se relaje”, dijo el Dr. Wecht.

Por el contrario, dijo el Dr. Melinek, los abogados defensores del Sr. Chauvin parecen estar tratando de utilizar los hallazgos médicos para convencer al jurado de que el Sr. Floyd “era esencialmente una bomba de relojería, ya tenía condiciones preexistentes que hicieron que este punto final sucediera, no porque se utilizó fuerza excesiva “.

Solo afirmar que tenía un mayor riesgo de muerte debido a la restricción policial debido a condiciones de salud subyacentes o al uso de drogas probablemente sería legalmente insuficiente, dijeron algunos expertos.

La oficina del médico forense no había terminado su investigación cuando los fiscales presentaron un documento de acusación diciendo que los hallazgos preliminares no habían mostrado evidencia física para respaldar un diagnóstico de “asfixia traumática o estrangulamiento”. Dijo que los efectos combinados de la restricción policial, las condiciones de salud subyacentes, incluida la enfermedad cardíaca y “cualquier intoxicante potencial en su sistema probablemente contribuyó a su muerte”.

Los patólogos forenses dijeron que en casos de alto perfil, puede ser problemático divulgar los hallazgos temprano porque pueden malinterpretarse o estar incompletos. “Básicamente, nunca divulgo la causa preliminar de la muerte”, dijo el Dr. Banerjee.

Después de la autopsia inicial, los patólogos forenses ya no tienen acceso a un cuerpo intacto y, a veces, los órganos o tejidos no están disponibles, habiendo sido extraídos para estudios adicionales. Aun así, los médicos a veces documentan hallazgos que un examinador pasó por alto en la primera autopsia o que no fueron evidentes.

“Hay varias razones por las que puede ver algo en la segunda autopsia que no se ve en la primera y viceversa”, dijo el Dr. Melinek.

La familia del Sr. Floyd contrató al Dr. Michael Baden y a la Dra. Allecia Wilson para realizar una segunda autopsia. Ambos expertos dijeron que la presión sobre el cuello y la espalda del Sr. Floyd durante su inmovilización por parte de la policía lo llevó a morir de asfixia, un término que el Dr. Baker no usó en su informe oficial.

La palabra asfixia deriva de un término griego antiguo que significa “sin pulso”. Los médicos ahora lo usan para referirse a la privación de oxígeno, que puede ocurrir por muchas razones. En el centro del caso está si las acciones del Sr. Chauvin llevaron a alguno de ellos, como inhibir el movimiento del diafragma que permite que los pulmones se expandan o reducir el flujo de sangre que transporta oxígeno a los tejidos vitales. La privación de oxígeno puede ocurrir no solo por la compresión del cuello, dijeron los expertos, sino también por la presión en la espalda cuando alguien está acostado boca abajo, y es posible que no deje rastros físicos importantes.

La causa de muerte descrita tanto por el Dr. Baker como por los patólogos que realizaron la segunda autopsia ascendió sustancialmente a lo mismo, dijeron algunos expertos, que fue “que la presión externa en una posición propensa al Sr. Floyd causó su muerte”, dijo el Dr. Dijo Banerjee.

Shaila Dewan contribuido a la presentación de informes.

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