Las aerolíneas ven un aumento en los vuelos nacionales, superando las previsiones

Las aerolíneas ven un aumento en los vuelos nacionales, superando las previsiones

La recuperación de la aviación está cobrando impulso.

Una bonanza de viajes de verano está superando las expectativas, ayudando a las aerolíneas a obtener ganancias nuevamente y mejorando las perspectivas para el resto del año. Es un alivio bienvenido para una industria maltratada y una señal de que el repunte que comenzó esta primavera parece haber llegado para quedarse.

El repunte económico, la agresiva reducción de costos y un enorme estímulo federal que pagó muchos salarios han ayudado a mejorar las finanzas de las aerolíneas más grandes, que asumieron grandes cantidades de deuda y perdieron miles de millones de dólares durante la pandemia.

Este mes, el gasto de los consumidores en aerolíneas superó brevemente los niveles de 2019 semanalmente por primera vez desde que comenzó la pandemia, según Facteus, una firma de investigación que monitorea millones de pagos en línea. Los precios de los boletos también se han recuperado: en junio, las tarifas bajaron solo un 1 por ciento con respecto al mismo mes de 2019, según el Índice de Economía Digital de Adobe, que se basa de manera similar en las visitas y transacciones del sitio web.

Y el domingo, la Administración de Seguridad en el Transporte examinó a más de 2,2 millones de viajeros en los puntos de control de seguridad de sus aeropuertos, la mayor cantidad en un día desde el inicio de la pandemia.

“A medida que la gente se ha vacunado y las cosas han reabierto, la demanda es muy, muy fuerte, y creo que, en general, es más fuerte de lo que la gente pensaba”, dijo Helane Becker, analista de aerolíneas del banco de inversiones Cowen. “La gente tiene dinero y tiempo, y lo usa para viajar”.

Una recuperación completa se basa en el regreso de dos pilares del negocio, los viajes corporativos e internacionales, pero los ejecutivos dijeron que esperaban que ambos mejoraran significativamente en los próximos meses. Y aunque la variante Delta del coronavirus aún podría amenazar el repunte de los viajes, los clientes hasta ahora no se dejan intimidar.

“No hemos visto ningún impacto en las reservas”, dijo Scott Kirby, director ejecutivo de United Airlines, esta semana en una llamada para discutir los resultados financieros trimestrales con analistas y periodistas. “El resultado más probable es que la recuperación de la demanda continúe en gran medida sin cesar”.

Sus comentarios se alinearon con los de los ejecutivos de American Airlines y Delta Air Lines, quienes dijeron en llamadas similares que no habían visto una caída en la demanda debido a la variante. Tanto Delta como United agregaron que una gran mayoría de empleados y clientes habituales han recibido vacunas contra el coronavirus, que parecen brindar protección contra la variante.

La creciente demanda ha provocado la contratación en toda la industria. American dijo el miércoles que planeaba contratar a 1.350 pilotos para fines del próximo año, un aumento del 50 por ciento con respecto a los planes anteriores. La semana pasada, la compañía anunció que planeaba contratar a cientos de asistentes de vuelo y traer de regreso a miles que se ofrecieron como voluntarios para permisos prolongados durante la pandemia.

Southwest Airlines dijo en junio que aumentaría su salario mínimo a $ 15 la hora para retener y atraer trabajadores, mientras que Delta está en medio de contratar a miles de empleados. United anunció el mes pasado planes para comprar 270 aviones nuevos en los próximos años, el pedido de aviones más grande de su historia y uno que crearía miles de puestos de trabajo en todo el país.

Southwest informó el jueves una ganancia de $ 348 millones para el trimestre que terminó en junio, su segundo trimestre rentable desde que comenzó la pandemia. American informó una ganancia de 19 millones de dólares durante el mismo período, mientras que Delta informó la semana pasada una ganancia de 652 millones de dólares, una pandemia primera para cada aerolínea. United esta semana informó una pérdida, pero proyectó un retorno a la rentabilidad en el tercer trimestre, ya que su negocio mejoró más rápido de lo previsto.

El cambio financiero se ha visto impulsado por una inyección de $ 54 mil millones de ayuda federal para pagar los salarios de los empleados durante el último año y medio. Sin esos pagos, ninguna de las principales aerolíneas habría podido reportar ganancias para el trimestre que terminó en junio. La ayuda impide que las empresas paguen dividendos hasta septiembre de 2022.

