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En abril de 2020, con la gira de tenis profesional suspendida debido a la pandemia de coronavirus, Novak Djokovic participó en un chat de Facebook Live con algunos atletas serbios. Durante su conversación, Djokovic, famoso por su riguroso régimen de entrenamiento, su dieta abstemia y su afición a las creencias de la Nueva Era, dijo que estaba “en contra de la vacunación” y que “no querría que alguien lo obligara a vacunarse para poder viajar.”

“Pero si se vuelve obligatorio, ¿qué pasará? Tendré que tomar una decisión”, dijo.

Más de un año y medio después, la decisión de Djokovic de buscar una exención médica al requisito de vacunas del Abierto de Australia se ha convertido en una debacle para el tenis, y uno de los episodios más extraños que ha tenido la pandemia. Djokovic, de 34 años, ha hecho un daño potencialmente irreparable a su propia imagen. Es un giro amargo para un jugador que ha anhelado durante mucho tiempo la adoración prodigada a sus principales rivales, Roger Federer y Rafael Nadal, y es una triste coda para lo que se considera la era más grandiosa en la historia del tenis masculino.

Djokovic llegó a Australia con el objetivo de lograr un récord de 21 títulos de Grand Slam en individuales, lo que lo colocaría uno por delante de Federer y Nadal y fortalecería su afirmación de ser el jugador masculino más exitoso de todos los tiempos. En cambio, ahora se encuentra en el centro de una controversia global que gira en torno a algunos de los temas más divisivos planteados por la pandemia, en particular la cuestión de la libertad individual frente a la responsabilidad colectiva.

La negativa de Djokovic a capitular ante un gobierno australiano que buscaba prohibirlo “en el interés público” porque no está vacunado lo ha convertido en un mártir a los ojos de algunos populistas de derecha y quienes se oponen a las vacunas, y ha provocado una gran cantidad de rabia en Serbia.

Mientras Djokovic estaba secuestrado en una habitación de hotel de Melbourne en espera de una audiencia judicial sobre su ingreso al país, Nigel Farage, el político británico de extrema derecha y figura mediática que encabezó la campaña Brexit, estaba en Belgrado, Serbia, expresando su solidaridad con la familia de la estrella del tenis. . El padre de Djokovic comparó a su hijo con Jesucristo y Espartaco y lo aclamó como “el líder del mundo libre”. En Melbourne, una multitud estridente de seguidores de Djokovic gritó “Novak” y se enfrentó a la policía.

Todo esto es un extraño giro de los acontecimientos para un atleta que a menudo ha sido acusado de esforzarse demasiado por ganarse el afecto del mundo y que inspira un enorme respeto dentro de su deporte, y no solo porque ha ganado tanto. Es una figura popular en el vestuario, donde se lo ve como un fuerte defensor de los jugadores que tienen dificultades financieras: en 2020, cofundó una asociación de jugadores con el objetivo declarado de hacer que el tenis sea más rentable para los de abajo. aunque no está claro qué ha logrado ese grupo desde entonces. Djokovic también se ha distinguido por su filantropía y por la amabilidad que ha mostrado a Federer y Nadal. (“Es un campeón magnífico”, dijo Djokovic sobre Federer después de vencerlo en Wimbledon en 2014).

En persona, es afable y atractivo, con un gran interés en la vida más allá de la línea de base y un sentido palpable de gratitud por su buena fortuna. Djokovic creció durante las guerras de los Balcanes de la década de 1990: estaba en Belgrado cuando las fuerzas de la OTAN bombardearon Serbia y pasó muchas noches acurrucado en el sótano del edificio de apartamentos de su abuelo.

Djokovic ha dicho que la experiencia lo ayudó a convertirse en el campeón en el que se convirtió. Pero tal vez también generó una sensación de impermeabilidad que ahora lo ha desviado.

Este enfrentamiento en Australia también ha puesto de relieve algunos de los aspectos más preocupantes de la imagen pública de Djokovic. Durante mucho tiempo ha sido un aficionado espiritual, con debilidad por lo que algunos consideran charlatanería. Hace unos años, cuando Djokovic estaba sumido en una mala racha, existía la preocupación de que hubiera caído bajo la influencia de un entrenador de tenis español llamado Pepe Imaz, cuya filosofía de entrenamiento, llamada Amor y Paz, enfatizaba la meditación y los abrazos grupales. . (“Los seres humanos tenemos capacidades y habilidades infinitas, el problema es que nuestra mente nos limita”, dijo Imaz en su sitio web. “La telepatía, la telequinesis y muchas cosas más son posibles”). En un video en YouTube, se muestra a Djokovic en el escenario con Imaz hablando sobre la “necesidad de poder mirar hacia adentro y establecer esta conexión con una luz divina”.

Cuando la gira de tenis hizo una pausa durante la primavera de 2020, Djokovic tuvo varias conversaciones de Instagram con el gurú del bienestar Chervin Jafarieh. Durante una de sus conversaciones, Djokovic afirmó que la mente podía purificar el agua.

“Conozco algunas personas que a través de la transformación energética, a través del poder de la oración, a través del poder de la gratitud, lograron convertir la comida más tóxica, o quizás el agua más contaminada, en el agua más curativa, porque el agua reacciona, ” él dijo. “Los científicos han demostrado que en experimentos, las moléculas en el agua reaccionan a nuestras emociones a lo que se ha dicho”. (“A la gente de Flint, Michigan, le encantaría escuchar esa noticia”, respondió la comentarista de tenis Mary Carillo).

