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MELBOURNE, Australia — Uno por uno, algunos de los mejores tenistas del mundo se quitaron las máscaras el sábado para un día de conferencias de prensa, pero no necesariamente bajaron la guardia.

Es una situación delicada, l’affaire Novak Djokovic. Una situación fluida, también, con una audiencia en la corte federal programada para el domingo para tratar de determinar si el tenista masculino número 1 del mundo recuperará su visa y podrá defender su título del Abierto de Australia, a pesar de no haber sido vacunado contra el coronavirus.

El sábado, mientras las cámaras rodaban y Djokovic regresaba a la detención en el Park Hotel, el Media Day continuó sin el actual campeón en Melbourne Park. (Normalmente, habría sido incluido en el evento, donde los jugadores estaban solos en el estrado y los miembros de los medios de comunicación estaban socialmente distanciados, pero Djokovic no fue entrevistado el sábado dada la situación).

Pero aún estaba presente: su caso fue una característica de casi todas las entrevistas, ya que sus compañeros atletas jugaron el juego de preguntas y respuestas antes del inicio del Abierto de Australia el lunes (con o sin Djokovic).

Naomi Osaka, la estrella japonesa que a menudo ha sido una de las jugadoras más francas del deporte en temas sociales, fue más circunspecta esta vez y dijo que la decisión finalmente dependía del gobierno y no de los tenistas, pero sugirió que ella entendía cómo el escrutinio sintió.

“Sé lo que es estar en su situación en un lugar en el que te preguntan sobre esa persona, solo para ver los comentarios de otros jugadores”, dijo. “No es lo mejor. Solo trato de mantenerlo positivo”.

Pero Rafael Nadal, uno de los rivales de toda la vida de Djokovic, estaba dispuesto a jugar más cerca de las líneas.

“Te digo una cosa”, dijo Nadal. “Está muy claro que Novak Djokovic es uno de los mejores jugadores de la historia, sin duda. Pero no hay un jugador en la historia que sea más importante que el evento, ¿no? El jugador se queda y luego se va, y vienen otros jugadores.

“Incluso Roger, Novak, yo mismo, Bjorn Borg, que fue increíble en su momento, el tenis continúa”, dijo, refiriéndose a Roger Federer. “El Abierto de Australia es más importante que cualquier jugador. Si está jugando finalmente, está bien. Si no está jugando, el Abierto de Australia será un gran Abierto de Australia”.

Seguramente, algunos jugadores se habían preparado para la pregunta de Djokovic, hablando sobre el tema con sus agentes y séquitos para tratar de transmitir el mensaje correctamente. Pero el lenguaje corporal de Nadal parecía tan espontáneo como su inglés libre el sábado, lleno de gesticulaciones mientras buscaba las palabras adecuadas en su segundo idioma.

Le pregunté qué lecciones podrían extraerse del desastre de Djokovic (no lo llamé desastre).

Aunque Nadal dijo que no tuvo efecto en su preparación personal, dijo que las cosas habían ido demasiado lejos, dominando los titulares y oscureciendo los resultados de principios de temporada. Otros jugadores compartieron ese sentimiento, incluidos Alex de Minaur de Australia, Garbiñe Muguruza de España y Emma Raducanu, la atenta adolescente británica que fue la sorpresiva campeona del Abierto de Estados Unidos el año pasado.

“Siento que la situación le ha restado un poco al gran tenis que se jugó durante el verano”, dijo Raducanu, refiriéndose al verano australiano.

Señaló la historia de sentirse bien de Andy Murray, quien llegó a la final en Sydney a los 34 años: su primera final en la gira desde 2019, y aún más notable porque ahora tiene una cadera artificial. Raducanu también podría haber mencionado a Nadal, quien regresó después de problemas crónicos en los pies y su última pausa prolongada para ganar el título de individuales el domingo pasado en un evento preliminar ATP 250 en Melbourne.

“Honestamente, estoy un poco cansado de la situación porque creo que es importante hablar sobre nuestro deporte, sobre el tenis”, dijo Nadal sobre el caso de Djokovic.

En verdad, no ha habido escasez de distracciones previas al torneo a lo largo de los años en Melbourne.

Los informes de arreglos de partidos generalizados dominaron el período previo al torneo de 2016. Los incendios forestales oscurecieron gran parte del tenis en 2020, al igual que las restricciones de cuarentena pandémica en 2021, que redujeron a algunos jugadores a golpear pelotas contra paredes y colchones en sus habitaciones de hotel para tratar de mantener algún tipo de ritmo (y cordura).

Pero lo que separa a 2022 de sus predecesores es que la atención se centra en el destino de un solo jugador, y no de cualquier jugador. Djokovic es nueve veces campeón del Abierto de Australia, en su semana número 355 récord como No. 1 y cada vez más elegido por consenso como el mejor jugador masculino de esta era dorada, a pesar de que todavía está empatado con Nadal y Federer en 20 títulos de Grand Slam.

