Las secoyas están hechas para sobrevivir al fuego, pero no viven solas en el bosque

Las secoyas están hechas para sobrevivir al fuego, pero no viven solas en el bosque

Las secuoyas son solo una parte de los bosques costeros de California.

James Martin / CNET

Cuando cuatro de los cinco incendios forestales más grandes en la historia de California se incendiaron simultáneamente a fines del verano pasado, ciertamente se sintió apocalíptico para las secuoyas costeras del estado.

Más allá de la quema de más de 2 millones de acres y la destrucción de miles de casas y estructuras, los incendios arrasaron los bosques de secuoyas vírgenes, muchos de ellos con árboles viejos que habían estado en pie antes de que los colonos no nativos llegaran a la costa oeste hace cientos de años. Las imágenes de llamas trepando por algunos de los seres vivos más grandes y antiguos de la Tierra fueron aleccionadoras, al igual que una evaluación de los funcionarios estatales de que Big Basin Redwoods, el parque estatal más antiguo de California, había sufrido daños importantes.

Pero seis meses después, las noticias de las brasas no son desesperadas. Kristen Shive, la ahora ex directora de ciencia de Save the Redwoods League (Shive dejó su puesto justo después de que hablamos para esta historia) dice que las secoyas son árboles robustos que han evolucionado para sobrevivir al fuego. Aunque los feroces incendios de 2020 fueron increíblemente destructivos para la infraestructura en tierras públicas, otros árboles y la vida silvestre, a las secuoyas mismas les fue relativamente bien.

“Lo más importante que hay que entender es que las secuoyas costeras son realmente algunas de las especies más resistentes del planeta”, dijo. “Por eso viven tanto tiempo. Y en realidad están adaptados a incendios de baja y alta gravedad”.

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El incendio del complejo relámpago CZU en agosto de 2020 devastó el parque estatal Big Basin Redwoods.

Parques estatales de California

Corteza de armadura

No es necesario ser un científico como Shive para comprender por qué las secuoyas tienen esta capacidad de recuperación. En cambio, todo lo que necesita hacer es sentir uno con su mano. A diferencia de la corteza dura e impenetrable de otros árboles, el tronco de una secuoya se siente suave y esponjoso, con fibras fibrosas que puedes pelar.

Puede parecer contradictorio que un árbol que puede crecer casi 400 pies de altura tenga una piel tan suave, pero la corteza es la armadura de una secuoya, que resiste no solo el fuego, sino también la descomposición y los parásitos. Como me dijo Sam Hodder, presidente y director ejecutivo de Save The Redwoods League en 2019, “No podemos encontrar nada que mate a una secoya”.


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Saving California’s redwoods, one tree at a time



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Redwoods die when they fall over, which repeated fires can indirectly cause. As they burn at a redwood’s base over hundreds of years, fires can create cavities called basal hollows. The tallest trees continue to stand even with basal hollows large enough to fit a group of people, but over time a hollow can grow too big.

“Sometimes it’s just one too many fires, and [the redwood] ya no es estructuralmente estable “, dijo Shive.” Pero el fuego en sí no realmente los mata “.

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Los huecos basales pueden ser enormes, pero eventualmente pueden volverse demasiado grandes.

James Martin / CNET

Las secuoyas también tienen una poderosa capacidad para regenerarse después de un incendio, ya sea a través de nuevos brotes en la base de un árbol (un crecimiento llamado anillo de hadas) o brotes que crecen dentro del tronco y brotan más cerca de la copa del árbol. Incluso los incendios de mayor gravedad que pueden consumir por completo a otros árboles coníferos cercanos no son tan dañinos para una secuoya porque son muy altos.

“En realidad, es un poco difícil para el fuego subir al dosel a menos que tengas condiciones más extremas”, dijo Shive. “En cierto modo, las secuoyas mismas estarán bien … Algunas se caerán, pero la mayoría se recuperará y seguirá allí”.

