📰 ¿Siguen necesitando los deportes a China?

📰 ¿Siguen necesitando los deportes a China?

Las recompensas para las ligas y organizaciones deportivas internacionales son claras: lucrativos acuerdos de transmisión, abundantes oportunidades de patrocinio, millones de nuevos consumidores.

Los riesgos también son obvios: el compromiso de los valores, las pesadillas de relaciones públicas, la atmósfera general de opacidad.

Durante años, han estudiado el mercado chino, han medido estos factores y han llegado a la misma matemática básica: que los beneficios de hacer negocios allí superan los posibles inconvenientes. La NBA podría caer en una humilde crisis política basada en un solo tweet, y los contratos ricos podrían desaparecer en el aire de la noche a la mañana, pero China, según se pensaba, era una mina de oro potencial. Y por esa razón, las ligas, los equipos, los órganos de gobierno y los atletas se contorsionaron por cualquier oportunidad de aprovecharlo.

Pero los acontecimientos recientes pueden haber cambiado esa forma de pensar para siempre y planteado una nueva pregunta: ¿todavía vale la pena hacer negocios en China?

El mundo del deporte recibió un indicio la semana pasada de una dinámica cambiante cuando la WTA, una de las muchas organizaciones que han trabajado agresivamente durante la última década para establecerse en el mercado chino, amenazó con dejar de hacer negocios allí por completo si el gobierno no confirmaba. la seguridad de Peng Shuai. Peng, una de las mejores jugadoras de tenis que alguna vez fue aclamada por los medios estatales como “nuestra princesa china”, desapareció recientemente de la vida pública después de acusar a un destacado ex funcionario del gobierno de agresión sexual.

La amenaza de la WTA fue notable no solo por su razonamiento, sino por su rareza.

Pero mientras el presidente de China, Xi Jinping, gobierna a través de una cosmovisión personal cada vez más dura, y mientras el enfoque agresivo de China a la geopolítica y su historial en derechos humanos hacen del país, y de quienes hacen negocios allí, un objetivo creciente para un coro de críticos. y los activistas, las ligas deportivas y las organizaciones pronto se verán obligados a reevaluar sus viejas suposiciones.

Ese tipo de confrontación directa ya se está produciendo en otros lugares: los legisladores de la Unión Europea pidieron recientemente lazos más fuertes con Taiwán, una isla que China reclama como su territorio, solo unos meses después de que los funcionarios europeos bloquearon un acuerdo comercial histórico sobre preocupaciones de derechos humanos y calificaron a China como un “Amenaza totalitaria”.

Para la mayoría de las organizaciones deportivas, la posición de la WTA sigue siendo un caso atípico. Las organizaciones deportivas con asociaciones multimillonarias en China, ya sea la NBA, la Premier League de Inglaterra, las carreras de autos de Fórmula 1 o el Comité Olímpico Internacional, en su mayoría han dejado de lado las preocupaciones.

Algunos socios han accedido en ocasiones a las diversas demandas de China. Algunos han emitido humildes disculpas. El COI, quizás en el ejemplo más notable, ha parecido hacer todo lo posible para evitar enojar a China, incluso cuando Peng, un ex olímpico, desapareció.

Pero una opinión pública en evolución puede resultar más difícil de ignorar para las organizaciones deportivas. Un informe de este año del Pew Research Center, por ejemplo, encontró que el 67 por ciento de los estadounidenses tenían sentimientos negativos hacia China, en comparación con el 46 por ciento en 2018. Se han producido cambios similares en otras democracias occidentales.

Mark Dreyer, analista deportivo de China Sports Insider, con sede en Beijing, dijo que el enfrentamiento de la WTA con China representaba una escalada en la mentalidad de “ellos o nosotros” que parecía estar formándose entre China y sus rivales occidentales.

La amenaza de la WTA, entonces, podría servir como una señal de enfrentamientos por venir, en cuyo caso, dijo Dreyer, China podría salir perdiendo.

“Francamente, China es un gran mercado, pero el resto del mundo es aún más grande”, dijo. “Y si la gente tiene que elegir, no elegirán China”.

