El misterioso culpable molecular del dolor de muelas frías

El misterioso culpable molecular del dolor de muelas frías

No hay nada como la reacción peculiar y desgarradora de un diente dañado expuesto a algo frío: un bocado de helado o una bebida fría y, de repente, esa sensación aguda y punzante, como una aguja que perfora un nervio.

Los investigadores han sabido durante años que este fenómeno es el resultado de daños en la capa externa protectora del diente. Pero ha sido difícil descubrir cómo va el mensaje desde el exterior de su diente a los nervios internos. El viernes, los biólogos informaron en la revista Science Advances que identificaron un jugador inesperado en esta sensación dolorosa: una proteína incrustada en la superficie de las células dentro de los dientes. El descubrimiento permite vislumbrar la conexión entre el mundo exterior y el interior de un diente, y algún día podría ayudar a guiar el desarrollo de tratamientos para el dolor de dientes.

Hace más de una década, la Dra. Katharina Zimmerman, ahora profesora de la Universidad Friedrich-Alexander en Alemania, descubrió que las células que producen una proteína llamada TRPC5 eran sensibles al frío. Cuando las cosas se enfriaron, TRPC5 se abrió para formar un canal, permitiendo que los iones fluyeran a través de la membrana celular.

Los canales de iones como TRPC5 se esparcen por todo nuestro cuerpo, dijo el Dr. Zimmerman, y están detrás de algunas sensaciones sorprendentemente familiares. Por ejemplo, si sus ojos comienzan a sentirse fríos y secos en el aire frío, es el resultado de la activación de un canal de iones en la córnea. Se preguntó qué otras partes del cuerpo podrían utilizar un receptor de frío como el TRPC5. Y se le ocurrió que “el tejido más sensible del cuerpo humano pueden ser los dientes” cuando se trata de sensaciones de frío.

Dentro de la capa protectora de su esmalte, los dientes están hechos de una sustancia dura llamada dentina que está entrelazada con pequeños túneles. En el corazón de la dentina se encuentra la pulpa blanda del diente, donde se entrelazan las células nerviosas y las llamadas odontoblastos, que fabrican la dentina.

La teoría predominante de cómo los dientes sienten el frío era que los cambios de temperatura ejercen presión sobre el líquido en los túneles de la dentina, provocando de alguna manera una respuesta en esos nervios ocultos. Pero hubo pocos detalles sobre cómo exactamente eso podría estar sucediendo y qué podría estar cerrando la brecha entre ellos.

La Dra. Zimmerman y sus colegas buscaron ver si los ratones diseñados para carecer del canal TRPC5 todavía sentían dolor de dientes como lo hacían los ratones normales. Les intrigó descubrir que estos ratones, cuando tenían daños en los dientes, no se comportaban como si algo estuviera mal. De hecho, se veían más o menos igual que si les hubieran dado un analgésico antiinflamatorio, dijo el Dr. Zimmerman.

Su coautor, el Dr. Jochen Lennerz, patólogo del Hospital General de Massachusetts, examinó los dientes humanos en busca de signos del canal iónico y lo encontró en sus nervios y otras células. Eso sugirió que el canal podría tener un papel en la percepción del frío de una persona.

Durante muchos años, los investigadores construyeron una forma de medir con precisión las señales nerviosas que salen del molar dañado de un ratón. Probaron sus ideas con moléculas que podrían bloquear la actividad de varios canales, incluido TRPC5.

La imagen que reunieron lentamente es que TRPC5 está activo en los odontoblastos. Eso fue un poco sorprendente, ya que estas células de soporte son más conocidas por producir y mantener la dentina, no por ayudar en la percepción. Dentro de los odontoblastos, dijo el Dr. Lennerz, TRPC5 se abre cuando la señal de frío desciende por los túneles de dentina, y esto da como resultado que se envíe un mensaje a los nervios.

Da la casualidad de que una sustancia que evita que el TRPC5 se abra es el eugenol, el ingrediente principal del aceite de clavo, un tratamiento tradicional para el dolor de muelas. Aunque la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos es ambigua sobre la efectividad del eugenol, si disminuye el dolor en algunas personas, puede deberse a su efecto sobre el TRPC5.

Quizás el conocimiento de que este canal está en el corazón del dolor inducido por el frío conducirá a mejores tratamientos para el dolor dental en el futuro, mejores formas de evitar que ese mensaje se vuelva abrumador.

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