📰 CVS, Walgreens y Walmart impulsaron la crisis de opioides, encuentra el jurado

📰 CVS, Walgreens y Walmart impulsaron la crisis de opioides, encuentra el jurado

Un jurado federal en Cleveland encontró el martes que tres de las cadenas de farmacias más grandes del país, CVS Health, Walmart y Walgreens, habían contribuido sustancialmente a la crisis de sobredosis y muertes de opioides en dos condados de Ohio, la primera vez que el segmento minorista de la industria farmacéutica. se ha hecho responsable de la epidemia de décadas.

Después de las audiencias en la primavera, el juez de primera instancia determinará cuánto debe pagar cada empresa a los condados.

El veredicto, el primero de un jurado en un caso de opioides, fue alentador para los demandantes en miles de demandas en todo el país porque todos se basan en la misma estrategia legal: que las compañías farmacéuticas contribuyeron a una “molestia pública”, un reclamo que los demandantes sostienen que cubre la crisis de salud pública creada por los opioides.

El argumento de la molestia pública fue rechazado dos veces este mes por jueces en California y Oklahoma en casos estatales contra fabricantes de opioides. Los jueces encontraron que, de acuerdo con los detalles de las leyes de molestias públicas de sus propios estados, las actividades de las empresas estaban demasiado alejadas de las sobredosis y muertes y que las leyes se habían aplicado de manera demasiado amplia.

En este caso, presentado por los condados de Lake y Trumbull en el noreste de Ohio, los abogados de los demandantes utilizaron el reclamo legal con éxito. Argumentaron que durante años, las farmacias habían hecho la vista gorda ante innumerables señales de alerta sobre pedidos sospechosos de opioides, tanto en los mostradores locales donde los pacientes obtenían los medicamentos como en las sedes corporativas, donde los requisitos de supervisión eran, según Mark Lanier, el líder de los condados. abogado litigante, “demasiado poco, demasiado tarde”.

Después de un juicio de seis semanas, el jurado de 12 miembros deliberó durante cinco días y medio.

“Es el primer juicio por opioides contra estos grandes nombres conocidos”, dijo Adam Zimmerman, quien enseña litigios masivos en la Facultad de Derecho de Loyola en Los Ángeles. “Han sido el grupo de acusados ​​menos dispuesto a llegar a un acuerdo, por lo que este veredicto es al menos una pequeña señal para ellos de que estos casos no necesariamente se desarrollarán bien frente a los jurados”. Podría incitar a algunos acusados ​​de farmacia a considerar la posibilidad de llegar a un acuerdo en lugar de ir a juicio, dijo.

Pero Zimmerman también señaló que las demandas por opioides, que se extienden por todo el país y están programadas para ir a juicio en varios tribunales estatales y federales, aún tienen un largo camino por recorrer.

“Es más como si hubiera muchos juegos de pelota diferentes a la vez, cada uno con reglas ligeramente diferentes, y estamos en las primeras entradas de casi todos”, dijo, y agregó que debido a que cada estado tiene su propia ley de molestias públicas, los tres resultados recientes pueden tener poco efecto legal en los casos venideros.

Pero a pesar de que miles de casos de opioides, el primero de los cuales se presentó en 2014, avanzan, la urgencia de obtener ayuda para las comunidades devastadas por los opioides no se ha ralentizado. Los nuevos datos federales publicados la semana pasada muestran que las muertes por sobredosis de opioides han alcanzado niveles récord durante la pandemia, impulsadas por el aumento de las muertes por opioides ilegales como la heroína y el fentanilo callejero.

Los minoristas con grandes bolsillos fueron el último grupo de corporaciones farmacéuticas en ser perseguido en los tribunales. Hasta la fecha, se han enfrentado a menos demandas que otras compañías farmacéuticas.

El verano pasado, Walgreens, Rite Aid, CVS y Walmart llegaron a un acuerdo con dos condados de Nueva York, Nassau y Suffolk, por un total de 26 millones de dólares. En el caso de Ohio, Rite Aid y Giant Eagle, una cadena regional, se conformaron antes con sumas no reveladas.

En contraste, algunos fabricantes y distribuidores de opioides han comprometido miles de millones de dólares en ofertas de liquidación, algunas en todo el país.

“La sentencia de hoy contra Walmart, Walgreens y CVS representa el reconocimiento atrasado de su complicidad en crear una molestia pública”, dijeron los abogados de los dos condados, junto con los abogados de los gobiernos locales de todo el país, en un comunicado tras el veredicto del martes por la tarde. .

CVS, Walgreens y Walmart dijeron que apelarían el veredicto. “Los farmacéuticos surten recetas legales escritas por médicos con licencia de la DEA que recetan sustancias legales aprobadas por la FDA para tratar a pacientes reales que las necesitan”, dijo CVS en un comunicado.

La declaración continuó: “Esperamos con interés la revisión del tribunal de apelaciones de este caso, incluida la aplicación incorrecta de la ley de molestias públicas”.

En los argumentos finales en el juicio en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos en Cleveland la semana pasada, el Sr. Lanier, un abogado litigante de Texas que representó a los condados, dijo que las cadenas de farmacias estaban “ganando dinero con cada pastilla que venden”.

Añadió: “No ganan dinero con la negativa a llenar”.

Pero los farmacéuticos con licencia, agregó, son guardianes que tienen el deber de cuestionar las recetas sospechosas.