Para algunos expertos, entonces, la extraordinaria decisión de la WTA de enfrentar a China de frente podría en realidad señalar un punto de inflexión, en lugar de una aberración.

“El cálculo es una parte político, una parte moral, una parte económico”, dijo Simon Chadwick, profesor de negocios deportivos internacionales en Emlyon Business School en Lyon, Francia. Dijo que la disputa de la WTA con China reflejaba la creciente “línea roja” entre el país y muchas de sus contrapartes occidentales, con las partes pareciendo más atrincheradas en ideologías sociopolíticas divergentes.

“Creo que nos dirigimos rápidamente hacia el tipo de terreno donde las organizaciones, empresas y patrocinadores se verán obligados a elegir un lado u otro”, agregó Chadwick.

El propio cambio de actitud de la WTA fue duro. Hace solo tres años, la organización estaba anunciando un acuerdo que convirtió a Shenzhen, China, en el nuevo hogar de sus finales de gira durante una década a partir de 2019, aceptando promesas de un nuevo estadio y un enorme premio anual de 14 millones de dólares. En 2019, justo antes de la pandemia, la WTA celebró nueve torneos en China.

Avance rápido hasta la semana pasada, cuando Steve Simon, el director ejecutivo de la WTA, dijo en una entrevista con The New York Times que si China no aceptaba una investigación independiente de las afirmaciones de Peng, la gira estaría dispuesta a cesar sus operaciones en el país. .

“Hoy en día se toman demasiadas decisiones que no se basan en lo que es simplemente correcto o incorrecto”, dijo Simon. “Y esto es lo correcto, 100 por ciento”.

El idioma levantó las cejas en todo el mundo del deporte.

“No son los primeros en tener un enfrentamiento con China”, dijo Zhe Ji, director de Red Lantern, una empresa de marketing deportivo que trabaja en China, sobre la WTA. “Pero no he visto a nadie más salir con una redacción tan fuerte como esa”.

Los enfrentamientos han proliferado solo en los últimos años.

La NBA, por ejemplo, fue vista como pionera cuando jugó sus primeros juegos en China en 2004, incluido un juego con Yao Ming, la estrella china de los Houston Rockets. Los años siguientes trajeron prosperidad para la liga allí y una paz relativa. Fue elogiado por su enfoque paciente y culturalmente sensible para construir allí. Luego, en 2019, Daryl Morey, el gerente general de los Rockets en ese momento, tuiteó en apoyo de las protestas a favor de la democracia que tenían lugar en Hong Kong, y en un abrir y cerrar de ojos una relación que se había desarrollado durante varios años implosionó.

La mercancía de los Rockets, el equipo favorito de China en la liga deportiva favorita de China, se retiró de las tiendas y los juegos del equipo ya no se transmitieron por televisión. Los fanáticos recurrieron a las redes sociales chinas para atacar la liga. Luego, cuando la NBA emitió lo que fue ampliamente tomado como una disculpa, provocó una ola de críticas casi igualmente contundente en casa. (La NBA no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios el miércoles).

“La NBA debería haber anticipado los desafíos de hacer negocios en un país dirigido por un gobierno represivo de partido único, incluso estando preparada para defender firmemente la libertad de expresión de sus empleados, jugadores y afiliados en todo el mundo”, lee una carta enviada a la liga por un grupo bipartidista de legisladores estadounidenses.

Los firmantes de la carta, un grupo multipartidista que incluía a la representante Alexandria Ocasio-Cortez de Nueva York, demócrata, y al senador Ted Cruz de Texas, republicano, acusaron a la NBA de comprometer los valores estadounidenses y apoyar efectivamente la propaganda china.

“Si estás enojando a ambas partes, significa que no hay un término medio, lo cual creo que fue significativo”, dijo Dreyer, el analista deportivo con sede en Beijing.

Al igual que otros observadores, Dreyer sugirió que la postura de la WTA podría cambiar las reglas del juego. Pero también señaló que posiblemente era más fácil para la WTA desafiar a China que, digamos, para la NBA, por dos razones.