El Abierto de Francia ha pertenecido a Nadal, ganó la asombrosa cantidad de 13 títulos en la arcilla roja de París, pero el Abierto de Australia ha sido dominio de Djokovic, y será interesante dentro de muchos años ver qué efecto tiene el enfrentamiento pandémico en Melbourne. en su legado, abajo y más allá.

Nick Kyrgios, una joven estrella que no estuvo en la rueda de prensa porque se encuentra aislado en Sídney tras dar positivo por coronavirus, ofreció su apoyo a Djokovic el sábado en el podcast “No Boundaries”.

“Lo estamos tratando como si fuera un arma de destrucción masiva en este momento; literalmente está aquí para jugar tenis”, dijo Kyrgios, sugiriendo que los australianos estaban usando a Djokovic como un saco de boxeo para descargar sus frustraciones por todas sus privaciones por la pandemia.

“Como ser humano, obviamente se siente bastante alienado”, dijo Kyrgios, quien dijo que Djokovic se había comunicado con él a través de las redes sociales para agradecerle el apoyo. “Es un lugar peligroso para estar cuando sientes que el mundo está en tu contra y que no puedes hacer nada bien”.

Alexander Zverev, otra estrella joven cercana a Djokovic, argumentó el sábado en contra de leer demasiado sobre el drama actual.

“Todavía ganó 20 Grand Slams. Todavía tiene la mayor cantidad de semanas en el No. 1. Todavía tiene la mayor cantidad de Masters Series”, dijo Zverev. “Sigue siendo para mí uno de los mejores jugadores de todos los tiempos. Quiero decir, esto obviamente no es algo bueno para todos, especialmente para él. Pero no cuestiones su legado por esto”.

Los legados, por supuesto, no se tratan solo de resultados. También tienen que ver con los intangibles: los recuerdos y el deleite que los fanáticos mantienen cerca después de años de seguir a un campeón.

Djokovic es una figura compleja, a menudo contradictoria, que puede ser tanto egoísta como magnánima, dedicando, por ejemplo, una cantidad considerable de tiempo y energía a promover la causa de los jugadores de menor rango y ayudar a apoyar a los atletas de Serbia y la región más amplia de los Balcanes.

Su alcance a veces ha fracasado. La gira benéfica de tenis que organizó en las primeras etapas de la pandemia en 2020 tuvo que cancelarse después de que él y algunos otros jugadores dieron positivo por coronavirus, y malinterpretó el estado de ánimo global al festejar sin máscara y sin distanciamiento social.

Ahora, después de que dijo que dio positivo nuevamente el mes pasado y recibió una exención de vacunación de Tennis Australia, llegó a una ciudad y país donde los bloqueos y las restricciones de salud han sido algunos de los más severos en el mundo, y donde el caso de coronavirus y las tasas de hospitalización han aumentado rápidamente. El gobierno australiano, mientras intenta deportarlo después de cancelar su visa por segunda vez, argumenta que su presencia continua corre el riesgo de comprometer su campaña de vacunación.

Las vacunas no son una panacea: Nadal, como Raducanu, contrajo coronavirus recientemente después de jugar en Abu Dhabi a pesar de haber sido vacunado. Pero las vacunas han demostrado proteger contra enfermedades graves. Nadal sigue siendo un defensor de ellos, mientras que Djokovic es un caso atípico, uno de los tres jugadores entre los 100 mejores que no han sido vacunados, según la gira masculina.

Uno de los otros, el estadounidense Tennys Sandgren, dos veces cuartofinalista del Abierto de Australia, optó por no hacer el viaje a Melbourne este año y no buscó una exención. Ha calificado el caso australiano contra Djokovic como “una caza de brujas”, y aunque es difícil llegar tan lejos, parece bastante claro que las autoridades australianas han enviado señales contradictorias y se han comunicado deficientemente.

Después de todo, el gobierno del estado de Victoria le había otorgado a Djokovic una exención médica del requisito de vacunación, que el gobierno federal canceló luego de una mayor investigación cuando Djokovic llegó a Melbourne el 5 de enero.

“Quiero decir, tenía una visa, ¿verdad?” dijo Zverev. “El gobierno australiano y el gobierno victoriano deberían haber dejado claro lo que sucederá de antemano”.

Es un buen punto, al igual que es un punto excelente que Djokovic, después de que dijo que se le informó que dio positivo por coronavirus el mes pasado, nunca debería haber aceptado una entrevista en persona con el periodista francés Franck Ramella en Belgrado. Serbia, en lugar de aislarse.

Se han cometido errores en muchos sectores en este asunto, y el resultado es una controversia demasiado grande para ignorarla, que ha dejado poco espacio, hasta ahora, para historias puramente de tenis, como la de la veterana australiana Samantha Stosur jugando su último Abierto de Australia en individuales. .

“Mira, creo que todo ha estado un poco desordenado; eso es probablemente un eufemismo”, dijo Stosur con nostalgia de l’affaire Djokovic. “Con suerte, durante el fin de semana, finalmente se puede tomar una decisión, ya sea que esté de acuerdo o no. Se queda o se va. Cualquiera que sea el caso, solo hay que decidirlo y, con suerte, no empañará el resto del Abierto de Australia”.

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