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A medida que las tormentas azotan los Estados Unidos, los funcionarios tienen que lidiar con dos desafíos en este invierno pandémico: demasiada nieve y pocos conductores para deshacerse de ella.

“No sé adónde se han ido todos, con el covid y todo”, dijo Chris Ferreira, propietario de una empresa de remolques en Chelmsford, Massachusetts, que está tratando de llenar cuatro puestos para conductores de quitanieves. “En cuanto a contratar ayuda, no puedo conseguir ninguna, y el precio del combustible se ha disparado. Ha subido tanto que afecta a todos los gastos generales”.

Agregó: “En este momento, para obtener conductores de remolque, tenemos que pagar más dinero, pero no podemos cobrar más dinero”.

Los conductores de quitanieves en los Estados Unidos suelen ser empleados permanentes en los departamentos de transporte estatales, contratados por temporadas estatales o conductores de grúas que también limpian la nieve para empresas privadas que, como Ferreira, tienen contratos con el gobierno.

Pero una gran agitación en la fuerza laboral de EE. UU. desde que comenzó la pandemia de coronavirus en 2020 se ha filtrado al sector del transporte, creando una escasez de operadores de quitanieves, así como de conductores de autobuses urbanos y escolares, dijeron funcionarios de la industria en entrevistas esta semana.

Según las Asociaciones Estadounidenses de Camiones, un grupo comercial de la industria, hubo una escasez récord de alrededor de 80,000 conductores comerciales que transportaban carga el año pasado, en parte porque los conductores renunciaron o se jubilaron, o las escuelas de licencias de conducir comerciales cerraron como resultado de la pandemia.

A medida que los departamentos de vehículos motorizados también cerraron o disminuyeron la velocidad, la acumulación de trabajo redujo el grupo de trabajadores con licencias de conducir comerciales, y menos de ellos eligieron usar esas licencias para trabajos de limpieza de nieve, dijo Sean McNally, portavoz del grupo.

La contratación de quitanieves es “un gran desafío en todo el país” porque los transportistas de carga y las empresas de entrega de paquetes también compiten por los conductores comerciales, dijo Kris Rietmann Abrudan, director de comunicaciones del Departamento de Transporte del Estado de Washington.

“Todos estamos compitiendo esencialmente por el mismo grupo de solicitantes”, dijo.

Según Rick Nelson, un consultor de mantenimiento de invierno de la Asociación Estadounidense de Funcionarios Estatales de Autopistas y Transporte, algunos estados que han tratado de abordar la escasez capacitando a los solicitantes de licencias de conducir comerciales, como Colorado e Idaho, han visto a los mismos conductores salirse. para trabajos en el sector privado, donde los salarios no están limitados por las legislaturas.

El tema de la escasez de conductores de arado se discutió esta semana en la reunión anual de la Junta de Investigación del Transporte en Washington, según el Sr. Nelson, quien asiste al evento.

“Arar la nieve es un trabajo difícil”, dijo. “Cuando el clima se pone difícil, les pedimos a nuestros conductores de quitanieves que estén ahí en condiciones terribles en medio de la noche”.

Las ciudades y los estados están tratando de adaptarse al desafío de la contratación aumentando los salarios, ofreciendo bonificaciones y capacitación, reorganizando los turnos de los empleados y poniendo algunas rutas en un segundo plano para aliviar la carga de trabajo.

Para la temporada de invierno 2021-22, Colorado comenzó a ofrecer bonos de alrededor de $2,000 y aumentó los salarios anuales de varios miles de dólares a alrededor de $40,000 para los trabajadores de mantenimiento de carreteras que operan quitanieves, dijo Shoshana M. Lew, directora ejecutiva del Departamento de Transporte del estado. La “escasez en todo el estado” obligó a las autoridades del condado de Jefferson a redirigir los arados de caminos menos transitados a caminos más transitados, dijo el condado.

En Idaho, el estado ha programado cursos en tres ciudades para que los solicitantes obtengan licencias de conducir comerciales. “Estamos viendo, al igual que todos los demás, que la contratación es un problema al tratar de conseguir personas con una CDL”, dijo Justin Smith, vocero del Departamento de Transporte de Idaho.

Los desafíos de poner a los conductores detrás de los arados coincidieron con las tormentas rebeldes que azotaron a los Estados Unidos en las últimas semanas. Se espera que caigan más nevadas fuertes en el Medio Oeste y los estados montañosos esta semana antes de que se mueva hacia el este, dicen los meteorólogos.

A fines del mes pasado, nevadas récord y temperaturas árticas cayeron en los estados de Sierra Nevada y el noroeste del Pacífico y la costa este debido a una fuerte nevada la semana pasada en el noreste y el Atlántico medio, donde más de 15 pulgadas de nieve cubrieron partes de Virginia, dejando varados a cientos de vehículos en la Interestatal 95 por hasta 24 horas.

En Sandwich, Massachusetts, a los operadores privados de quitanieves se les ofreció entre $90 y $135 por hora para contratos gubernamentales esta temporada. Aún así, el pueblo tuvo que poner a los empleados de la estación de desechos de la ciudad al volante de quitanieves, y les dijo a los residentes que habría demoras en despejar las carreteras después de la tormenta del 7 de enero.

En Iowa, el inicio del invierno llegó tarde, por lo que los trabajadores permanecieron en trabajos agrícolas o de construcción durante un período más largo en lugar de buscar trabajos estacionales de quitanieves, según Craig Bargfrede, administrador de operaciones de invierno del Departamento de Transporte de Iowa. Para el miércoles, el departamento solo tenía ocupados unos 420 de los 633 puestos de temporada necesarios.

“Estamos un poco atrasados”, dijo.

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