Vida y muerte en el volcán Stromboli, faro del Mediterráneo

Vida y muerte en el volcán Stromboli, faro del Mediterráneo

Si te paras en la cima por la noche y apagas la linterna, todo lo que puedes ver son motas diamantinas que brillan en la oscuridad. En ese momento, estás flotando, sin ataduras, en una piscina infinita de tinta. Los inevitables retumbos de la tierra ennegrecida bajo tus pies eventualmente te recuerdan que permaneces en este planeta. Y cuando un chorro de roca fundida incandescente se dispara hacia el cielo e ilumina la tierra como una bengala, te sientes como si estuvieras mirando a un dragón.

Para aquellos que buscan experimentar el poder crudo y casi sobrenatural de un volcán, sería difícil encontrar un lugar mejor que Stromboli, al noroeste de la punta de la bota de Italia y acertadamente conocido como el Faro del Mediterráneo.

Elevándose apenas 3,000 pies sobre las olas del mar Tirreno, la aparentemente diminuta isla volcánica es famosa por sus explosiones casi continuas en la cima. La mayoría de los volcanes pasan gran parte de su vida en un estado de inactividad, pero Stromboli se opone a esa tendencia. “Siempre está activo”, dijo Maurizio Ripepe, geofísico de la Universidad de Florencia en Italia. “Siempre digo que es lo más confiable en Italia. No es como los trenes “.

Stromboli también es el hogar de unos cientos de residentes a tiempo completo. Su relación con el volcán es en gran parte cordial. Su actividad explosiva regular se limita a la cumbre, y una ladera llamada Sciara del Fuoco (“Arroyo de fuego”) canaliza inofensivamente escombros sobrecalentados al mar. Los frecuentes estallidos de las ventanas se han convertido en un ruido de fondo apenas perceptible, mientras que su efervescencia ha resultado muy atractiva para los turistas que pagan.

Pero el volcán es capaz de actos de devastación total. Explosiones raras pero especialmente feroces han matado a personas tanto en la cumbre como en sus laderas. Ese peligro hace de Stromboli un lugar resplandeciente salpicado de momentos de terror. Gaia Squarci, fotógrafa y camarógrafa que visitó la isla por primera vez cuando tenía 17 años, dijo que siempre hay “calma, con una tensión debajo”.

Todos tienen una relación única con este paisaje paradójico. Los científicos se acercan a Stromboli como detectives. Esperan comprender cómo funciona investigando sus diversas vísceras, una tarea a la que contribuyen tanto su hiperactividad como su fácil accesibilidad. “No hay tantos volcanes que puedas subir a la cumbre, trabajas todo el día, luego estás a solo una hora de cerveza, pizza, buena comida”, dijo el Dr. Ripepe.

Pequeñas explosiones sacuden la cima de Stromboli todo el tiempo. Aunque es un entorno seguro para trabajar en su mayor parte, los científicos son muy conscientes de que el volcán es capaz de desencadenar explosiones más potentes. Estas explosiones, denominadas paroxismos, se consideran una amenaza importante. Si son lo suficientemente poderosos como para desalojar parte del volcán, algunos incluso pueden desencadenar tsunamis.

Aunque el volcán ha estado relativamente en calma durante el último medio siglo, en los últimos años ha vuelto a su forma violenta. En julio de 2019, un paroxismo mató a un excursionista e hirió a varios más. Al mes siguiente, otro sacudió la isla, pero afortunadamente nadie murió esa vez. Las autoridades, por temor a nuevos paroxismos, posteriormente cerraron la cumbre a los visitantes.

Jacopo Crimi, originario de Milán, fue traído a menudo a la isla cuando era niño por sus padres. Hoy vive allí, ayudando a los científicos a presentar y compartir su trabajo con sus pares, clientes y público en general. Él describe vivir en Stromboli como un poco como estar en uno de los planetas en miniatura del universo de “El Principito”, la historia de Antoine de Saint-Exupéry donde el niño epónimo visita varios mundos solitarios.

Crimi dice que los residentes conocen el volcán y su personalidad, como si fuera un ser vivo. “Es extraño. Es como una persona ”, dijo. “Realmente lo extrañas cuando te vas de aquí. Te sientes perdido “.

Los viajeros siempre querrán visitar la isla también, porque los volcanes en erupción brindan un espectáculo como ningún otro. “Nos encanta el peligro, de alguna manera. Nos hace sentir inmortales ”, dijo Crimi. “Trae miedo y alegría juntos”.

