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En un deslumbrante distrito comercial de Shanghái, se informó a unas 40 personas que se encontraban en una tienda Uniqlo que pasarían la noche allí. Se había rastreado un caso sospechoso de Covid hasta la tienda.

En otra parte de la misma ciudad, le dijeron a Anna Rudashko que regresara a un edificio de oficinas que había visitado para una reunión el día anterior. Pasó 58 horas allí con más de 200 extraños, esperando los resultados de las pruebas.

Al otro lado de China, en la provincia de Shaanxi, Zhao Xiaoqing estaba en una segunda cita, visitando a un hombre en la casa de sus padres, cuando las autoridades locales cerraron el vecindario. Estuvo en cuarentena con ellos durante casi 30 días. (Afortunadamente, ella dijo: “Me llevaba bien con su familia”).

China, que ha mantenido a raya el coronavirus en gran medida desde 2020, está haciendo esfuerzos cada vez más extremos para sofocar los brotes que han proliferado en todo el país en las últimas semanas, y como resultado, un número creciente de personas ven que sus vidas se ven alteradas repentinamente.

Al menos 20 millones de personas en tres ciudades estaban bajo bloqueo total la semana pasada, y muchas más ciudades en todo el país han sido sujetas a bloqueos parciales y pruebas masivas. Durante el mes pasado, al menos 30 ciudades chinas importantes informaron casos de covid transmitidos localmente.

Los números de casos en sí mismos son minúsculos según los estándares globales, y no se han informado muertes por covid en la ola actual de China. El viernes, las autoridades sanitarias reportaron un total de 23 nuevos casos de transmisión local en cinco ciudades.

Pero muchos casos han involucrado la variante Omicron altamente transmisible, y con cada dĂ­a que pasa, la obstinada bĂşsqueda del gobierno de “cero Covid” parece más difĂ­cil de lograr. Muchos se preguntan cuánto tiempo se puede mantener sin causar perturbaciones generalizadas y duraderas en la economĂ­a y la sociedad de China.

“En este punto, es casi como un último esfuerzo, o ciertamente muy obstinado y persistente, para evitar el virus”, dijo Dali Yang, profesor de ciencias políticas en la Universidad de Chicago. “Están realmente atascados”.

Hasta ahora, el liderazgo solo ha duplicado su estrategia, que se basa en pruebas masivas, controles fronterizos estrictos, rastreo extensivo de contactos y cierres rápidos, para extinguir brotes incipientes.

Además de la sensación de urgencia, se han descubierto 24 casos transmitidos localmente en Beijing, donde los Juegos Olímpicos de Invierno comenzarán en dos semanas. Varios barrios han sido acordonados y las autoridades han intensificado los requisitos de prueba para entrar y salir de la capital. Las autoridades dijeron esta semana que las entradas para los Juegos Olímpicos no se venderían al público debido a las preocupaciones sobre el virus.

Las autoridades han sugerido que el primer caso de Omicron en Beijing puede provenir de un paquete en Canadá. Desde entonces, han pedido a las personas de toda China que tengan cuidado al abrir el correo del extranjero. En Beijing, el correo se somete a al menos cuatro rondas de desinfección, aunque los expertos dicen que el riesgo de contraer el virus de las superficies, especialmente el papel o el cartón, es muy bajo.

“Me parece poco probable, pero no diría que es imposible”, dijo Ben Cowling, epidemiólogo de la Universidad de Hong Kong. “Ciertamente sugeriría que las autoridades sigan investigando en caso de que haya otras cosas que puedan explicarlo”.

Los funcionarios chinos impulsaron previamente la teorĂ­a de la conspiraciĂłn de que el virus habĂ­a sido llevado a Wuhan, donde surgiĂł por primera vez, por personal militar estadounidense. Más recientemente, el gobierno central culpĂł a los funcionarios locales en Xi’an por las interrupciones en el suministro de alimentos y la atenciĂłn mĂ©dica cuando la ciudad de 13 millones de habitantes fue cerrada en diciembre.

“A Beijing le resulta cada vez más difícil defender su política de cero covid”, dijo Lynette H. Ong, profesora de ciencias políticas en la Universidad de Toronto. “Los costos están aumentando tanto que están comenzando a culpar no solo a los funcionarios locales, sino también a los extranjeros; nunca es culpa de los políticos centrales”.

Muchos en China apoyan la estrategia de cero covid, que puede haber salvado cientos de miles de vidas y que ha permitido que la mayoría de las personas vivan con bastante normalidad durante la pandemia. Pero los brotes recientes han generado frustración y quejas a medida que más y más personas se han visto atrapadas en la red de control de virus.

