El último sobreviviente del USS Hoel que se hundió en el Pacífico durante la Segunda Guerra Mundial vive en Henrico

El último sobreviviente del USS Hoel que se hundió en el Pacífico durante la Segunda Guerra Mundial vive en Henrico

HENRICO, Va. – Las casas a lo largo de Balmoral Avenue se encuentran a casi 9,000 millas del mar de Filipinas, pero para el hombre que vive en una casa, el agua se siente tan cerca que casi puede saborearla.

“Fue terrible. Fue terrible ”, dijo Walter Gammon. “No dormí demasiado esa noche. Se lo diré al mundo “.

Gammon podría ser la última persona preparada para el servicio marítimo. El nativo de Danville creció trabajando en el campo con sus 14 hermanos y no sabe nadar.

“Sesenta acres. Teníamos una granja de 60 acres ”, dijo el hombre de 96 años. “Tabaco levantado. Teníamos tabaco. Sabía cómo cambiar una rueda en un vagón “.

Sin embargo, se unió a la Marina de los EE. UU. Durante la Segunda Guerra Mundial a los 19 años. “Cuando me embarqué, estaba en el USS Hoel”.

El 25 de octubre de 1944, Gammon y sus compañeros de barco se enfrentan a dificultades insuperables. Durante la Batalla del Golfo de Leyte, el USS Hoel es golpeado por fuerzas superiores japonesas. El destructor estaba muerto en el agua.

Walter Gammon y WTVR

“Estábamos haciendo lo mejor que podíamos”, dijo Gammon. Su barco se hundía y los hombres morían a su alrededor.

“Recibió la inyección y la carne de la herida cayó sobre mi zapato”, recuerda Gammon.

El granjero de Virginia tomó una decisión: quedarse en el barco paralizado o saltar al océano.

“Encontré medio chaleco salvavidas. Me lo puse y me besé solo. Salté de la proa del barco ”, dijo Gammon.

El adolescente, que no sabe nadar, busca aire hasta que un compañero de barco lo lleva a una balsa.

“Menos de 10 minutos después de que abandoné el barco, el Hoel se había ido. Lo vi caer ”, dijo. “Miré hacia atrás y todo se había ido”.

Pero la situación de Gammon va de mal en peor.

“Sentí que perdí mi hogar y los pocos amigos que hice”, dijo. “Todo estaba en silencio.”

Los sobrevivientes esperan ser salvados esa mañana, pero los rescatistas no vienen. Los marineros flotan en aguas abiertas, solos.

“Estuvimos ahí fuera toda la noche”, recordó Gammon. “Hice todo lo que pude para ayudar a los que estaban en la balsa”.

Las horas se convierten en días con poca agua fresca y sin comida.

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Walter Gammon y WTVR

“Cuando vi a ese tipo beber agua de mar supe que no iba a lograrlo. Estaba delirando. Simplemente lo perdió, ¿sabes? “

Un miembro de la tripulación herido muere en los brazos de Gammon.

“Tuvieron que quitarle el chaleco salvavidas y decir algunas palabras. Se fue por el costado. Los tiburones se lo estaban comiendo antes de la noche ”, dijo Gammon.

Finalmente, en la mañana del tercer día, la salvación. Los barcos estadounidenses sacan del mar a Gammon y unas pocas docenas de marineros maltratados.

“55 de los sobrevivientes en tres botes salvavidas”, dijo. “Todo lo que podía pensar era en irme a casa. Sobreviví. Me voy a casa.”

Mueren 253 miembros de la tripulación del Hoel.

“Fue extraordinario que alguien se salvara”, dijo.

Gammon obtuvo un Corazón Púrpura y el equipo recibió una Mención de Unidad Presidencial.

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Walter Gammon y WTVR

“Creo que estaba más asustado que valiente”, dijo.

Después de la guerra, Gammon regresó a Virginia, se casó y tuvo hijos. Trabajó para RF&P Railroad durante más de 30 años.

“Sabía que por tener fe tenía una oportunidad”, dijo Gammon.

Walter Gammon, de 96 años. El último superviviente conocido del hundimiento del USS Hoel.

“Me siento fatal todos los días. Pero no puedo hacer nada. Traté de sacarle el mejor provecho ”, dijo.

77 años después, los recuerdos de su lucha por mantenerse con vida y ese océano distante todavía lo invaden.

“Diario. Todos los días de la vida. Era algo que no se olvida porque era muy real ”, dijo.

La historia del hundimiento del USS Hoel se detalla en el libro “The Last of the Tin Can Sailors”.

La valentía debe atravesar la familia de Gammon. Su hermano mayor, Archer, recibió póstumamente la Medalla de Honor del Congreso por sus acciones durante la Batalla de las Ardenas.

Si conoce a alguien que debería aparecer en mi “Héroes entre nosotros”, envíeme un correo electrónico a [email protected]

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