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La pelota de tenis asciende en el aire y por un breve momento, como el de una montaña rusa, todo está tranquilo. Y luego, bam, la raqueta, azotando el aire, hace contacto y comienza la acción.

El servicio es el único momento en el tenis en que la mano humana, no la raqueta, dicta la dirección y la ubicación de la pelota. Y eso hace que comenzar con un buen lanzamiento sea esencial para ganar.

“Tienes el control total del servicio, por lo que el lanzamiento es un componente clave”, dijo Craig Boynton, quien entrenó a John Isner y ahora entrena a Hubert Hurkacz, quien subió del puesto 35 al 9 en la clasificación en 2021 a medida que mejoraron los resultados de su servicio.

Aryna Sabalenka, clasificada en segundo lugar en la gira femenina, señaló en un correo electrónico que “sin un lanzamiento consistente no puedes tener un servicio consistente”.

El lanzamiento puede ser el aspecto más subestimado del juego de un jugador para los profesionales, dice el analista de ESPN Brad Gilbert. Se cierne aún más a nivel de club para los jugadores recreativos, donde muchos jugadores pierden el control, a menudo usando demasiado la muñeca, doblando el codo o dejando que el brazo se mueva. “Si pierde el control de su lanzamiento de pelota, perderá su servicio”, dijo.

Lo ideal es golpear la pelota en esa fracción de segundo cuando deja de moverse en el vértice, dijo Jimmy Arias, director de tenis de IMG Academy, pero no hay una altura de lanzamiento perfecta.

Sabalenka y Taylor Fritz, clasificados en el puesto 23 en la gira masculina, dijeron que en los últimos años habían comenzado a lanzar la pelota más alto a medida que aprendían a usar las piernas para impulsarse más, generando mayor altura y fuerza.

“Quieres maximizar la altura a la que haces contacto con la pelota en el servicio”, explicó Sabalenka. “A medida que me fortalecía, podía doblarme y saltar más hacia la pelota. Eso me permitió lanzar la pelota un poco más alto”.

Boynton dijo que algunos servidores importantes, como Andy Roddick, tenían un movimiento más rápido y, por lo tanto, un lanzamiento más bajo, mientras que muchos europeos aprendieron un movimiento más largo que requería más tiempo y un lanzamiento más alto. “La altura está parcialmente determinada por la duración de tu movimiento”.

Sabalenka dijo que los jugadores tienen su propio lanzamiento ideal. “Se necesita mucha práctica para descubrir qué funciona mejor para ti, tu cuerpo, tu movimiento particular y tu sincronización”.

El objetivo, dijo Arias, es encontrar un movimiento y un lanzamiento en el que el jugador no se apresure ni espere. “Servir tiene que ver con el ritmo, y el lanzamiento lo dicta”.

Entre los jugadores actuales, Denis Shapovalov, Alexander Zverev y Federico Delbonis tienen lanzamientos notablemente altos. “Delbonis lo lanza sobre la luna y tiene que esperar cinco minutos para que baje”, dijo Arias, lo cual está bien, excepto que creía que cuando los nervios se apoderan de los grandes momentos, el lanzamiento más alto y la espera más larga podrían crear problemas.

Shapovalov, quien ha cambiado su enfoque varias veces, y Zverev a menudo han estado plagados de dobles faltas o problemas con el segundo servicio.

“Zverev tiene que dejarlo caer, pero podría lanzar la pelota más bajo en su segundo servicio”, sugirió Gilbert, lo que aceleraría el movimiento de Zverev y ayudaría a resolver su problema.

Pero ese sería un cambio radical, que puede ser necesario para un jugador de club o alguien en el nivel junior, pero que es raro en el circuito profesional. A ese nivel, los jugadores no separan el lanzamiento para una práctica aislada. Fritz incluso se rió de la pregunta. (Para perfeccionar su lanzamiento mientras crecía, Gilbert trabajaba en él caminando a la escuela y mientras estaba sentado en una silla. “Si tienes que levantarte de la silla para atrapar la pelota, entonces tu lanzamiento te está moviendo”).

Si bien Boynton dijo que creía que podría valer la pena revisar el lanzamiento de un club o jugador junior y hacer que lo practiquen por separado del servicio, no haría cambios importantes a nivel profesional.

“Para los profesionales, se trata más de ajustar el tiempo y el ritmo de todas estas partes móviles”, dijo, y agregó que el año pasado trabajó con Hurkacz para no dejar que el brazo lanzador se acelerara, lo que ayudó a generar un gran saque más consistente.

Rehacer el lanzamiento de un profesional puede ser “muy peligroso”, dijo Arias, pero agregó que si funcionaba, los resultados podrían ser sorprendentes. Señaló a Marin Cilic, que no había alcanzado su potencial hasta que su entrenador, Goran Ivanisevic, rehizo el servicio de Cilic en 2013. Ivanisevic, que ocupa el segundo lugar de todos los tiempos en porcentaje de puntos ganados con el primer servicio, hizo que Cilic lanzara la pelota más lejos en frontal (y un poco más abajo). En 2014, Cilic ganó el Abierto de Estados Unidos.

Un buen lanzamiento no se trata solo de la altura, también es una cuestión de ubicación. Gilbert dijo que un “lanzamiento de élite” golpea el lugar desde el que podrías golpear tu saque liftado, plano o cortado.

Dijo que Andy Roddick, Pete Sampras y Serena Williams fueron servidores dominantes en parte porque “cada lanzamiento fue perfecto” y golpearon la pelota a las 12 en punto, sin desplazamiento lateral, por lo que era imposible leer antes del contacto. (Arias practicó con Sampras “un millón de veces”, pero no pudo leer sus servicios).

“Tienes que tirarlo en el mismo lugar cada vez y no revelar dónde estás sirviendo”, dijo Fritz, y agregó: “Solo movería mi lanzamiento por el sol”.

Pero Jenson Brooksby, 56° clasificado, dijo que si bien un lanzamiento debe ser en el área correcta, no se esforzó por lograr la perfección. “Hay un margen de error que no importa”, escribió en un correo electrónico.

Sabalenka y Fritz dijeron que los mejores jugadores disfrazaron bien sus servicios, pero Brooksby dijo que en la gira masculina, Roger Federer es el mejor. Boynton también elogió a Nick Kyrgios, mientras que Arias dijo que Novak Djokovic fue subestimado y explicó que acorta el tiempo de reacción del devolvedor al lanzar el balón más lejos frente a él.

“Si pudieras enseñarle a un saltador de longitud a lanzar la pelota hasta la línea de servicio, entonces golpear el servicio sería como [a player at the net] golpeando “una sobrecarga para él”, dijo Arias.

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