Cada aerolínea ofreció una perspectiva esperanzadora para el trimestre actual. American proyectó que la capacidad de pasajeros se reduciría solo entre un 15 y un 20 por ciento, en comparación con el tercer trimestre de 2019, mientras que United proyectó una disminución del 26 por ciento y Delta pronosticó una caída del 28 al 30 por ciento. Southwest, que se diferencia de las otras tres grandes aerolíneas en que opera pocos vuelos internacionales, dijo que esperaba que la capacidad fuera comparable a la del tercer trimestre de 2019.

“Estamos realmente entusiasmados con el impulso que estamos viendo en las cifras”, dijo a los analistas Doug Parker, director ejecutivo de American, después de que la compañía entregó su informe de ganancias.

Los resultados financieros y las previsiones para el resto del verano son la última señal de fortaleza en un regreso que se viene construyendo desde hace meses. Pero las aerolíneas tienen grandes cantidades de deuda que pagar: American, la aerolínea más endeudada, anunció el jueves un plan para pagar $ 15 mil millones para fines de 2025, y el repunte no ha estado libre de contratiempos.

Los volúmenes de pasajeros todavía han bajado casi un 20 por ciento desde los niveles previos a la pandemia, y las aerolíneas sufrieron retrasos y cancelaciones generalizadas debido a que los pasajeros regresaron en masa el mes pasado, según datos de FlightAware, una empresa de seguimiento de vuelos. Alrededor del 17 por ciento de los vuelos de Delta se retrasaron al menos 15 minutos en junio, junto con más del 20 por ciento para United, más del 30 por ciento para American y 40 por ciento para Southwest.

“Si bien el rápido aumento en la demanda de viajes en junio proporcionó estabilidad a nuestra posición financiera, ha impactado nuestras operaciones luego de un período prolongado de demanda deprimida”, reconoció el director ejecutivo de Southwest, Gary Kelly, en un comunicado el jueves. “Por lo tanto, estamos intensamente enfocados en mejorar nuestras operaciones mientras restauramos nuestra red para satisfacer la demanda”.

Los transportistas también han luchado para que los trabajadores estén en su lugar para satisfacer esa demanda. American sufrió escasez de operadores de sillas de ruedas y catering el mes pasado, mientras que también aceleró la capacitación de pilotos para traer de regreso a más de 3.000 de las licencias extendidas. La semana pasada, Ed Bastian, director ejecutivo de Delta, dijo que la aerolínea había tenido problemas para capacitar a los empleados nuevos o a los que habían dejado de trabajar durante mucho tiempo.

“Se necesitan algunos meses y la demanda ha vuelto a un ritmo tan rápido”, dijo. “A todos nos ha costado un poco de tiempo recuperar el aliento. Pero estaremos completamente de regreso en los próximos meses “.

Una forma de viaje, los viajes para visitar a amigos o familiares dentro de los Estados Unidos, generalmente se ha recuperado a los niveles de 2019, y Southwest dijo que dichos viajes de placer excedieron los niveles de 2019 en junio.

Las encuestas muestran que los viajeros corporativos están cada vez más ansiosos por volver a la carretera este otoño, cuando los viajes de negocios suelen mejorar. Casi dos tercios de las empresas que suspendieron los viajes de negocios durante la pandemia esperan recuperarlos en los próximos uno a tres meses, según una encuesta reciente de Global Business Travel Association, una asociación de la industria. Sin embargo, si otras empresas siguen el ejemplo de Apple para retrasar el regreso a la oficina, la recuperación de los viajes corporativos podría retrasarse.

Delta dijo que esperaba que los viajes de negocios nacionales se recuperaran a alrededor del 60 por ciento de los niveles de 2019 en septiembre, frente al 40 por ciento en junio. Esas cifras se alinean aproximadamente con las estimaciones de United. “La demanda se está recuperando incluso más rápido de lo que esperábamos a nivel nacional”, dijo Kirby de United el miércoles.

Los viajes internacionales también han comenzado a recuperarse lentamente, a medida que más países, particularmente en Europa, se abren a los viajeros estadounidenses que pueden proporcionar una prueba de vacunación o una prueba de coronavirus negativa. Pero las aerolíneas están presionando a la administración Biden para que relaje las restricciones en especie, lo que, dicen, permitirá que se acelere la recuperación.

“Creo que se acerca el aumento, y tal como lo hemos visto en el lado del consumidor, nos estamos preparando para el lado comercial”, dijo Bastian de Delta la semana pasada. “Una vez que abra negocios, oficinas y se abran los mercados internacionales, creo que será una muy buena racha en los próximos 12 a 24 meses”.

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