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“Dije: ‘Soy un cientĂ­fico del ARN. Puedo hacer cualquier cosa con el ARN’”, recordĂł el Dr. KarikĂł que le dijo al Dr. Weissman. Él le preguntĂł: ÂżPodrĂ­as hacer una vacuna contra el VIH?

“Oh sí, oh sí, puedo hacerlo”, Dr. Karikó dicho.

Hasta ese momento, las vacunas comerciales habían llevado virus modificados o fragmentos de ellos al cuerpo para entrenar al sistema inmunitario para que atacara a los microbios invasores. En cambio, una vacuna de ARNm llevaría instrucciones, codificadas en ARNm, que permitirían que las células del cuerpo bombearan sus propias proteínas virales. Este enfoque, pensó el Dr. Weissman, imitaría mejor una infección real y provocaría una respuesta inmune más robusta que las vacunas tradicionales.

Era una idea marginal que pocos científicos pensaron que funcionaría. Una molécula tan frágil como el ARNm parecía una vacuna poco probable. Los revisores de subvenciones tampoco quedaron impresionados. Su laboratorio tuvo que funcionar con el capital inicial que la universidad les da a los nuevos miembros de la facultad para comenzar.

En ese momento, era fácil sintetizar ARNm en el laboratorio para codificar cualquier proteína. Dres. Weissman y Karikó insertaron moléculas de ARNm en células humanas que crecían en placas de Petri y, como era de esperar, el ARNm instruyó a las células para que fabricaran proteínas específicas. Pero cuando inyectaron ARNm en ratones, los animales se enfermaron.

“Su pelaje se erizó, se encorvaron, dejaron de comer, dejaron de correr”, dijo el Dr. Weissman. “Nadie sabía por qué”.

Durante siete años, la pareja estudió el funcionamiento del ARNm. Innumerables experimentos fracasaron. Deambularon por un callejón sin salida tras otro. Su problema era que el sistema inmunitario ve el ARNm como parte de un patógeno invasor y lo ataca, enfermando a los animales mientras destruye el ARNm.

Finalmente, resolvieron el misterio. Los investigadores descubrieron que las células protegen su propio ARNm con una modificación química específica. Entonces, los científicos intentaron hacer el mismo cambio en el ARNm que se hizo en el laboratorio antes de inyectarlo en las células. Funcionó: las células absorbieron el ARNm sin provocar una respuesta inmunitaria.

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