Lanier, quien ha hecho una carrera arrebatando premios alucinantes de las grandes farmacéuticas, le dijo al jurado que las entidades corporativas deberían haber sido notificadas desde 2012, cuando la Administración de Control de Drogas comenzó a perseguir a las cadenas de farmacias de Florida por bombeo. opioides que aterrizaron tan lejos como Ohio.

El jurado primero tuvo que decidir si el exceso de oferta de píldoras recetadas y el posterior desvío ilegal habían creado una molestia pública en cada condado.

Según la ley de molestias públicas, la crisis debe continuar. Pero en los últimos años, la cantidad de prescripciones de opioides ha disminuido, en gran parte debido a una mayor supervisión de los programas de monitoreo estatales y federales, las pautas revisadas para los médicos y el cumplimiento corporativo.

Los abogados de los condados argumentaron con éxito que cuando el suministro disminuyó, los pacientes que eran adictos a las píldoras habían recurrido a la heroína y al fentanilo ilegal. Ese resultado fue un descendiente directo y previsible de las inundaciones de píldoras opioides recetadas, dijeron los abogados.

Después de que los miembros del jurado concluyeron que existía una molestia pública relacionada con la crisis de opioides en los condados, pasaron a una segunda pregunta. ¿Cada cadena de farmacias se involucró en una conducta que fue “intencional” o “ilegal”, contribuyendo sustancialmente a la molestia pública de la crisis de opioides?

Si es así, según la ley, los acusados ​​deben pagar para “mitigar” la “molestia” que exacerbaron.

Al igual que las decisiones del jurado en casos penales, el veredicto en este caso civil tenía que ser unánime. Pero el jurado necesitaba aplicar sólo “el mayor peso de la evidencia” (al menos el 51 por ciento) como estándar de prueba, que es más bajo que el nivel de “más allá de una duda razonable” requerido para emitir un veredicto de culpabilidad en juicios penales.

Los abogados farmacéuticos respondieron con argumentos que los tribunales de apelaciones aún podrían encontrar convincentes. Sus tiendas representaron una pequeña fracción del número total de farmacias, hospitales y clínicas que dispensan opioides en los dos condados, dijeron, y la cantidad de píldoras que vendieron fue proporcionalmente baja.

Hubo demasiadas razones por las que los medicamentos opioides explotaron en los condados para que la culpa recayera tan rotundamente en los pies de las farmacias, sostuvieron sus abogados. Señalaron los botiquines familiares, el depósito de tantas píldoras sin usar, como tesoros para el desvío ilegal; a los fabricantes, que solicitaron médicos y exageraron los beneficios de los opioides y minimizaron los riesgos; ya los médicos que, instados a tratar el dolor de manera más agresiva, ordenaron cada vez más cantidades más grandes y más potentes.

“Todos sabemos que son los prescriptores quienes controlan la demanda”, dijo Brian Swanson, abogado de Walgreens. “Los farmacéuticos no crean demanda”.

En repetidas ocasiones, los abogados de los acusados ​​señalaron con el dedo a las autoridades federales. No solo los medicamentos fueron aprobados por la Administración de Alimentos y Medicamentos, dijeron, sino que la DEA también estableció el límite anual sobre la cantidad de opioides que se pueden producir en el país.

En su argumento final, John Majoras, abogado de Walmart, se refirió a los puentes sobre el río Cuyahoga, que se pueden ver desde el juzgado. Dijo que los demandantes no habían construido un puente que conectara todos los elementos necesarios para demostrar que las farmacias habían causado molestias públicas.

Luego, el Sr. Lanier se puso de pie para sus comentarios finales. Había estado esperando, dijo, para hablar sobre ese puente. Luego produjo un puente modelo hecho de cientos de Legos.

Hubo muchos contribuyentes a la crisis, reconoció. Pero las farmacias no podían eludir la responsabilidad, argumentó Lanier, al afirmar que habían puesto solo cantidades relativamente pequeñas de opioides en los condados (y cuestionó el método de cálculo de la defensa).

La comunidad confía en la solidez de los caballetes de acero del puente, dijo.

Pero, ¿qué pasa si, preguntó, dos o tres están podridos o en el lugar equivocado mientras la gente pasa por allí? Luego noqueó a unos pocos. “Todo puede caer”, dijo, mientras la modelo se hacía añicos frente al jurado.

Queda por ver si este veredicto sobrevivirá en la apelación. Además de las muchas cuestiones legales que surgen del caso, se espera que los acusados ​​continúen criticando al juez Dan Aaron Polster, quien presidió el juicio y, durante años, supervisó la agregación de miles de demandas por opioides.

La declaración de Walgreens parecía pronosticarlo. “Creemos que el tribunal de primera instancia cometió errores legales importantes al permitir que el caso se presentara ante un jurado debido a una teoría legal defectuosa que es incompatible con la ley de Ohio”, dijo.

Una disputa sobre si debió declararse la nulidad del juicio podría ser uno de los argumentos para apelar. Un miembro del jurado mostró a otros miembros del jurado su investigación externa; el jurado fue destituido y el juicio continuó. Y es probable que los minoristas de farmacias resuciten su queja de larga data: su creencia de que el juez Polster parecía favorecer a los demandantes. Desde 2018, ha instado a todas las partes a llegar a un acuerdo para que el litigio no se prolongue y para que el alivio que se necesita desesperadamente pueda comenzar a fluir a las comunidades devastadas por la crisis de opioides.

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