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MELBOURNE, Australia — Al comenzar su temporada número 20 en el ATP Tour, Rafael Nadal, famoso por ser exigente y particular en la cancha, se permite a sí mismo, y a otros, algo de gracia.

En una conferencia de prensa la semana pasada, un reportero le preguntó a Nadal cómo se sentía acerca de las condiciones en Melbourne, dado que “no has llegado a las semifinales en el Abierto de Australia desde que ganaste el título en 2009”.

Después de una mirada inicial de perplejidad mientras escuchaba la pregunta, Nadal, divertido, rechazó suavemente la premisa, dado que ha llegado a la final en Melbourne Park cuatro veces desde que ganó el título de 2009. “Siento mucho decírtelo”, dijo Nadal, enumerando los años en los que había llegado a la final. “No quiero”.

En una entrevista, Nadal dijo que si bien “normalmente no juego si no creo que seré bueno”, estaba dispuesto a reducir sus expectativas por el deseo de competir.

“Debido a que no jugué durante cinco o seis meses, realmente lo tomo de una manera diferente”, dijo Nadal. “Dije, está bien, quiero volver a la gira, incluso si la preparación no es fantástica. Necesito volver si quiero volver a ser competitivo lo antes posible. Necesito estar ahí. Necesito practicar con los chicos. Necesito jugar algunos partidos profesionales, y eso es lo que hice”.

Nadal parecía listo para regresar a la gira cuando ingresó a una exhibición en Abu Dhabi en diciembre, pero se convirtió en uno de los seis jugadores en el evento que contrajeron el coronavirus. Después de dar negativo en la mañana de su vuelo de regreso a España, Nadal comenzó a sentirse mal en el avión. Preocupado por sus parientes mayores, fue directamente del aeropuerto a un hospital para hacerse la prueba antes de regresar a casa y permaneció aislado después de recibir el resultado.

Después de cuatro días de síntomas dolorosos y fiebre alta, Nadal tuvo otros tres días de cansancio. “Estaba destruido, como súper cansado”, dijo Nadal, quien dijo que estaba vacunado. “No podía moverme mucho”.

Nadal volvió a subirse a una bicicleta estática ocho días después de su diagnóstico y lentamente comenzó a pedalear cuesta arriba hacia la recuperación. Después de solo dos prácticas cerca de su casa en España, Nadal decidió viajar a Australia para prepararse más y jugar algunos partidos reales, aunque de bajo riesgo.

En su primer torneo desde agosto pasado, Nadal ganó una pequeña competencia ATP 250 en Melbourne en la primera semana de la temporada. Se enfrentó a uno de los caminos menos desalentadores de su carrera: tres oponentes clasificados fuera del top 90 y su oponente de cuartos de final se retiró antes de su partido.

Esos descansos le dieron a Nadal un camino rápido para extender una larga racha: su victoria por 7-6 (6), 6-3 en la final sobre el saque y volea estadounidense Maxime Cressy hizo de esta la 19ª temporada consecutiva en la que ha ganado en menos un título ATP. (En todos menos el primero de esos años, Nadal siempre había ganado al menos dos).

Por supuesto, ha habido calidad en la cantidad de Nadal, incluidos los 20 títulos individuales de Grand Slam que lo tienen en un triple empate con Roger Federer y Novak Djokovic.

Cuando se le preguntó cómo su victoria en el torneo de preparación podría prepararlo para el Abierto de Australia, donde Nadal podría tomar posesión exclusiva del récord por primera vez, Nadal, que se perdió tanto Wimbledon como el Abierto de EE. UU. el año pasado, rápidamente estableció expectativas.

“Quiero decir, no jugué partidos de cinco sets desde Roland Garros”, dijo. “Y, por supuesto, mi preparación podría ser mejor. Pero aquí estoy. no espero; Solo trato de ir día a día. Sé que la situación no es la ideal para intentar tener un resultado sorprendente en el primer Grand Slam. Pero nunca se sabe. Si no estás aquí, es difícil tener alguna oportunidad. Estando aquí, quiero dar lo mejor de mí”.

Nadal habló con generosidad, aunque con una frustración audible, sobre Djokovic, quien había sido un claro favorito para ganar un décimo título individual masculino del Abierto de Australia este mes antes de complicar sus posibilidades al intentar ingresar al país y jugar sin vacunarse. Después de ser detenido en un aeropuerto cuando la exención que proporcionó para eludir los requisitos de vacunación del país se consideró insuficiente, la terrible experiencia de Djokovic terminó el domingo cuando un tribunal de Melbourne rechazó su solicitud de anular la decisión del gobierno de revocar su visa.

“Por supuesto que no es bueno para el tenis, no es bueno para él, no es bueno para distraer la atención de lo que es importante hablar sobre el tenis y en nuestro mundo”, dijo Nadal. “Pero de esa manera, realmente siento pena por él, ¿sabes? Aunque pensemos diferente y tengamos diferentes perspectivas de las cosas que hay que hacer en estos duros momentos de la pandemia. Realmente siento mucha pena por él”.

Aunque Nadal ha hablado este mes de la necesidad de escuchar a los expertos médicos y de las “consecuencias” (Djokovic es uno de los únicos tres jugadores en el Top 100 de la ATP que no están vacunados), en esta entrevista Nadal dijo que quería hablar sobre Djokovic, a quien él se ha enfrentado a un récord ATP 58 veces, “más sobre una persona humana que un tenista, ¿no?”

“Tengo un gran respeto por él, en términos generales”, dijo Nadal. “Hicimos muchas cosas juntos; disfrutamos muchos momentos importantes en la cancha. Juntos también hicimos cosas importantes para nuestras fundaciones. Así que, de alguna manera, le deseo todo lo mejor. Realmente creo que es importante que él salga, explica todo”.

Y agregó: “Pero le deseo lo mejor. Incluso si pensamos diferente, es un colega en la gira y respeto sus decisiones. Incluso si no estamos de acuerdo”.

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