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Robin Soderling estaba en la cima de su destreza cuando las paredes comenzaron a desmoronarse.

En 2009, cuando Soderling tenía solo 24 años, sorprendió al cuatro veces campeón defensor Rafael Nadal camino a la final del Abierto de Francia.

Soderling volvió a llegar a la final en 2010, perdiendo ante Nadal. Al final de la temporada, Soderling ocupaba el puesto número 4 del mundo.

Ocho meses después, disputó su último partido en el ATP Tour.

“Siempre sentí que estaba bajo presión”, dijo Soderling, ahora de 37 años, en una videollamada desde su casa cerca de Estocolmo. “Cuanto mejor me convertía, peor se ponía. Básicamente, cada partido que jugué era el favorito. Cuando gané, fue más un alivio que una alegría. Cuando perdí, fue un desastre. Perder un partido de tenis me hizo sentir como una persona terrible”.

Las expectativas eran altas tan pronto como tuvo éxito como junior. Pero cuando cumplió 26 años, Soderling había terminado, habiendo experimentado ansiedad y ataques de pánico, así como una mononucleosis debilitante.

“Todo mi sistema inmunológico estaba mal debido al estrés mental que me impuse”, dijo. “Incluso en mis días de descanso nunca estaba desconectado. Entonces mi cuerpo se volcó. Pasé de poder jugar un partido de cinco sets en tierra batida a no poder subir las escaleras. Pero realmente no podía hablar con mucha gente sobre eso porque había un gran estigma”.

Los psicólogos deportivos ahora son una presencia regular en la Asociación de Tenis Femenino y ATP Tours. Y casi nadie tiene miedo de hablar de ello. En las Finales de la WTA del año pasado, la mayoría de las ocho mejores jugadoras individuales hablaron libremente sobre recibir asesoramiento por problemas de salud mental.

“He estado trabajando con un psicólogo durante años”, dijo Maria Sakkari, semifinalista en los Abiertos de Francia y Estados Unidos en 2021. “Invertí mucho en eso. Es probablemente el mejor regalo que me he hecho nunca”.

Debido a que el tenis es un deporte individual, la mayoría de los jugadores están solos con redes de apoyo limitadas. Viajan durante 11 meses al año y casi todo el mundo pierde regularmente.

“El tenis es uno de los deportes más difíciles porque hay cambios constantes que los deportes con un calendario constante no tienen”, dijo Danielle Collins, una de las 30 mejores jugadoras. “Nunca sabemos a qué hora vamos a jugar. Viajamos de ciudad en ciudad cada semana en diferentes continentes, con diferentes culturas, incluso diferentes comidas. Incluso jugamos con diferentes pelotas de tenis. Y perdemos todas las semanas a menos que ganes el torneo. Eso es algo a lo que tienes que adaptarte”.

En octubre pasado, en el Día Mundial de la Salud Mental, Iga Swiatek, la campeona del Abierto de Francia de 2020, anunció que donaría $50,000 en premios a una organización de salud mental. Ella es abierta sobre el valor de tener a la psicóloga Daria Abramowicz como miembro de su personal itinerante. Venus Williams se asoció con la WTA para donar $2 millones a BetterHelp, un sitio de terapia en línea, para brindar un servicio gratuito.

La psicología del deporte y el bienestar mental no son conceptos nuevos. Ivan Lendl contrató al terapeuta Alexis Castorri en 1985 para que lo ayudara después de haber perdido tres finales consecutivas del US Open. Continuó ganando los siguientes tres. Pero solo recientemente los jugadores han sido tan abiertos acerca de buscar asesoramiento.

Mardy Fish, el ex profesional de giras y capitán del equipo de la Copa Davis de Estados Unidos, abrió la discusión cuando dijo que tuvo ataques de pánico antes de su partido de cuarta ronda contra Roger Federer en el US Open de 2012. Fish se retiró de ese partido y posteriormente se le diagnosticó un trastorno de ansiedad. Arrojó luz sobre su viaje en un documental de Netflix.

Naomi Osaka fue noticia en mayo pasado cuando abandonó el Abierto de Francia, citando problemas de salud mental. Perdió en la tercera ronda del US Open en septiembre y acaba de regresar a la gira en Australia este mes.