La presencia humana pone nerviosos a los vulcanólogos. El volcán tiene casi dos millas de altura, pero solo la parte superior está por encima del agua. “No viven en la base del volcán”, dijo el Dr. Ripepe. “Viven en la cima del volcán”, justo al lado de sus fauces magmáticas. Nadie en la isla está lejos del peligro.

El objetivo principal de la ciencia de la vulcanología es detectar las señales de advertencia de una erupción, lo que permite que cualquier persona en peligro se proteja. Los volcanes suelen contraerse y convulsionar antes de una erupción, pero algunos fenómenos peligrosos no dan una fanfarria perceptible. Por ejemplo, una bomba de agua subterránea similar a una olla a presión explotó sin previo aviso en el volcán Whakaari / White Island de Nueva Zelanda el 9 de diciembre de 2019, matando a 22 visitantes.

La eterna efervescencia de Stromboli lo convierte en un fantástico laboratorio natural para probar los intentos de pronóstico de erupciones. ¿Podrían verse venir las propias explosiones de la isla, que ocurren de forma bastante repentina?

Se sabe que muchos volcanes se inflaman cuando el magma sube hacia ellos. Esto no siempre significa que se avecina una erupción, pero a veces es así. Stromboli no es una excepción.

Los dispositivos que miden la forma cambiante del volcán han estado registrando su metamorfosis durante dos décadas. Y los científicos han notado que Stromboli no se infla al azar, sino cada vez que el volcán está a punto de explotar.

La inflación en este caso parece ocurrir cuando los gases disueltos en el magma ascendente escapan a un ambiente de menor presión dentro del conducto poco profundo del volcán, el pasaje similar al esófago a la superficie. A pesar de la naturaleza errática de Stromboli, “hay una regla en el caos”, dijo el Dr. Ripepe.

El descubrimiento de los científicos se publicó en la revista Nature Communications en marzo, pero un sistema de alerta temprana basado en sus datos ha estado en funcionamiento desde octubre de 2019.Si el volcán se infla de una manera que indica que se avecina un paroxismo, se envía una alerta automática. enviado a las autoridades civiles y vulcanólogos, quienes luego activan una serie de sirenas.

Desde el momento en que se detecta la señal, todos tienen hasta 10 minutos para reaccionar antes de que llegue el paroxismo. Eso puede ser suficiente para salvar la vida de muchos, ya sea del paroxismo en sí o de cualquier tsunami posterior. Pero no es una panacea. “Si estás en la cima, no hay forma de sobrevivir”, dijo el Dr. Ripepe. O la onda de choque de la explosión aplastará sus órganos internos o la ceniza caliente y el gas lo asfixiarán. Él y sus colegas ahora esperan encontrar otros precursores que den a las personas horas para ponerse a salvo.

Descifrar la compleja serie de gruñidos y contracciones mostradas por los volcanes en el período previo a una erupción rara vez es sencillo. Pero cuando los esfuerzos por identificar los precursores de la violencia volcánica tienen éxito, pueden proporcionar la salvación.

Tomemos como ejemplo La Soufrière, un volcán en la isla caribeña de San Vicente. Había estado estallando de una manera tranquila e inofensiva desde diciembre pasado. Pero la actividad sísmica sospechosa a finales de marzo y principios de abril fue interpretada por los científicos como una señal de que algo explosivo estaba en camino. Convencieron al gobierno para que ordenara la evacuación de decenas de miles de personas que vivían a la sombra del volcán el 8 de abril. Al día siguiente, la primera de una serie de explosiones catastróficas sacudió La Soufrière. Gracias a esa alerta temprana y al éxodo posterior, no se perdieron vidas a causa de la furia del volcán.

Independientemente de los avances que se logren en la predicción de erupciones, Stromboli, como todos los volcanes, sigue siendo capaz de sorprender a todos. “Es humillante el hecho de que podamos mejorar cada vez más en la predicción de patrones de comportamiento, pero siempre habrá un alto grado de imprevisibilidad”, dijo la Sra. Squarci.

Según Crimi, muchos de los residentes de Stromboli desde hace mucho tiempo, incluidos aquellos que dependen del turismo para sus ingresos, no quieren involucrarse con vulcanólogos, ya que se considera que desafían la ilusión de toda la isla de que el volcán no puede hacer daño.

Pero para algunos, el conocimiento de que el espectro de la muerte siempre existe es algo de una belleza contradictoria. Los científicos pueden intentar comprender Stromboli, pero nada de lo que hagan alterará las acciones del volcán.

“El volcán escribió los capítulos de la historia de la isla”, dijo la Sra. Squarci, y también será el autor del futuro de la isla.

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