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Aunque el incendio en Big Basin dañó las secuoyas del parque, la destrucción de la infraestructura para los visitantes fue mucho mayor. Este es el sitio del centro de visitantes, que se quemó hasta los cimientos.

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Efectos indirectos

Shive admite, sin embargo, que la caída de algunas secuoyas es un problema considerando lo pequeño que es el rango actual de árboles. Hace doscientos años, las secuoyas cubrían el norte de California, incluidas las colinas ahora densamente pobladas que rodean el área de la bahía de San Francisco. Pero hoy, después de una tala extensiva en la segunda mitad del siglo XIX, solo queda el 5%, o alrededor de 115,000 acres, de esos árboles viejos.

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Mientras que el árbol de la Madre del Bosque de 293 pies de altura quedó marcado por el fuego en Big Basin, la madera que no era de secuoyas ardió extensamente.

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“Mi gran preocupación es que queda tan poco crecimiento antiguo”, dijo Shive. “Cerca de 10,000 acres de eso quemaron [in 2020]. Eso es casi el 10% en solo un par de incendios “.

Las secoyas tampoco viven solas en el bosque. Son el hogar de aves en peligro de extinción como el mérgo jaspeado, y están rodeados de otros árboles como los abetos de Douglas que carecen de la resistencia de una secoya.

“Los incendios tienen consecuencias para el ecosistema en general”, dijo Shive. “Los abetos de Douglas no vuelven a brotar. Por lo tanto, si pierden por completo su follaje, están muertos. Ese es otro árbol que el mérula jaspeado realmente ama, y ​​es un componente igualmente importante del bosque”.

En tierras públicas, los incendios también pueden destruir la infraestructura para los visitantes y el mantenimiento de los bosques. El parque estatal Big Basin Redwoods en el condado de Santa Cruz permanece cerrado hasta al menos el otoño después de que el centro de visitantes, la sede y el museo se quemaron hasta los cimientos. Y aunque los equipos de bomberos pudieron salvar las instalaciones y las secuoyas en la Reserva Natural Estatal Armstrong Woods en el condado de Sonoma, incluido el árbol Colonel Armstrong de 1.400 años, ese parque también permanece cerrado debido a otros daños.

“Es todo una mezcla”, dijo Shive. “Una cosa que es absolutamente devastadora es el impacto en la infraestructura. [Big Basin] es un parque estatal que es muy querido y perdió prácticamente toda su infraestructura. Eso va a requerir mucho trabajo para reconstruir “.

Buen fuego

A medida que la sequía y el cambio climático aumentan la severidad de los incendios y la duración de la temporada de incendios en California, las perspectivas para el futuro de los bosques del estado pueden parecer sombrías.

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Kristen shive

Pero el fuego también es esencial para la salud de un bosque. Las llamas de baja intensidad limpian los árboles muertos, las hojas y la vegetación del suelo del bosque y eliminan los árboles débiles y enfermos para que puedan crecer nuevas plantas. Un bosque más delgado significa que hay menos árboles compitiendo por la luz solar (que ya es un bien preciado en la costa norte de California).

La clave, dice Shive, es mantener los incendios a baja intensidad mediante la realización de quemas controladas regulares en los bosques para reducir el material combustible que hace que las llamas se salgan de control. Eso está sucediendo en terrenos privados, pero menos en terrenos públicos donde los recursos son escasos. En California, el gobierno federal posee aproximadamente el 58% de sus 33 millones de acres de bosques, según la oficina del gobernador. El estado posee el 3% y el resto en manos privadas.

“Lo que realmente tenemos que hacer es conseguir que nuestros bosques estén en una condición en la que sean resistentes al fuego, de modo que cuando se produzca un incendio forestal, arda con menor gravedad”, dijo Shive. “La forma de hacerlo es reducir el combustible mediante cosas como el fuego prescrito”.

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