Este mes, Lilian Lin, de 29 años, se vio obligada a suspender su modesto negocio en línea que vende artículos básicos como toallas y artículos de papelería después de que la encerraron en su apartamento en la ciudad norteña de Tianjin por un grupo de casos en el vecindario.

Para empeorar las cosas, volver a casa para las próximas vacaciones del Año Nuevo Lunar parece cada vez más improbable: también se han impuesto restricciones en su ciudad natal, la ciudad central de Zhengzhou.

“Sé que a otros les va peor”, dijo la Sra. Lin, que había estado en su apartamento durante más de 10 días y seguía contando, con solo sus plantas como compañía. “Pero estoy tan cansada de los bloqueos interminables”.

En Xi’an y otras ciudades, los funcionarios dijeron esta semana que las restricciones pronto se aliviarĂ­an porque el nĂşmero de casos estaba disminuyendo. Pero a más largo plazo, existe la preocupaciĂłn de que China, el Ăşltimo paĂ­s importante que se aferrĂł a una estrategia de cero covid, pueda haberse arrinconado.

Si bien más del 80 por ciento de la población, más de 1200 millones de personas, ha recibido al menos dos dosis de vacunas, la mayoría recibió vacunas fabricadas en China, que según los estudios brindan poca defensa contra las infecciones por Omicron. Los expertos especulan que los líderes de China pueden estar esperando una vacuna o un tratamiento más efectivo, o esperando que surja una cepa más leve del virus.

Hasta entonces, dicen los analistas, es poco probable que las crecientes quejas persuadan a Beijing de cambiar su política de Covid. Eurasia Group, una consultora, colocó recientemente la estrategia de tolerancia cero de China en la parte superior de su lista de riesgos políticos para el año, lo que sugiere que, en última instancia, sería contraproducente para el país y afectaría a la economía mundial.

“La política más exitosa para combatir el virus se ha convertido en la menos”, escribieron los autores del informe, Ian Bremmer y Cliff Kupchan.

Las historias que surgieron de los cierres van desde lo trágico, como el de las personas a las que se les negĂł atenciĂłn mĂ©dica en Xi’an, hasta lo absurdo e incluso entrañable.

La Sra. Zhao, de 28 años, había conocido a Zhao Fei solo una vez, en una cita a ciegas, antes de visitar la casa de su familia en la ciudad de Xianyang en la provincia de Shaanxi el mes pasado. El encierro instantáneo de las autoridades la mantuvo allí durante cuatro semanas y, al parecer, cambió la vida de ambos. Ella dijo que poco a poco se ganó su corazón y que planean comprometerse pronto.

“Muchos amigos tenĂ­an curiosidad sobre si la cita a ciegas fue un Ă©xito”, dijo la semana pasada Zhao en un video en la red social Douyin. “Por supuesto que lo era”.

Otros han tenido experiencias menos placenteras.

La Sra. Rudashko, de 37 años, de Shanghái, se estaba preparando para ir a la cama el viernes pasado cuando recibió un correo electrónico de su empleador. El día anterior, había ido a un edificio de oficinas donde no trabaja para una reunión de una hora, y ahora le dijeron que regresara allí para someterse a pruebas y una breve cuarentena. Alguien que había estado expuesto a una persona con Covid había estado en el mismo piso del edificio, en un día diferente.

La Sra. Rudashko pasó esa noche y la siguiente en la oficina con más de 200 personas que no conocía. Durante 58 horas, jugaron cartas, vieron películas, bebieron vino y comieron fiambres de un restaurante italiano. La Sra. Rudashko dormía en un saco de dormir en el alféizar de la ventana de la cocina de la oficina. Una persona trajo una tienda de campaña; una pareja trajo a su perro. No había duchas.

“El estado de ánimo era ‘Es lo que es, asĂ­ que aprovechĂ©moslo al máximo’”, dijo por telĂ©fono la Sra. Rudashko, ahora en medio de una cuarentena domiciliaria obligatoria de 12 dĂ­as.

Ella dijo que la persona que se pensaba que había estado expuesta al virus finalmente había dado negativo. La experiencia dejó a la Sra. Rudashko con la sensación de que la política de covid de China era “poco realista”.

“Realmente están tratando de llegar a cero, pero no está sucediendo”, dijo. “Y se siente como si no hubiera un final a la vista”.

Juan Liu reportaje contribuido.

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