Cómo un incendio de Oregon se convirtió en el incendio más grande del país

Cómo un incendio de Oregon se convirtió en el incendio más grande del país

BLY, Ore. – El humo manchó el cielo gris. Una máquina maderera estilo tractor estaba abandonada y carbonizada en un campo. Cientos de bomberos corrieron a través de millas y millas de tierras forestales, a menudo superando en número a las poblaciones de los pequeños pueblos que salpican el sur de Oregón.

Un rayo en la ladera de una montaña de Oregon quebradizo y seco provocó un incendio que se ha hecho más grande que la ciudad de Los Ángeles, revelando los desafíos de frenar pequeños incendios que pueden explotar en colosales incendios forestales.

El Bootleg Fire, llamado así por un arroyo cercano, se ha desatado de una manera que lo distingue de docenas de otros incendios forestales en un verano devastador: durante la mayor parte de dos semanas ardió de maneras erráticas y extremas que en la mayoría de los incendios duran solo un día o más. dos. Las llamas azotaron una y otra vez a través de árboles enteros. Los fuertes vientos enviaron brasas a largas distancias, provocando nuevos incendios. El Bootleg Fire creció a más de 600 millas cuadradas y envió humo y neblina por todo el país.

Los expertos dijeron que varios factores estaban contribuyendo al comportamiento extremo del incendio y su inmensidad. El calentamiento global ha provocado que los suelos y la vegetación se sequen más, lo que hace que los incendios forestales se propaguen más fácilmente. Una fuerte ola de calor en el noroeste del Pacífico, junto con una severa sequía de un mes, hizo que los pinos Ponderosa y otra vegetación estuvieran aún más listos para arder.

Más allá del calor y la sequedad, los expertos dicen que décadas de políticas de gestión forestal son en parte culpables del Bootleg Fire y de muchos otros grandes incendios. Bajo políticas agresivas de extinción de incendios, todos los incendios, por pequeños que sean, se extinguen. Pero los ecologistas de incendios dicen que es mejor permitir que algunos incendios más pequeños simplemente se quemen, o realizar quemaduras controladas, para consumir la maleza que termina alimentando incendios mucho más grandes.

“Todo esto ha creado una receta para incendios catastróficos”, dijo James Johnston, investigador de la Facultad de Silvicultura de la Universidad Estatal de Oregón. “Hemos estado horneando este pastel durante algún tiempo”.

Para más de 2.300 bomberos de al menos 30 estados, el incendio ha sido un desafío desconcertante. Las ráfagas de viento a través de un vasto polvorín de maleza hicieron que el globo de fuego aumentara de tamaño y se fusionara con un resplandor más pequeño.

El incendio ha destruido al menos 67 casas y 117 estructuras más pequeñas como cobertizos y garajes. Dos bomberos resultaron heridos. No se han reportado heridos ni muertos civiles, pero el incendio amenaza a miles de residencias.

“Somos el incendio más grande del país en este momento”, dijo Marcus Kauffman, portavoz del Departamento de Montes de Oregón. “No es una situación cómoda”.

Rob Barr, capitán del Departamento de Bomberos del Condado de Valencia en Nuevo México en su quinto día en el incendio, ha estado supervisando a un equipo que sacó tocones de árboles y estructuras pequeñas que arden sin llama.

“El desafío para mis tripulaciones es descansar y dormir lo suficiente durante el día porque hace mucho calor”, dijo el Capitán Barr.

En las afueras de Bly, una ciudad no incorporada con una estación de servicio a unas siete millas del incendio, un campamento de bomberos llamado base de operaciones avanzada se apoderó de los campos generalmente tranquilos. Los equipos de bomberos rotan a lo largo de tramos de 14 días, trabajando turnos de 16 horas. La población de Bly es 486; la base es de aproximadamente 1.700.

Las carpas donde los bomberos duermen y comen carecen de mesas y sillas. En cambio, muchos se reúnen alrededor de los camiones de bomberos que condujeron desde fuera del estado, buscando la sombra de sus camiones en las tardes terriblemente calurosas del noroeste del Pacífico.

“Ese es el beneficio de hacer el turno de noche”, dijo el Capitán Barr.

