En el Masters, Lee Elder obtiene otro momento en el centro de atención

En el Masters, Lee Elder obtiene otro momento en el centro de atención

AUGUSTA, Ga. – Con el sol saliendo sobre sus hombros, Lee Elder fue presentado a una multitud de varios cientos en el primer tee del Torneo de Maestros el jueves por la mañana. Cuarenta y seis años antes, aproximadamente en el mismo lugar en Augusta National, Elder se había convertido en el primer hombre negro en jugar en el torneo.

“Estaba tan nervioso”, dijo Elder, recordando los momentos iniciales de su histórica aparición en 1975.

Pero el jueves por la mañana, Elder estaba tranquilo y sonriente, uniéndose a las leyendas del golf Jack Nicklaus y Gary Player como el primer jugador negro incluido en una tradición de Masters de décadas: una celebración de los titulares honorarios que golpean los primeros golpes ceremoniales de otro Masters.

Elder, de 86 años, estaba sentado en una silla de patio blanca en el primer tee junto a unos 20 familiares, amigos y profesionales del golf de la PGA negros vestidos con atuendo formal y alineados en una fila majestuosa. Problemas recientes con su movilidad evitarían que Elder hiciera un tiro el jueves, pero fue recibido primero por el presidente del Augusta National Golf Club, Fred S. Ridley.

“Hoy, Lee Elder nos inspirará y hará historia una vez más, no con impulso, sino con su presencia, fuerza y ​​carácter”, dijo Ridley.

Utilizando la lengua vernácula del golf reservada para un jugador que, por una actuación destacada, se ha ganado el derecho a jugar primero, Ridley agregó: “Lee, es un privilegio para mí decir que tienes los honores”.

Elder empujó los apoyabrazos de su silla para levantarse, pero vaciló mientras trataba de pararse hasta que Player dio un paso adelante y colocó una mano debajo del brazo izquierdo de Elder para levantarlo a una postura erguida. Volviéndose hacia la congregación circundante, Elder asintió con la cabeza con un movimiento de su mano izquierda, luego levantó al conductor en su mano derecha como para responder a la ovación que duró 40 segundos. Elder, con una sonrisa, luego regresó a su asiento.

Ha sido una atmósfera a veces tensa en el 85o Masters esta semana, ya que se les preguntó a los jugadores y a los oficiales del torneo sobre la nueva y restrictiva ley de elecciones de Georgia que afecta al estado. Si bien Elder fue invitado a participar en el torneo de 1975, muchos años después de que él y otros jugadores negros estaban calificados para jugar, Augusta National no admitió a su primer miembro negro hasta 1990 y a su primera mujer hasta 2012.

El papel del anciano en la ceremonia del primer tee, visto como muy retrasado, ha sido muy esperado desde que se anunció el año pasado y luego se retrasó por la pandemia de coronavirus. El simbolismo de su apariencia no se perdió en un momento en que el país está pasando por un ajuste de cuentas de justicia racial. Pero durante un largo momento el jueves, la atención pareció centrarse en envolver al anciano en un tributo.

En una conferencia de prensa poco después de la ceremonia del primer tee, Player recordó que en 1969 invitó a Elder a jugar en su país de origen, Sudáfrica.

“Es bastante triste pensar que en esos días, con la política de segregación que tenía Sudáfrica, tenía que ir a ver a mi presidente y obtener permiso para que Lee Elder viniera a jugar en nuestra PGA”, dijo Player, y agregó: “Yo fue llamado un traidor “.

Player recordó que Elder fue recibido con fuertes ovaciones de pie.

“Luego pasamos a otros lugares”, dijo Player. “Pueden imaginarse en ese momento de la historia lo alentador que fue para un joven negro ver jugar a este campeón”.

Elder recordó que ganó 21 de los 23 eventos en 1966 en la gira de la United Golf Association, que era una serie de torneos para golfistas afroamericanos en un momento en que eran excluidos regularmente de otros eventos de golf profesionales de primer nivel. Al año siguiente, hizo una oferta para unirse al PGA Tour, necesitaba proporcionar una copia del saldo de un extracto bancario de $ 6.500, y en 1969 se encontró en un playoff para ganar el prestigioso Firestone Open en el estado natal de Nicklaus, Ohio.

Cuando Elder contó la historia el jueves, Nicklaus, que estaba sentado a su lado en el estrado de la conferencia de prensa, intervino: “Te robé, ¿no?”.

Elder se volvió hacia Nicklaus, “Lo hiciste”.

Nicklaus explicó que hizo tres putts de más de 35 pies para mantener vivo el playoff. Finalmente, Nicklaus se impuso para ganar el torneo.

“Tuvo suerte”, dijo Elder, quien reprimió sin éxito una risita, incluso una risita.

Estaba teniendo un buen día.

“Fue una de las experiencias más emocionales que he presenciado o en las que he estado involucrado”, dijo sobre la ceremonia del primer tee el jueves.

Haciendo una pausa para ajustarse los anteojos, el élder agregó: “Mi corazón está muy suave esta mañana, no demasiado suave, sino suave debido a las cosas maravillosas que he encontrado. Es un gran honor y lo aprecio mucho ”.

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