Primero, debido a que la pandemia ya había obligado a la WTA a cancelar sus eventos en China para el futuro cercano, la gira no necesariamente estaba perdiendo grandes sumas de dinero en el plazo inmediato. (Cortar los lazos con China de forma permanente, por supuesto, requeriría que el WTA Tour reemplace decenas de millones de dólares en ingresos y premios). En segundo lugar, porque China esencialmente ha borrado cualquier mención de Peng y la consiguiente protesta internacional de sus noticias y redes sociales. La marca de la WTA puede no tener mucho éxito allí. Muchos en China simplemente no conocen a Peng ni a la respuesta de la WTA.

“Con la NBA, estaban quemando camisetas”, dijo Dreyer. “No tienes esa reacción contra el tenis”.

Sin duda, las grandes ligas deportivas que tienen intereses profundos y de larga data en China, salvo algún giro extremo de los acontecimientos, no saldrán del mercado en el corto plazo. Y algunas organizaciones todavía lo están haciendo todo.

El COI, que organizará los Juegos Olímpicos de Invierno de 2022 en Beijing en febrero, ha ignorado todas y cada una de las llamadas de los críticos para que la organización haga alguna declaración sobre los abusos de los derechos humanos en China, incluido el tratamiento de las minorías religiosas en las regiones occidentales del país.

Sin embargo, algunos en la industria ya han notado un cambio, un ligero enfriamiento, entre otras empresas que reflexionan sobre los negocios en el mercado deportivo allí.

“Con el aumento de la tensión política y las complicaciones de hacer negocios en China, he visto a más empresas centrarse en Europa y EE. UU., Donde la recompensa puede no ser tan grande pero el riesgo es mucho menor”, dijo Lisa Delpy Neirotti, una consultor internacional de marketing deportivo y director del programa de maestría en gestión deportiva de la Universidad George Washington.

Esa dinámica ha sido vívida en el fútbol europeo, que en conjunto parecía ver a China como una especie de El Dorado hace cinco años, pero ahora parece estar llegando a un acuerdo con la realidad después de una serie de decepciones. En Italia, el Inter de Milán, uno de los clubes con más historia de ese país, está en picada después de que su propietario chino, Suning, una empresa de bienes de consumo, se viera envuelto en una importante crisis financiera. El equipo se ha visto obligado a vender contratos de jugadores para cubrir su nómina.

En Inglaterra, la Premier League sigue en litigio con un socio de transmisión que no pagó después de firmar un contrato televisivo sin precedentes para transmitir juegos en China. Un nuevo socio está pagando una fracción del acuerdo anterior, dejando a algunos clubes desilusionados.

“Durante los últimos cinco años ha habido una percepción en Occidente de que China está ahí para tomar – hay mucho dinero, el crecimiento económico es fuerte, una clase media en crecimiento, ingresos por disposición, y podemos deleitarnos con esto”, Chadwick dijo. “Lo que les ha sucedido a algunas organizaciones deportivas en Occidente es que no han encontrado a China tan lucrativa como imaginaban, y también les ha resultado increíblemente difícil hacer negocios con China”.

Las dificultades parecen profundizarse.

Hace media década, el gobierno chino, envalentonado por los deportes después de albergar los Juegos Olímpicos de Verano de 2008 en Beijing, anunció planes para crear una industria deportiva nacional de 800.000 millones de dólares, la más grande del mundo. Eso captó la atención de las organizaciones deportivas occidentales.

Sin embargo, lo que muchas organizaciones no anticiparon fueron las peculiaridades del panorama empresarial chino, la medida en que la política se entreteje con todos los aspectos de la economía china y el creciente espíritu de nacionalismo bajo su presidente cada vez más autocrático, Xi.

“Creo absolutamente que, a largo plazo, los principales eventos deportivos dudarán en avanzar para programarse en China en este momento”, dijo Thomas A. Baker III, profesor de gestión deportiva en la Universidad de Georgia que ha realizado un extenso trabajo en China. “La China que dio la bienvenida al mundo en 2008 no es la misma China con la que la gente está haciendo negocios en 2021”.

Tariq Panja, Matthew Futterman y Christopher Clarey contribuido a la presentación de informes.

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