La startup CRISPR quiere crear híbridos de mamut lanudo para 2027

La startup CRISPR quiere crear híbridos de mamut lanudo para 2027

Colosal espera ayudar a que el mamut lanudo vuelva de la extinción.

Getty Images / Orla

Has oído hablar de nuevas empresas que construyen chips de computadora, drones de reparto y redes sociales. Uno llamado Colossal tiene un objetivo muy diferente: recuperar al mamut lanudo de la extinción para 2027 utilizando CRISPR, una tecnología revolucionaria de edición de genes.

El plan no es recrear verdaderos mamuts lanudos exactamente, sino más bien llevar sus rasgos genéticos adaptados al frío, como orejas pequeñas y más grasa corporal, a sus primos elefantes, creando un híbrido que pueda vagar por la tundra donde no se han visto mamuts. durante 10.000 años. Los cofundadores de Colossal son el director ejecutivo Ben Lamm, que fundó cinco empresas antes de esta, y George Church, profesor de la Facultad de Medicina de Harvard con amplia experiencia en CRISPR.

“Nuestra verdadera Estrella del Norte es una restauración exitosa del mamut lanudo, pero también su exitosa recuperación en manadas de mestizaje en el Ártico”, dijo Lamm. “Ahora nos estamos enfocando en tener nuestras primeras crías en los próximos cuatro a seis años”.

Es una ilustración interesante de un imperativo que arrasa en el mundo de la tecnología: no solo ganes dinero, también ayuda al planeta. La misión de Tesla es electrificar el transporte para deshacerse de los combustibles fósiles que dañan la Tierra. Bolt Threads quiere reemplazar el cuero con un equivalente a base de fibra de hongos que es más fácil para el medio ambiente que la agricultura animal. Colossal espera que su trabajo llame la atención sobre los problemas de la biodiversidad y, en última instancia, ayude a solucionarlos.

Colossal ha recaudado $ 15 millones hasta ahora. Los 19 empleados de la startup trabajan en su sede de Dallas y en oficinas en Boston y Austin, Texas, y está usando sus fondos para contratar más.

Úteros artificiales y otras tecnologías derivadas

Church dijo que espera resultados derivados del trabajo de biotecnología y genética de la compañía.

“La cartera de técnicas de ingeniería del genoma a gran escala se puede aplicar a muchas otras aplicaciones más allá de la extinción y, por lo tanto, [are] más prometedor para la comercialización “, dijo.

Una tecnología lista para su comercialización es la ingeniería del genoma multiplex, una técnica que Church ayudó a desarrollar y que acelera la edición genética al realizar múltiples cambios en el ADN a la vez.

Colossal también espera desarrollar úteros artificiales para hacer crecer sus embriones de mamut. Solo cultivar 10 mamuts lanudos con madres elefantes sustitutas no es suficiente para llegar a las manadas a gran escala que la compañía prevé.

En la base del trabajo de Colossal está CRISPR. Esta tecnología, adaptada de un método que las bacterias desarrollaron para identificar los virus atacantes y cortar su ADN, es ahora un pilar de la ingeniería genética, y Church ha estado involucrado desde los primeros días de CRISPR.

¿Turismo al estilo de Jurassic Park? no

Vender o otorgar licencias de tecnología derivada es una forma algo indirecta de administrar un negocio. Una opción más directa es la venta de entradas a los turistas. Después de todo, los humanos ya pagan mucho dinero para ver megafauna carismática como leones, elefantes y jirafas en safaris africanos. Ver una criatura que se ha ido durante 10.000 años podría aumentar la emoción.

Pero ese no es el plan de juego de Colossal. “Nuestro enfoque está en la preservación de las especies y la protección de la biodiversidad en este momento, no en ponerlas en zoológicos”, dijo Lamm. Al recrear mamuts lanudos, Colossal puede preservar el legado genético de los elefantes asiáticos que ahora están en peligro de extinción.

Otra especie candidata que Colossal quiere recrear es el rinoceronte lanudo, un pariente del rinoceronte de Sumatra en peligro crítico de extinción.

Aunque Colossal no planea construir un destino turístico, tiene en mente un sitio de reconstrucción de mamut lanudo que suena terriblemente cerca de Jurassic Park: Pleistocene Park. Esta área de aproximadamente 60 millas cuadradas en el norte de Rusia, que lleva el nombre del período geológico que terminó con la última edad de hielo, es donde los investigadores Sergey y Nikita Zimov están tratando de probar sus teorías sobre los efectos ecológicos y climáticos de la reconstrucción.

Una idea de Zimov es que los mamuts lanudos pisotearán la nieve y derribarán árboles. Eso, a su vez, restaurará los pastizales que reflejan más los rayos cálidos del sol y eliminará la nieve y los bosques aislantes para que el suelo se enfríe más. Y eso significa que el suelo permanecerá congelado en lugar de liberar su depósito actual de dióxido de carbono y gases de efecto invernadero metano. Alrededor de 260 mil millones a 300 mil millones de toneladas métricas de carbono podrían liberarse del deshielo del permafrost para el año 2300, calculan los científicos, lo que agravará los extremos climáticos y otros problemas causados ​​por el cambio climático.

¿Es la extinción de especies una buena idea?

Hay un llamado a la idea de la extinción. Los seres humanos han alterado drásticamente el planeta y las Naciones Unidas estiman que, como resultado, amenazamos con la extinción a 1 millón de especies.

Colossal espera que su trabajo llame más la atención sobre el colapso de la biodiversidad. Y también planea crear descripciones genéticas detalladas de muchas especies en peligro de extinción “para que tengamos la receta si esa especie se extingue”, dijo Lamm.

Pero, ¿es ese realmente el mejor uso de nuestros recursos para ayudar al planeta? No, creen algunos investigadores.

La resurrección de especies podría tener algunos beneficios, pero sería mejor gastar dinero en tratar de proteger a las que todavía existen, argumentó un grupo de biólogos en un artículo publicado en Nature Ecology & Evolution. “Los sacrificios potenciales en la conservación de las especies existentes deberían ser una consideración crucial para decidir si invertir en la extinción o enfocar nuestros esfuerzos en las especies existentes”, escribieron los investigadores.

Pero esto no es dinero del gobierno de lo que Colossal está hablando, y Lamm argumenta que el trabajo de su startup complementa otros esfuerzos de conservación. Y, argumenta, las nuevas empresas pueden moverse más rápido que el trabajo financiado por el gobierno.

En un mundo dominado por los titulares de la crisis climática, una startup que gana dinero con un enfoque en la mejora del ecosistema tiene un atractivo especial. Un inversor, Zack Lynch de Jazz Venture Partners, está entusiasmado con el software, el hardware y la biotecnología que espera que Colossal cree.

Al mismo tiempo, “estos avances ayudarán a abordar problemas como la degradación de la tierra, la pérdida de polinizadores animales y otras tendencias negativas de la biodiversidad”, dijo Lynch. Dado lo grandes que son nuestros problemas ambientales, puede ver por qué un inversionista podría estar interesado.

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