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MELBOURNE, Australia — Se trata de opciones, este juego de tenis y este juego de la vida.

¿Delante de la línea o cruzado? ¿Romper o astillar? ¿Quedarse en casa o salir a la carretera en busca de puntos y gloria?

La pandemia de coronavirus que interrumpió viejos patrones y creó nuevos problemas ha complicado algunas de las elecciones, pero Ashleigh Barty está en una buena racha, como puede confirmar cualquiera que haya jugado contra ella en este Abierto de Australia.

Madison Keys fue el último en alejarse y quedarse con las manos vacías mientras Barty seguía entregando lanzamientos y cambios tácticos que Keys no podía manejar. Barty ganó el primer set de su semifinal el jueves por la noche en 26 minutos y ganó el partido en poco más de una hora, 6-1, 6-3.

Es la primera australiana desde Wendy Turnbull en 1980 en llegar a la final de individuales femeninos en el Abierto de Australia.

“Honestamente, es irreal, simplemente increíble”, dijo Barty. “Me encanta este torneo. Me encanta venir aquí y tocar en Australia. Como australianos, estamos excepcionalmente mimados. Somos una nación de Grand Slam y podemos jugar en casa en nuestro patio trasero”.

“Ahora tengo la oportunidad de jugar por un título”, agregó.

Se enfrentará a la ganadora de la segunda semifinal del jueves entre Danielle Collins de Estados Unidos e Iga Swiatek de Polonia. Pero a quien sea que se enfrente Barty en esta etapa final, ella será la favorita en base a su calma y precisión bajo presión durante los últimos 11 días.

Todavía tiene que acercarse a perder un set, y Keys la recibió en la red después de la derrota del jueves con una sonrisa en su rostro como diciendo: “Estás en la zona, Ash, disfrútalo”.

Es posible que el tenis no signifique tanto para Australia como lo fue en los días de Rod Laver, Ken Rosewall, Margaret Court y Evonne Goolagong Cawley. Pero una victoria de Barty en Australia sin duda sería un acontecimiento cultural. La joven de 25 años de Brisbane es una figura particularmente popular aquí con su personalidad realista y profundas raíces en la tierra: ella es en parte de ascendencia indígena.

Clasificada como No. 1, ganó su primer título individual de Grand Slam en el Abierto de Francia de 2019 y el siguiente en Wimbledon el año pasado, prevaleciendo en una final cambiante contra Karolina Pliskova que se complicó antes de ganar en tres sets.

Pero hasta ahora no ha habido partidos nerviosos ni desafíos extensos en Melbourne, donde puede convertirse en la primera australiana en ganar el título de individuales desde Chris O’Neil en 1978.

O’Neil no fue sembrado y se clasificó fuera del top 100: uno de los mayores campeones sorpresa de Grand Slam en la larga historia del tenis. Barty está en una posición muy diferente como la mejor jugadora del juego y el centro de atención en su país cada vez que juega un partido.

Pero después de elegir acortar su temporada en 2021 y regresar a su hogar en Australia para recuperarse después del US Open, donde fue sorprendida en la tercera ronda, comenzó la temporada 2022 fresca, enfocada y devastadoramente en el objetivo. Ha perdido solo 21 juegos en seis partidos y está logrando un buen equilibrio entre delicadeza y poder.

Próximo desafío: su primera final individual del Abierto de Australia el sábado por la noche en horario de máxima audiencia en el Rod Laver Arena. ¿Está lista?

“Absolutamente”, dijo después de pasar con vapor las llaves sin sembrar. “Vamos a hacerlo.”

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