El coronavirus también ha sido un desafío. Las autoridades dijeron que dos bomberos en el campamento habían dado positivo por Covid-19.

Los bomberos infectados iban a ser enviados a casa y las cuadrillas con las que habían trabajado estaban siendo aisladas del resto del campamento.

“Necesito pedirles a ustedes que sigan el distanciamiento social, el lavado de manos”, dijo Tyler McCarty, un comandante adjunto del incidente, a los bomberos reunidos para una sesión informativa el miércoles.

Oregón no es el único que enfrenta amenazas de incendios forestales este verano, con 79 grandes incendios que arden ahora en 13 estados, incluidos nuevos incendios en California, Montana y Wyoming. Este año, los incendios han quemado casi 2.7 millones de acres en los Estados Unidos.

Se descubrió que el rayo que, según las autoridades, inició el incendio pirata, se produjo en las laderas de la montaña Fuego en el condado de Klamath. Las causas naturales de los grandes incendios forestales son relativamente raras. Las personas, a veces al desechar cigarrillos o encender fuegos artificiales, inician más del 80 por ciento de los incendios forestales en los Estados Unidos.

En los primeros días del incendio, produjo intensas corrientes ascendentes que crearon enormes nubes de aire caliente, humo y humedad. Esas enormes nubes generadas por el fuego, llamadas pirocumulus, pueden alcanzar regularmente los 30.000 pies. El fuego también generó al menos una nube que se elevó a 45.000 pies y produjo rayos.

Los expertos dijeron que estaban aprendiendo lecciones del incendio, especialmente para hacer que los bosques sean más resistentes al fuego. Durante el fin de semana, las llamas amenazaron la reserva Sycan Marsh de 30,000 acres, que es propiedad de Nature Conservancy.

Pete Caligiuri, gerente del programa forestal de la organización de conservación, dijo que él y otras seis personas habían evacuado de una estación de investigación en la reserva después de instalar mangueras y rociadores alrededor de las estructuras.

Durante más de una década, los investigadores de la reserva han adelgazado las ramas muertas y la maleza y han realizado pequeñas quemaduras prescritas. El objetivo ha sido restaurar el bosque a las condiciones que existían antes del asentamiento generalizado en Occidente, cuando se permitía que ardieran pequeños incendios, lo que eliminaba una gran cantidad de combustible, hacía que los árboles sobrevivientes fueran más resistentes al fuego y reducía la probabilidad de grandes incendios.

“Esos sistemas eran muy resistentes y tolerantes a los incendios frecuentes”, dijo Caligiuri.

El Bootleg Fire finalmente llegó a la reserva, dijo Caligiuri, pero los informes de los bomberos sugirieron que el adelgazamiento y las quemaduras prescritas podrían haber hecho que el fuego sea menos intenso.

Fuera de la reserva, ramas muertas, arbustos y otra vegetación en el suelo habían permitido que las llamas treparan a la copa de los árboles y se extendieran rápida e intensamente. Pero cuando llegó a la tierra de Nature Conservancy, dijo Caligiuri, no había suficiente combustible cerca del suelo para que el fuego ardiera tan caliente y las llamas llegaran tan alto.

En otros lugares, dijeron los expertos, había indicios de que el fuego se estaba desacelerando.

Derek Williams, meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional, dijo que los fuertes vientos que habían estado empujando rápidamente el fuego hacia el este habían disminuido a mitad de semana. Eso les dio a los bomberos la oportunidad de crear cortafuegos y hacer otro trabajo en un esfuerzo por evitar que el fuego llegue a áreas no quemadas.

“Eso es ciertamente una buena noticia”, dijo.

La lluvia a principios de semana también pudo haber ayudado a domar un poco el fuego, dijo.

Debido a las condiciones más tranquilas, dijo Williams, el incendio ya no mostraba algunos de los comportamientos extremos observados durante sus primeras semanas. Aún así, se avecinaba la posibilidad de una nueva amenaza.

Se esperaba que una masa de aire caliente y seco se trasladara a la región durante los próximos días, dijeron las autoridades, lo que ofrece la posibilidad de condiciones de incendio más activas. “Eso realmente podría secar las cosas de nuevo”, dijo Williams.

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