Jim Loehr, psicólogo clínico, ha estado practicando desde la década de 1970 y fundó el Centro para la Excelencia Atlética en Denver. Ha visto evolucionar el campo.

“En ese entonces, la gente estaba muy callada acerca de ver a alguien que pudiera ayudar mentalmente a su juego”, dijo Loehr, quien también es cofundador del Human Performance Institute. “Y tampoco podíamos hablar de eso porque nuestro trabajo es confidencial. Ahora, todo el mundo parece tener un psicólogo deportivo.

“Eso tiene mucho sentido”, dijo. “Los atletas necesitan un equipo a su alrededor para lograr actuaciones extraordinarias. Un entrenador está allí para obtener experiencia biomecánica en la producción de brazadas. Luego están los fisios y masajistas para facilitar la curación y los entrenadores, nutricionistas, psicólogos deportivos, incluso consejeros espirituales. El cuerpo es bastante complicado y funciona mejor cuando todas las partes están integradas. Cuanto más saludable y feliz eres, más lo enciendes en la cancha”.

La WTA y la ATP también han tomado nota de la importancia del bienestar. La ATP se ha asociado con Sporting Chance, una organización británica de salud mental. Los jugadores de ATP pueden llamar a consejeros y terapeutas las 24 horas del día, los siete días de la semana.

“Tenemos una colaboración mano a mano que lo hace sentir como un servicio interno”, dijo Ross Hutchins, exjugador del Tour y director de Tour de la ATP. “El objetivo es hacer que los jugadores estén más abiertos a hablar sobre sus problemas de una manera más cómoda. Es posible que no quieran hablar de eso como lo harían con las lesiones físicas, pero queremos que esté bien que se sientan de la manera que lo hacen”.

La WTA, que ha ofrecido servicios de salud mental durante más de 20 años, recientemente comenzó un enfoque más agresivo al agregar cuatro proveedores de atención de salud mental, uno de los cuales participa en torneos durante todo el año. Los servicios incluyen estrategias para manejar los desafíos mentales y emocionales de los partidos, manejar las finanzas y hacer la transición a la vida después del tenis.

“Nuestro trabajo es ayudar a las atletas a dar lo mejor de sí mismas fuera de la cancha”, dijo Becky Ahlgren Bedics, vicepresidenta de salud mental y bienestar de la WTA. “No tocamos las X y las O. Somos parte del desarrollo holístico. Estamos ahí para ayudarte con la piedra en tu zapato durante una carrera. Decimos: ‘Detengámonos y saquemos la piedra antes de que se convierta en un problema mayor’”.

Los principales campeonatos también están a bordo. En el Abierto de Australia, que comienza el lunes, un psiquiatra deportivo y un psicólogo están disponibles para los jugadores. También lo son los expertos en salud y bienestar. Hay salas tranquilas donde los jugadores pueden relajarse y concentrarse sin distracciones. Incluso hay cápsulas privadas insonorizadas dentro de las áreas de los jugadores.

Victoria Azarenka, dos veces campeona del Abierto de Australia, dijo que las giras estaban dando los pasos correctos.

“Creo que el mundo está cambiando su percepción de lo que es la salud mental”, dijo. “Tenemos esa empatía cuando vemos a alguien que está físicamente herido. La salud mental es algo invisible. Pero es tan fuerte, tan poderosa como la salud física”.

Soderling ya no juega mucho al tenis, excepto con sus dos hijos. Después de varios intentos de regreso, cada vez seguidos de otro ataque de pánico, se detuvo. Ahora es propietario de RS Sports, una empresa de ropa deportiva, y se desempeña como capitán del equipo sueco de la Copa Davis. Se considera curado y ayudará a cualquiera que se lo pida.

“Como atleta, recibimos la mejor atención médica que podría tener si tiene una lesión en la rodilla o la muñeca”, dijo Soderling. “Pero ha llevado mucho tiempo trabajar con el aspecto mental. Es una pena que se llame salud mental porque no solo estaba en mi cabeza. Todo mi cuerpo se vio afectado.

“Me alegra ver que hay una mejor comprensión de la salud mental en la actualidad”, agregó. “Pero es triste que le haya tenido que pasar a tanta gente antes de que se tomara en serio”.

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