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WASHINGTON – Los estadounidenses podrán solicitar pruebas rápidas gratuitas de coronavirus al gobierno federal a partir del miércoles, pero las pruebas tardarán entre siete y 12 días en llegar, dijeron el viernes altos funcionarios de la administración de Biden.

El sitio web de la administración para procesar las solicitudes, covidtests.gov, estaba en funcionamiento el viernes, la última señal de sus esfuerzos para aumentar el acceso a las pruebas desde que la variante Omicron de rápida propagación disparó el recuento de casos de coronavirus.

Pero el retraso en la aceptación de pedidos y el retraso en el envío significan que es poco probable que las personas reciban las pruebas gratuitas hasta finales de enero como muy pronto. En algunas partes del país, eso puede ser después del pico de la actual oleada de casos.

El presidente Biden dijo el mes pasado que su administración compraría 500 millones de pruebas rápidas de coronavirus en el hogar y las distribuiría a los estadounidenses de forma gratuita. El jueves, anunció planes para comprar 500 millones de pruebas adicionales, lo que eleva el total a mil millones. La administración ya ha contratado 420 millones de pruebas.

Cada hogar estará limitado a cuatro pruebas gratuitas. El Servicio Postal se encargará del envío y la entrega a través del correo de primera clase, dijeron los funcionarios. Las pruebas gratuitas también estarán disponibles en algunos centros de salud comunitarios, clínicas rurales y sitios de pruebas federales.

Por separado, las personas con seguro privado deberían poder comenzar a solicitar el reembolso de las pruebas que compraron a partir del sábado, menos de una semana después de que la administración anunciara la nueva regla. Las aseguradoras deberán cubrir ocho pruebas en el hogar por persona por mes.

La administración también está creando incentivos para alentar a las aseguradoras a trabajar con farmacias y otros minoristas para que las personas puedan recibir un reembolso en el momento de la compra, como suele ser el caso con los medicamentos recetados. Pero algunas aseguradoras dicen que probablemente tomará semanas configurar completamente el sistema que prevé la Casa Blanca.

La expansión de la capacidad de prueba es uno de una serie de pasos que la administración de Biden ha tomado para intensificar su respuesta a la variante Omicron, que llegó a los Estados Unidos poco después del Día de Acción de Gracias y ha llevado a los hospitales al borde de ser abrumados en al menos dos docenas de estados. . El jueves, Biden anunció que enviaría personal médico militar a seis estados para brindar alivio a los trabajadores hospitalarios abrumados.

La Casa Blanca ha enfrentado duras críticas por no tener suficientes pruebas antes del aumento de Omicron. Algunos expertos en salud pública han estado pidiendo durante meses que el gobierno haga un mejor uso de las pruebas de coronavirus como una forma de controlar la propagación del virus y crear un mercado garantizado para los diagnósticos comprándolos directamente de los fabricantes.

Una de esas críticas, la Dra. Mara Aspinall, experta en diagnóstico biomédico de la Universidad Estatal de Arizona, calificó las medidas recientes del presidente para expandir las pruebas como “un importante paso adelante” y un reconocimiento esencial de la importancia de las pruebas como estrategia de mitigación.

“Hay que darles crédito por hacer esto en menos de un mes”, dijo, al tiempo que señaló que el plazo de siete a 12 días “no es ideal”.

Las pruebas han sido un desafío para el gobierno federal desde los primeros días de la pandemia. La escasez de la cadena de suministro dificultaba su obtención y los laboratorios sobrecargados tardaban días en procesarlos. El Sr. Biden, quien asumió el cargo con la promesa de aumentar las pruebas, ha logrado algunos avances en la expansión del suministro de pruebas rápidas en el hogar. No había ninguno disponible para los consumidores estadounidenses cuando asumió el cargo.

Pero la ola de Omicron ha ejercido una intensa presión sobre la capacidad de prueba de la nación. Las pruebas caseras comenzaron a volar de los estantes de las farmacias y ahora son escasas en muchas partes del país. Al mismo tiempo, algunos consumidores están confundidos acerca de cómo usarlos.

Los funcionarios de la administración intentaron aclarar parte de esa confusión el viernes, especificando tres razones por las que las personas deberían usar las pruebas en el hogar: comienzan a tener síntomas de covid-19; estuvieron expuestos a alguien que dio positivo por el virus cinco o más días antes; o están planeando reunirse en el interior con alguien en riesgo de Covid-19 y quieren asegurarse de que son negativos.

Más allá de la disponibilidad limitada, el costo ha sido una barrera importante en el acceso a las pruebas en el hogar. Son caros: alrededor de $12 cada uno, o $24 por un paquete de dos.

La administración se ha comprometido a garantizar una distribución equitativa de las pruebas. Una hoja informativa de la Casa Blanca decía que el gobierno daría alta prioridad a la realización de pruebas en “hogares que experimentan la mayor vulnerabilidad social y en comunidades que han experimentado una parte desproporcionada de casos y muertes de covid-19”.

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