Fue durante este mismo período que Djokovic reveló en Facebook Live su oposición a las vacunas y los mandatos de vacunas. Unos meses más tarde, organizó una gira de exhibición en los Balcanes que se convirtió en un evento de gran difusión. Djokovic y su esposa estuvieron entre los que dieron positivo por coronavirus. En la prensa y en los círculos de tenis, Djokovic fue ridiculizado por organizar partidos, con fanáticos presentes, durante una crisis de salud pública. Pero no fue nada comparado con el oprobio que enfrentó este mes, particularmente en Australia, donde el público está irritado por las restricciones de Covid, y la pelea de Djokovic se desarrolla en el contexto de una próxima elección nacional.

De vuelta en Serbia, sin embargo, Djokovic es visto como una víctima que está siendo victimizada porque es serbio. “Están pisoteando a Novak para pisotear a Serbia y al pueblo serbio”, dijo a los periodistas el padre de Djokovic, Srdjan. El Ministerio de Relaciones Exteriores de Serbia emitió un comunicado diciendo que el público serbio “tiene una fuerte impresión” de que Djokovic fue “atraído para viajar a Australia para ser humillado” y que sentía una “indignación comprensible”.

El colgajo de Djokovic se produjo en un momento de resurgimiento del nacionalismo serbio en Bosnia, y también revivió el interés en las opiniones políticas de Djokovic. En una visita a Bosnia en septiembre pasado, fue fotografiado con el ex comandante de un grupo paramilitar implicado en la masacre de Srebrenica de 1995. También fue grabado en video cantando en una boda con Milorad Dodik, el nacionalista serbio de línea dura cuya retórica separatista hace temer que Bosnia vuelva a caer en conflicto.

Djokovic ha hecho comentarios a lo largo de los años que sugerían que al menos simpatizaba con el nacionalismo serbio. En un discurso de 2008, dijo que Kosovo pertenecía a Serbia después de que declarara su independencia. Por otro lado, lo entrena un croata, el ex campeón de Wimbledon Goran Ivanisevic, y es visto por muchos en los Balcanes como una figura conciliadora. La gente alrededor de Djokovic cree que no es tan popular como Federer y Nadal en parte porque viene de un país pequeño con mala reputación. Pero eso no es necesariamente una expresión del nacionalismo serbio, y es probable que haya algo de verdad en ello.

El escritor bosnio-estadounidense Aleksandar Hemon, que enseña en Princeton (y es coguionista del guión de “The Matrix Resurrections”), sugirió que lo que Djokovic realmente piensa no viene al caso: su éxito de conquistar el mundo lo ha convertido en un personaje mitológico. figura de la cultura serbia, la encarnación de la grandeza serbia que ha asestado un golpe demoledor a los enemigos de su país.

“Tiene un gran valor”, dijo Hemon. “Él es una especie de evidencia de que somos mejores de lo que ellos creen que somos”.

Y del mismo modo, la controversia de Djokovic en Australia ha jugado con el sentido de victimismo que anima al nacionalismo serbio, la creencia de que “Occidente lo odia porque es serbio”, como lo expresó Hemon.

Es posible que la indignación en Serbia no disminuya incluso después de que finalice el Abierto de Australia. Si Djokovic continúa resistiéndose a la vacunación, su capacidad para viajar y jugar otros torneos podría verse limitada. Mientras dure la pandemia, el mejor tenista del mundo puede ser un paria internacional. Paul Annacone, quien entrenó a Federer y ahora es comentarista de Tennis Channel, dijo que la situación de Djokovic lo entristece.

“Es una maldita vergüenza”, dijo, “y me siento especialmente mal por el tenis”.

Esta es la segunda vez en cuestión de meses que el tenis se encuentra en el centro de una disputa internacional. La desaparición en noviembre de la jugadora china Peng Shuai, luego de que acusara públicamente a un ex alto funcionario del gobierno de agresión sexual, renovó la preocupación por el historial de derechos humanos de China y ensombreció los Juegos Olímpicos de Invierno de Beijing, que comienzan en tres semanas. En el caso de Peng, la comunidad tenística se unió para exigir pruebas de su seguridad y bienestar, y la respuesta se ha convertido en un motivo de orgullo para el deporte.

No así para el asunto Djokovic, que es puramente vergonzoso. Si bien parece que la torpeza burocrática es, al menos en parte, la culpable, Djokovic ha sido el arquitecto de sus propios problemas. Presentó una solicitud de visa que incluía información incorrecta y posiblemente engañosa, y tuvo la temeridad de presentarse sin vacunar en un país que ha soportado algunos de los bloqueos de covid-19 más estrictos del mundo y que se está hundiendo bajo la variante Omicron. Como mínimo, el enfoque de Djokovic sugirió insensibilidad, aunque sus críticos, cuyo número crece cada hora, se inclinan más a verlo como una indiferencia insensible. Su reciente admisión de que había seguido adelante con una entrevista con un periodista francés en diciembre después de que supuestamente contrajo el coronavirus ha causado una indignación especialmente intensa. (El reportero dijo que Djokovic no reveló que había dado positivo).

Ya sea que haya sido un error de cálculo, la arrogancia o una combinación de ambos lo que llevó a Djokovic a pensar que podría presentarse en Melbourne sin vacunarse y simplemente jugar, ahora se encuentra aislado en el mundo del tenis. Pocos jugadores lo han apoyado públicamente. La ex número 1 del mundo, Martina Navratilova, dijo que siempre había defendido a Djokovic y sintió que recibió “un trato injusto” de los fanáticos que eran hostiles con él. Pero no ahora.

“He estado defendiendo a Novak durante muchos años”, dijo, “pero no puedo defenderlo en este caso”.

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